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Estas diminutas ranas son extremadamente malas saltando

Algunas ranas diminutas son torpes debido a la forma en que están construidas sus orejas

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Gif: Richard L. Essner, Jr.

Saca tu violín más pequeño, o tal vez el más grande, para las pequeñas ranas cuyas estructuras auditivas en miniatura dificultan su capacidad para saltar, una de las características definitorias de las ranas.

Las ranas son del género Brachycephalus, un grupo de pequeños anfibios en Brasil también conocidos como sapos calabaza. En realidad, son decentes saltando hacia arriba; es la caída lo que es desastroso. Los sapos calabaza simplemente no pueden controlar sus aterrizajes. Un equipo recientemente la gimnasia defectuosa de estas ranas, y sus hallazgos se publican ahora en Science Advances.

Debido al tamaño del sistema vestibular de las ranas, las estructuras dentro del oído que gobiernan el equilibrio en los vertebrados, las ranas se desorientan por completo en el aire, lo que hace que se estrellen torpemente con cada salto.

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Foto: Luiz F. Ribeiro

“Proponemos que el comportamiento de aterrizaje inusual de los sapos calabaza se deba al pequeño tamaño de sus canales semicirculares, que se utilizan para detectar la aceleración angular”, dijo el coautor del artículo Richard Essner, herpetólogo de la Universidad del Sur de Illinois en Edwardsville, en un correo electrónico a Gizmodo. “Creemos que sin la retroalimentación vestibular necesaria, permanecen en su postura de lanzamiento en lugar de doblar sus patas traseras en el aire como otras ranas”.

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En vuelo, las ranas con sistemas vestibulares restringidos no podían mantener sus narices hacia abajo durante el vuelo y se lanzaban hacia arriba hasta tocar el suelo, primero con las patas traseras extendidas. (En el artículo, los investigadores postulan que las patas extendidas son probablemente la forma en que la rana reduce su rotación en vuelo, evitando que haga un aterrizaje aún más incómodo). Las ranas aterrizaron boca arriba en más de un tercio del salto de pruebas, a pesar de sus piernas extendidas.

Essner dijo que solo otro grupo conocido de ranas, las leiopelmatids de Nueva Zelanda, tiene aterrizajes igualmente sin gracia. Cuando los animales se mueven, un fluido en el oído interno llamado endolinfa se mueve con aceleración angular, haciendo cosquillas en los receptores que permiten a las criaturas mantenerse equilibradas y orientadas espacialmente. El equipo postula que los canales auditivos de los sapos son tan pequeños que la fricción entre la endolinfa y las paredes de la oreja reduce su sensibilidad a la aceleración angular. Imagínate saltar de un trampolín y no poder sentir en qué dirección vas o lo rápido.

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Gif: Richard L. Essner, Jr.

Los investigadores realizaron tomografías computarizadas de los oídos internos de 147 especies de ranas, incluidas varias especies de Brachycephalus. Determinaron que las ranas en miniatura tienen los canales semicirculares más pequeños de todos los vertebrados adultos conocidos.

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Thais Condez, herpetóloga de la Universidad de Carleton en Canadá que no estaba afiliada a la nueva investigación, le dijo a Gizmodo en un correo electrónico que los Brachycephalus son “organismos muy pequeños y secretos”, y señaló que las diferencias anatómicas dentro del género pueden salir a la luz con un mayor escrutinio de los oídos internos de los animales.

Aunque puedes pensar que los saltos son uno de los rasgos más fundamentales de las ranas, no siempre es la forma en que los anfibios van de A a B. “Brachycephalus son algunas de las ranas más ambulatorias. Realmente son ranas andantes”, dijo Mark Scherz en una videollamada. Scherz es el curador de herpetología en el Museo de Historia Natural de Dinamarca y no estaba afiliado a la nueva investigación. “Y como puedes ver en los videos, son miserables saltando”.

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Gif: Richard L. Essner, Jr.

Scherz estudia ranas miniaturizadas (así como pequeños escamosos) de Madagascar, incluidas tres especies denominadas Mini mum, Mini scule y Mini ature. Esas especies, aunque son pequeñas, no muestran la misma torpeza en el aire.

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Por el contrario, dijo Scherz, algunas ranas de la pequeña familia Microhylidae pueden saltar unas 20 veces la longitud de su cuerpo. Un humano que pudiera hacer eso sería capaz de saltar unos 30 metros con cada salto.

Scherz notó que criaturas tan pequeñas tienen menos vagilidad, la capacidad de moverse libremente. Tener un cuerpo más pequeño hace que la distancia sea más difícil, lo que significa que es menos probable que las ranas se mezclen con ranas genéticamente diferentes. Entonces, cuando las cosas se vuelven más pequeñas, tiendes a tener más especiación: numerosas especies miniaturizadas.

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Pero, ¿por qué la evolución ensuciaría tanto a Brachycephalus y le otorgaría al género una adaptación que es tan confusa como entrañable? “Tan pronto como comienzas a ver los costes importantes de [un rasgo], el hecho de que exista sugiere que debe ser adaptativo de alguna manera”, dijo Scherk.

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Foto: Luiz F. Ribeiro
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En 2017, un equipo diferente de investigadores descubrió que dos especies dentro de Brachycephalus son insensibles a sus propias vocalizaciones, una indicación de que la evolución también está moviendo los hilos con respecto a las habilidades auditivas del género.

Debido a que la mayoría de los animales se mueven caminando lentamente por el suelo, el equipo de Essner sugiere que probablemente usen los saltos rebeldes como un medio para escapar de los depredadores. Scherz señaló que muchos depredadores dependen de la vista para atrapar presas; cuando Brachycephalus vuelve a caer al suelo, pueden permanecer quietos hasta por 30 minutos, manteniendo las piernas estiradas y, a veces, permaneciendo boca arriba. Inmóviles en el suelo del bosque, las ranas parecen formar parte de la hojarasca que habitan. 

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Por tanto, el equipo de Essner cree que los animales usan los torpes saltos como mecanismo de defensa. En lugar de la habilidad atlética, confían en el camuflaje. Son la viva imagen de la perseverancia: sabiendo que harán un aterrizaje forzoso cada vez, la supervivencia de las ranas se trata del juego a largo plazo.