Concepción artística del planeta en torno a la estrella de Barnard.
Imagen: IEEC/Science-Wave ‚Äď Guillem Ramisa (adaptada por IAA-CSIC

La estrella m√°s cercana al Sol despu√©s de Alpha Centaury es Barnard. Durante mucho tiempo los astr√≥nomos han especulado con la posibilidad de que esa enana roja tuviera alg√ļn planeta a su alrededor. Hoy han encontrado ese objeto, y es un exoplaneta rocoso 3,2 veces mas masivo que la Tierra.

El hallazgo ha sido obra de un equipo internacional, en el que participa el Instituto de Astrof√≠sica de Andaluc√≠a (IAA-CSIC) y se ha basado en nada menos que 18 a√Īos de observaciones combinadas con el espectr√≥grafo cazaplanetas CARMENES del Observatorio de Calar Alto.

El nuevo exoplaneta se llama Barnard b o GJ 699 b. Se trata de una supertierra con un m√≠nimo de 3,2 masas terrestres. Orbita su estrella cada doscientos treinta y tres d√≠as y est√° situada cerca de la l√≠nea de nieve. En otras palabras, no est√° en zona habitable por lo que si tiene agua sobre su superficie esta estar√° helada. Los datos de los que disponen los astr√≥nomos apuntan a que ademas carece de atm√≥sfera, por lo que su temperatura ser√≠a de alrededor de -170¬ļC.

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Lo realmente importante no es el planeta en sí, sino cómo ha sido descubierto. Desde 1997 se sabe que Barnard sufre de un peculiar bamboleo. Un análisis de 2015 sugería que el bamboleo podría estar causado por un planeta con un período orbital de unos doscientos treinta días. Pero se requerían más mediciones. La técnica empleada en este hallazgo consiste en usar el efecto doppler en la luz estelar para medir cómo la velocidad de un objeto en nuestra línea de visión cambia con el tiempo.

Representación gráfica de las distancias relativas a las estrellas más cercanas.
Imagen: IEEC/Science-Wave

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Es la primera vez que se encuentra un exoplaneta con la t√©cnica de velocidad radial. El director del estudio, Ignasi Ribas, investigador del CSIC en el Instituto de Ciencias del Espacio y en el Instituto de Estudios Espaciales de Catalu√Īa explica:

Con el método de la velocidad radial, los espectrómetros de precisión se emplean para medir el efecto doppler. Cuando un objeto se aleja de nosotros, la luz que observamos se vuelve ligeramente menos energética y más roja. Al contrario, cuando la estrella se acerca a nosotros, la luz se hace más energética y azulada.

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Al volver a analizar todas la mediciones combinadas, apareci√≥ una se√Īal clara en un per√≠odo de doscientos treinta y tres d√≠as. Esta se√Īal implica que la estrella de Barnard se acerca y se aleja de nosotros a unos 1.2 metros por segundo -aproximadamente la velocidad de una persona al caminar- y la mejor explicaci√≥n para este fen√≥meno es que un planeta est√© orbitando la estrella.

Puede que Barnard b no sea habitable, pero su descubrimiento abre la puerta a una nueva forma de buscar exoplanetas potencialmente aptos para extendernos por la galaxia.