Creados aproximadamente hace 4.000-5.000 a√Īos en China, la primera versi√≥n de algo parecido a los palillos se utiliz√≥ en realidad para cocinar. Eran poco m√°s que ramitas de madera que serv√≠an para remover los guisos. Aunque es dif√≠cil poner una fecha concreta, parece que no fue hasta el a√Īo 500-400 antes de Cristo que estos "palos" pasaron a utilizarse tambi√©n como cubiertos para coger la comida.

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El factor desencadenante de este tr√°nsito al uso de dos palillos para comer fue, seg√ļn los historiadores, un s√ļbito aumento de la poblaci√≥n que hizo que los utensilios de cocina escasearan. Para cocinar y servir m√°s r√°pido, los cocineros de esa √©poca comenzaron a trocear los alimentos, lo que pronto hizo innecesario el uso de cuchillos.

Otro factor que pudo haber precipitado desterrar los cuchillos de las mesas apunta a Confucio. Se cree que este fil√≥sofo era vegetariano y consideraba que los cuchillos no eran adecuados. Seg√ļn una de de sus supuestas ense√Īanzas:

El hombre honorable y recto se mantiene alejado tanto de los mataderos como de las cocinas, y nunca utiliza cuchillos en su mesa.

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La filosof√≠a de Confucio es la causa m√°s probable de que los palillos chinos sean romos en la punta, lo que los hace poco apropiados para pinchar alimentos. En unos 100 a√Īos, los palillos chinos fueron copiados por pa√≠ses vecinos como Jap√≥n, Corea o Vietnam. La diferencia m√°s apreciable entre los palillos chinos y los japoneses es que los primeros est√°n construidos en una sola pieza de bamb√ļ unida por la base que se separa antes de comenzar a comer. Los japoneses, por contra, est√°n elaborados en dos piezas e, inicialmente, s√≥lo se utilizaban en ceremonias religiosas.

Aunque la mayoría de los palillos están confeccionados en materiales baratos, entre los miembros de la nobleza y personajes acaudalados se hicieron populares los palillos de plata para prevenir envenenamientos. En aquél tiempo se tenía por cierta la creencia de que la plata se volvía negra al entrar en contacto con el veneno. Lamentablemente, ni el arsénico ni otros venenos comunes reaccionan con este metal noble. Para enredar más la cuestión, la plata sí que reacciona con el ajo, el limón o el huevo podrido, lo que probablemente trajo problemas a más de un cocinero.

Cualquiera que haya sufrido intentando aprender a manejar los palillos se habrá preguntado por qué este instrumento puede ser más popular que una simple cuchara. Parte de la explicación está en la dieta. Los arroces orientales son de grano corto o medio y muy ricos en almidón. Esta composición hace que tiendan a pegarse entre ellos formando masas más fáciles de sujetar con unos palillos. En contraposición, los arroces occidentales son de grano más largo y suelto, lo que genera no pocos problemas para intentar comerlos con palillos.

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Datos curiosos:

  • En China, las antiguas cucharas ten√≠an un peque√Īo extremo puntiagudo que se cree hac√≠a las veces de cuchillo o tenedor. Es posible que incluso este sea el origen de esos otros utensilios.
  • Las ruinas de Yin Xu ofrecen el primer ejemplo de la escritura china y tambi√©n del primer uso conocido de los palillos. Eran un set de bronce que se encontr√≥ en una de las tumbas de las ruinas.
  • Tradicionalmente, los palillos chinos est√°n hechos de madera o bamb√ļ inacabado, sin pulir. Por contra, los palillos japoneses generalmente est√°n pulidos y acabados.
  • La etiqueta a la hora de utilizar los palillos es muy importante en la historia y cultura asi√°tica. Pueden variar mucho de pa√≠s a pa√≠s y persona a persona pero, en general, en la cultura tradicional china se considera de mala educaci√≥n:
  1. Pinchar la comida con los palillos
  2. Rebuscar entre la comida con los palillos por un ingrediente en particular
  3. Dejar los palillos en el borde del bol (es lo que los mendigos hacen para atraer la atención)
  4. Que los ni√Īos cojan mal los palillos, ya que refleja una pobre educaci√≥n por parte de los padres.
  • En la cultura tradicional japonesa, se considera de mala educaci√≥n:
  1. Cruzar los palillos sobre la mesa
  2. Clavar los palillos verticalmente sobre el arroz
  3. Pasar comida de tu plato o bol con los palillos al plato o bol de otra persona
  • En la cultura taiwanesa, se considera de mala educaci√≥n:
  1. Morder tus palillos o dejarlos en la boca durante mucho tiempo
  2. Utilizar tus palillos para coger ingredientes de un bol de sopa
  3. Dejar los palillos sobre la mesa. Los debes dejar en el reposa-palillos o colocarlos en un extremo del bol.
  • En la cultura coreana, se considera mala educaci√≥n:
  1. Coger los cubiertos antes que las personas mayores
  2. Acercar demasiado el bol a la boca para comer
  3. Utilizar palillos para comer arroz, es algo considerado de clase baja. Se utiliza mejor la cuchara.

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Tegan Jones escribe para la reconocida web de datos TodayIFoundOut.com. Para suscribirse al bolet√≠n de noticias diario de Today I Found Out, haz click aqu√≠ o dale a 'Me gusta' en su perfil de Facebook aqu√≠. Tambi√©n puedes encontrarlos en YouTube. Este art√≠culo ha sido republicado en Gizmodo en Espa√Īol con el permiso TodayIFoundOut.com. Foto: Marcus Mo bajo licencia Creative Commons.

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