Image: Andrey Atuchin

Durante mucho tiempo, los investigadores han tratado de descifrar la razón que llevó a los dinosaurios como los Triceratops a desarrollar cuernos. En la mayoría de los casos, esos rasgos distintivos se creían para la autodefensa. Sin embargo, un nuevo estudio lo simplifica todo: la selección sexual.

Un estudio publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B explica que los dinosaurios desarrollaron estos rasgos ‚Äč‚Äčcomo formas de presumir ante parejas potenciales, de la misma manera que animales modernos como los pavos reales. Es decir, que si bien los cuernos pueden parecer violentos, su objetivo principal parece haber sido la b√ļsqueda de compa√Īeros. Seg√ļn el investigador principal, Andrew Knapp:¬†

Esto resuelve una hipótesis de mucho tiempo y hasta ahora no probada sobre el origen y la función de los rasgos ornamentales en los dinosaurios ceratopsianos. Muchas discusiones generales sobre lo adornos de los ceratópsidos en museos y la literatura popular a menudo incluyen ejemplos de lo que podrían haber sido, pero estos tienden a ser bastante especulativos.

Comprender cómo el desarrollo de estos rasgos pudo impulsar el cambio de especies es importante para comprender la historia de la Tierra, y también para investigar cómo las criaturas modernas pueden evolucionar en un mundo donde existe una gran presión para sobrevivir.

Image: Triceratops (Wikimedia Commons)

En realidad, hay m√°s de 70 especies conocidas de dinosaurios ceratopsianos, y seg√ļn el estudio todas tienen ‚Äúcuernos exagerados y a menudo elaborados, que var√≠an considerablemente de una especie a otra‚ÄĚ. Muchas de las razones de estas caracter√≠sticas se han debatido con el tiempo, pero algunas opciones aparentemente probables, incluida la defensa de los depredadores, se hab√≠an descartado en investigaciones anteriores, seg√ļn el nuevo estudio.

Advertisement

Una de las explicaciones m√°s persistentes fue que los dinosaurios ceratopsianos usaban estas caracter√≠sticas para diferenciarse entre especies. Los animales que se aparean con especies relacionadas pero distintas pueden producir descendencia que tiende a ser est√©ril (como las mulas que provienen de caballos y burros). Obviamente, esta no es la mejor estrategia evolutiva, por lo que los paleont√≥logos teorizaron que los dinosaurios podr√≠an usar los cuernos como se√Īales de que algo estaba o no estaba bien.¬†

¬ŅC√≥mo? Para probar la teor√≠a analizaron 350 rasgos diferentes de 46 especies de ceratopsios. Si la diferenciaci√≥n de las especies fuera un factor importante, las especies que viv√≠an en las proximidades deber√≠an haber desarrollado caracter√≠sticas f√≠sicas para distinguirse.

Image: Triceratops (Wikimedia Commons)

Advertisement

Sin embargo, el equipo descubrió que este no era el caso en el registro fósil, lo que ayudó a descartar esa explicación. Además, como se observa en los animales actuales, generalmente no se necesitan diferencias prominentes para que una criatura sepa si otro animal es miembro de su propia especie.

As√≠ que si los cuernos no eran para pelear o evitar descendencia est√©ril, la explicaci√≥n m√°s probable es que estos rasgos eran principalmente para impresionar a compa√Īeros potenciales. El registro evolutivo muestra que estas caracter√≠sticas evolucionaron con relativa rapidez, lo que a menudo ocurre debido a un deseo sexual.

Obviamente, esto no significa que los cuernos no hayan sido utilizados para otros fines como la autodefensa o intimidación, pero el papel principal de estos rasgos enormes e incómodos era muy probablemente ornamental. [Proceedings of the Royal Society B vía BusinessInsider]