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Descubren que Marte brilla con pulsos inquietantemente regulares por la noche

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: NASA / MAVEN / Goddard Space Flight Center / CU / LASP

Nuevas observaciones ultravioleta del planeta rojo revelan patrones de circulación complejos en la atmósfera marciana, incluida la existencia de pulsos nocturnos que son inquietantemente regulares e invisibles a simple vista.

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La atmósfera marciana tiene mucha actividad cuando se ve a través de la luz ultravioleta, pero solo de noche y solo durante ciertas estaciones, como muestra una nueva investigación. Estos efectos atmosféricos pulsantes y brillantes no se comprenden del todo, pero su presencia nos recuerda que Marte tiene una atmósfera realmente complicada.

El nuevo estudio, publicado en Journal of Geophysical Research: Space Physics, fue posible gracias al instrumento Imaging Ultraviolet Spectrograph (IUVS) de la nave espacial MAVEN de la NASA, que ha estado en órbita alrededor de Marte desde 2014. El UVS proporciona una lente completamente nueva con la que para observar el planeta rojo, ya que revela patrones de circulación nunca antes vistos en la atmósfera marciana.

El nuevo estudio, dirigido por Nick Schneider del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (LASP) de la Universidad de Colorado, analizó los datos recopilados por el instrumento UVS en el transcurso de dos años marcianos consecutivos (un año en Marte equivale a 687 días en la Tierra). Al estudiar Marte en luz ultravioleta, los investigadores pudieron visualizar los efectos de los vientos y las ondas atmosféricas a escala global en lo alto de la atmósfera marciana.

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“Las imágenes de MAVEN ofrecen nuestra primera visión global de los movimientos atmosféricos en la atmósfera media de Marte, una región crítica donde las corrientes de aire transportan gases entre las capas más bajas y las más altas”, explicó Schneider en un comunicado de la NASA.

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Imagen: NASA / MAVEN / Goddard Space Flight Center / CU / LASP
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Estas acciones psicodélicas , conocidas como mareas atmosféricas, se forman a partir de una recombinación de átomos de nitrógeno y oxígeno en la mesosfera del lado nocturno de Marte, la capa intermedia entre la estratosfera y la termosfera. Al ver Marte en luz ultravioleta, los científicos pudieron visualizar cambios en los patrones del viento a lo largo de las diferentes estaciones, que influyen en los resplandores nocturnos atmosféricos. Estas ondas que rodean el planeta también están influenciadas por el calor solar y las alteraciones topográficas causadas por los volcanes gigantescos de Marte, según el estudio.

De hecho, se sabe que las regiones volcánicas montañosas de Marte producen algunos fenómenos realmente fascinantes y extraños, incluida una enorme nube alargada que reaparece como un reloj sobre Arsia Mons, un volcán de 20 kilómetros de altura ubicado cerca del ecuador marciano.

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“Los principales descubrimientos de MAVEN sobre la pérdida de atmósfera y el cambio climático muestran la importancia de estos vastos patrones de circulación que transportan gases atmosféricos alrededor del planeta y desde la superficie hasta el borde del espacio”, explica el científico de LASP y coautor del estudio Sonal Jain en el comunicado de prensa.

Curiosamente, los pulsos atmosféricos ocurren exactamente tres veces cada noche, pero solo durante la primavera y el otoño. Los científicos también documentaron ondas y espirales inexplicables sobre las regiones polares invernales, junto con algunos puntos inusualmente brillantes que se ven sobre los polos invernales.

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Imagen: NASA / MAVEN / Goddard Space Flight Center / CU / LASP

En estas áreas brillantes, los gases son empujados hacia abajo por los vientos verticales, lo que los hace ingresar en regiones con mayor densidad atmosférica. Esto sirve para acelerar las reacciones químicas responsables del óxido nítrico, que “alimenta el brillo ultravioleta”, según el comunicado de prensa de la NASA. Las emisiones de rayos ultravioleta ocurren predominantemente en altitudes que alcanzan los 64 kilómetros sobre la superficie, y algunos parches son enormes, de hasta 965 kilómetros de diámetro.

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Estas emisiones no deben ser confundidas con el resplandor verde misterioso causado por los rayos del sol excitando moléculas de oxígeno en la atmósfera superior. Para un observador humano en el suelo marciano, estos espectáculos nocturnos serían invisibles. En el futuro, una posible actividad divertida para los colonos de Marte sería ver estos brillos nocturnos con gafas UV, un pasatiempo para observar el cielo más o menos análogo a ver la aurora boreal en la Tierra. Aparentemente, esto sería todo un espectáculo, ya que estos parches brillantes cruzan el cielo nocturno marciano a velocidades que alcanzan los 290 km/h.

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