Foto: MIT / Joan Montanya / Universidad Politécnica de Catalunya

Cada a√Īo hay al menos un caso de un avi√≥n alcanzado por un rayo durante una tormenta. Normalmente estas descargas causan muy poco da√Īo, pero no son una experiencia precisamente agradable para los pasajeros. Un equipo de investigadores del MIT ha encontrado una curiosa forma de evitarlos.

Normalmente los pilotos tratan de evitar las tormentas en sus rutas, pero a veces es completamente imposible y tienen que atravesar una. Cuando un avión pasa a través de una tormenta se va cargando con electricidad formando dos polos. Un extremo del avión acumula la carga negativa y otro la positiva.

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Cuando esta carga alcanza un nivel cr√≠tico el avi√≥n crea un flujo de plasma a su alrededor y cierra el circuito entre las nubes cargadas de electricidad y el suelo. En ese momento es cuando se desencadena un rayo. La raz√≥n por la que esta descarga no afecta a los pasajeros es porque el fuselaje del avi√≥n act√ļa como una jaula de Faraday, aislando todo lo que hay dentro. Aunque el √ļltimo accidente grave de avi√≥n producido por un rayo se remonta a 1967, la descarga provoca un estampido brutal y puede provocar da√Īos menores en los equipos el√©cticos de la aeronave con acceso al exterior de la jaula de Faraday, como las antenas.

En la actualidad ya se utilizan algunas contramedidas para mitigar las descargas producidas por rayos, pero el MIT ha dado con una soluci√≥n que, en esencia, hace al avi√≥n ‚Äúinvisible‚ÄĚ a los rayos. La soluci√≥n, desarrollada por cient√≠ficos del MIT en colaboraci√≥n con Boeing y la Universidad Polit√©cnica de Catalunya pasa por instalar peque√Īos generadores en la aeronave que liberan una carga negativa sobre el exterior del fuselaje. La intensidad de la carga la modula en todo momento una red de sensores el√©ctricos que determinan la carga producida por la tormenta.

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Generar una carga el√©ctrica sobre un avi√≥n en mitad de una tormenta puede parecer contraproducente, pero es la soluci√≥n perfecta. La carga negativa uniforme impide que se forme una carga dipolar y que el avi√≥n atraiga descargas. La soluci√≥n ya se ha probado en un t√ļnel de viento. El siguiente paso es hacerlo con alg√ļn tipo de dron que vuele a gran altitud. [American Institute of Aeronautics and Astronautics Journal v√≠a MIT]