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El CDC advierte a los médicos de EE.UU. sobre un misterioso brote bacteriano sin un origen claro

Se desconoce cómo tres personas en tres estados contrajeron la melioidosis, una enfermedad tropical a menudo fatal

Una foto de Burkholderia pseudomallei cultivada después de tres días
Una foto de Burkholderia pseudomallei cultivada después de tres días
Foto: Todd Parker/CDC

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades advierten a los médicos sobre un extraño grupo de enfermedades en tres estados causadas por una bacteria que rara vez se ve en los EE.UU., una que ha matado al menos a una persona y hospitalizado a otras dos hasta ahora. La enfermedad, llamada melioidosis, puede ser muy mortal, pero normalmente no se considera contagiosa entre personas. Los funcionarios no saben cómo estas víctimas contrajeron la bacteria, aunque los casos parecen estar relacionados.

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El CDC anunció en una alerta de salud el miércoles que al menos tres personas en tres estados no adyacentes (Kansas, Texas y Minnesota) han contraído melioidosis. La primera víctima, un hombre con problemas hepáticos y pulmonares preexistentes, murió 10 días después de su hospitalización. Los otros dos, una mujer y un niño, fueron identificados en mayo. Y aunque un paciente ha sido dado de alta desde entonces a una unidad de cuidados de transición, el otro permanece hospitalizado.

“CDC está trabajando con funcionarios de salud estatales en Kansas, Texas y Minnesota para investigar tres casos, incluida una muerte, de una infección bacteriana rara pero grave llamada melioidosis”, dijo un representante del CDC a Gizmodo en un correo electrónico.

La melioidosis, también llamada enfermedad de Whitmore, es causada por la bacteria en forma de bastón Burkholderia pseudomallei y puede afectar a muchas especies de animales y humanos. Sus síntomas son inespecíficos, se asemejan a muchas otras enfermedades y dependen de la ubicación de la infección en el cuerpo. La mayoría de las infecciones causan fiebre, por ejemplo, pero en el tracto respiratorio puede causar tos, dolor en el pecho y disminución del apetito. También puede extenderse al torrente sanguíneo, donde es capaz de causar una sepsis potencialmente mortal, e incluso puede llegar al cerebro o al sistema nervioso. Debido a que es difícil diagnosticar la melioidosis (algunas pruebas automatizadas incluso pueden confundir la bacteria con otra especie, lo que sucedió en el primer caso), el tratamiento apropiado a menudo se retrasa. Pero incluso con antibióticos agresivos administrados por vía intravenosa, sigue siendo regularmente fatal, matando entre el 10% y más del 40% de sus víctimas una vez que comienzan los síntomas. También puede permanecer latente en el cuerpo, sin causar enfermedad hasta que la salud de una persona se deteriore por otras razones. 

B. pseudomallei vive naturalmente en todas partes en el suelo y el agua de los ambientes tropicales, y así es como la gente suele entrar en contacto con él, particularmente después de una temporada de lluvias en la que se altera la tierra. Se sabe que se aerosoliza y es capaz de propagarse por el aire y entre animales o personas, aunque solo en raras ocasiones. Aún así, su alta letalidad, su naturaleza difícil de rastrear y su potencial en el aire han llevado a gobiernos como Estados Unidos a considerarlo una amenaza bioterrorista, a la par con otros gérmenes como el ébola, la viruela y el ántrax.

Hasta la fecha, según el Centro para la Seguridad Alimentaria y la Salud Pública de la Universidad Estatal de Iowa, la bacteria nunca se ha encontrado en los entornos naturales de América del Norte. Por tanto, cuando los casos en los EE.UU. rara vez se identifican, generalmente se rastrean para viajar a un país donde es endémico. Sin embargo, esa no parece ser la explicación aquí, ya que ninguna de las familias de los pacientes había informado de ningún viaje fuera del país o lejos de sus hogares últimamente. Pero los casos parecen estar relacionados de alguna manera, porque los tres estaban infectados con cepas de la bacteria genéticamente similares.

“Las pruebas sugieren una fuente común de infección, pero esa fuente aún no ha sido identificada”, dijo la agencia. “CDC está trabajando con los estados para evaluar las exposiciones o los productos que estas personas tienen en común, así como muestras ambientales de los estados donde se han identificado casos. Además, los expertos del CDC están brindando asistencia epidemiológica para ayudar a investigar la causa de la infección”.

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El CDC cree que algunas teorías sobre el brote son poco probables. Según William Bower, líder del equipo de epidemiología de la Rama de Patógenos Especiales Bacterianos de los CDC, el análisis genético indica que B. pseudomallei no ha establecido un nuevo hogar en los EE. UU., ya que las cepas encontradas en las víctimas no se parecen a las que se encuentran en otros lugares en América.

“En este momento, no hay evidencia que sugiera que los casos bajo investigación sean el resultado de un ataque biológico”, agregó.

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De nuevo, este no es el tipo de enfermedad que está a punto de convertirse en una gran epidemia en los EE. UU., y ha habido otros casos raros en América del Norte en los que los viajes no parecen explicar lo que está sucediendo. Por ahora, el CDC considera que el riesgo para el público es bajo. Pero este brote es un misterio que vale la pena resolver, especialmente si todavía hay una fuente común que podría enfermar a otros. Se cree que la melioidosis en general se subestima como una fuente de enfermedad. Aunque se estima que mata al menos a 89.000 personas en todo el mundo cada año, por ejemplo, es muy posible que el número de víctimas sea mayor.

En su alerta, el CDC pide a los médicos que consideren la melioidosis como un posible diagnóstico de síntomas compatibles, incluso si no hay antecedentes de viajes; también les pide que consideren volver a realizar las pruebas mediante la identificación automática si se han encontrado con otras bacterias con las que se puede confundir B. pseudomallei.

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“El CDC alienta a los trabajadores de la salud a estar conscientes del potencial de más casos y a reportar los casos a sus departamentos de salud estatales”, zanjaron.