¿Chocará algún día Mercurio con la Tierra? Los últimos cálculos dicen que no

Desde hace tiempo, la ciencia reconoce la posibilidad (remota, pero posibilidad al fin y al cabo) de que nuestro planeta acabe chocando fatalmente con Mercurio. Un nuevo estudio ha descartado esa desafortunada eventualidad para unos cuantos millones de años.

Imaginar un choque entre la Tierra y Mercurio u otro de los planetas que componen nuestro Sistema Solar parece ciencia-ficción de la más desbocada. Sin embargo, la posibilidad es real. Aunque parezca ordenado, nuestro sistema solar es una caótica coreografía de planetas y otros objetos cuyas órbitas no están del todo claras a muy largo plazo.

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El problema es una cuestión de excentricidad. La órbita de la Tierra tiene una excentricidad muy baja (0.0167). Mercurio, sin embargo, tiene una excentricidad más elevada (0.2056). En otras palabras, su trayectoria traza una órbita más ovalada alrededor del sol.

Esta excentricidad podría hacer que en un futuro, Júpiter acabe alterando la órbita del pequeño planeta lo suficiente como para que choque con la Tierra o desestabilice a su vez a Venus o a Marte con consecuencias imprevisibles.

Determinar estos desequilibrios es una cuestión de estadística, y para hacer cálculos hay pocas cosas mejores que un superordenador Cray. El físico Richard Zeebe ha aprovechado la cesión temporal de uno de estos ordenadores a la Universidad de Hawai para ejecutar 1.600 veces una simulación del Sistema Solar variando la posición de Mercurio en cada una de ellas.

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El resultado, recién publicado en la revista The Astrophysical Journal indica que no hay posibilidad de colisión en los próximos 5.000 millones de años. Parece un margen bastante razonable.

Sin embargo, no todo pinta perfecto para la relación entre Mercurio y nuestro planeta. El astrónomo francés Jacques Laskar ha criticado el estudio explicando que él y un colega suyo ejecutaron 2.051 simulaciones en 2009, y existe una posibilidad del 1% de que ambos planetas choquen de aquí a unos miles de millones de años. Es un futuro incierto más que viene a sumarse a la lista de futuros inciertos para nuestro pequeño planeta azul pálido. [The Astrophysical Journal vía Science]

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