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Estas perlas azules encontradas en Alaska podrían ser la evidencia más antigua de productos europeos en América del Norte

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Algunas de las perlas analizadas en el estudio
Algunas de las perlas analizadas en el estudio
Imagen: M. L. Kunz et al., 2021/American Antiquity

Las perlas de cristal fabricadas en Europa que se encuentran en tres sitios indígenas diferentes en el norte de Alaska se remontan al período precolonial de América del Norte, en lo que es un descubrimiento arqueológico intrigante.

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De alguna manera, estas perlas del tamaño de un arándano se abrieron camino desde lo que ahora es Venecia, Italia, hasta las montañas Brooks Range de Alaska en algún momento durante la mitad del siglo XV, según una nueva investigación publicada en American Antiquity.

Los autores del artículo, los arqueólogos Michael Kunz del Museo del Norte de la Universidad de Alaska y Robin Mills de la Oficina de Administración de Tierras, sospechan que las perlas eran bienes comerciales que, después de pasar por la Ruta de la Seda de China, finalmente se abrieron paso a través de Siberia y finalmente en Alaska a través del estrecho de Bering. Si se confirma, sería “el primer caso documentado de la presencia de materiales europeos indudables en sitios prehistóricos en el hemisferio occidental como resultado del transporte terrestre a través del continente euroasiático”, escribieron los autores en su estudio.

No es gran cosa, ¿verdad? En otras palabras, los indígenas norteamericanos tenían en sus manos la joyería del Renacimiento antes de la llegada de los colonos europeos, si esta interpretación es correcta. Alucinante.

Estas perlas de cristal, con nombres regionales como “Early Blue” e “Ichtucknee Plain” y científicamente conocidas como la variedad “IIa40", se han encontrado antes en América del Norte, incluido el Caribe, la costa este de América Central y del Norte y la Región oriental de los Grandes Lagos, pero esos hallazgos datan de entre 1550 y 1750. En caso de que suspendieras historia, Cristóbal Colón llegó a las Américas en 1492. Datar estas perlas a la era precolonial es, por lo tanto, muy importante.

Las perlas de cristal, de las cuales 10 fueron recuperadas, fueron encontradas en tres sitios arqueológicos diferentes en Brooks Range en Alaska. Uno de estos sitios, llamado Punyik Point, solía ser un campamento estacional para los pueblos inuit del interior, así como un punto de parada a lo largo de una antigua ruta comercial. Los otros sitios, Lake Kaiyak House y Kinyiksugvik, también se remontan al período indígena de la Prehistoria tardía.

Algunas de las perlas IIa40 analizadas en el estudio se encontraron hace más de 60 años, pero el arqueólogo responsable de estos descubrimientos, William Irving, “no las reconoció como tales”, escribieron los autores.

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En 2004 y 2005, Kunz y Mills visitaron Punyik Point para evaluar el sitio y recopilar información arqueológica adicional. Los científicos encontraron tres perlas de la variedad IIa40, junto con un tesoro de artefactos de metal, incluido una pieza de cobre y un brazalete.

Artefactos metálicos y perlas de vidrio analizados en el estudio
Artefactos metálicos y perlas de vidrio analizados en el estudio
Imagen: M. L. Kunz et al., 2021/American Antiquity
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Utilizando la datación por carbono por espectrometría de masas, los científicos pudieron datar el descubrimiento, hecho de fibras vegetales, asociado con las perlas (los elementos inorgánicos no pueden ser datados por carbono). El cordel se encontró envuelto alrededor del brazalete, que se encontró junto a las perlas y probablemente se usó como pendiente o brazalete. Kunz y Mills enviaron el cordel a un laboratorio para la datación por carbono y se sorprendieron por los resultados.

“Casi nos desmayamos”, dijo Kunz, según informó Ned Rozell, un escritor científico del Instituto Geofísico. “Volvió diciendo que (la planta estaba viva) en algún momento durante el siglo XV. fue como, ¡Guau!” 

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Como escribieron los autores en el artículo, “fechamos de forma conservadora las perlas en Punyik Point al rango de edad proporcionado por la fecha del hilo del grupo de perlas: 1397-1488". Este intervalo de fechas se confirmó posteriormente mediante las pruebas de carbón vegetal y huesos de caribú encontrados en los tres sitios.

Como señala el estudio, la fabricación de cristal europeo se originó en Venecia alrededor del año 700 d.C., y el primer registro de perlas de cristal de la ciudad se remonta a 1268 d.C. La mayoría de los investigadores de perlas “están de acuerdo en que cualquier perla dibujada [del tipo analizado en el estudio] producida en la Europa del siglo XV se hizo en Venecia”, escribieron los autores. La presencia de estas perlas en Alaska es, por lo tanto, una sorpresa, ya que los pueblos indígenas que vivían en América del Norte en ese momento no fabricaban tales artículos.

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En cuanto a cómo llegaron las perlas a Alaska, no se sabe, pero los autores plantearon un escenario plausible:

... antes y durante gran parte del período del Renacimiento, Venecia era una fuerza importante en el comercio con Asia. Los productos venecianos se movían a lo largo de varias rutas comerciales marítimas y terrestres, incluida la llamada Ruta de la Seda, que conectaba Europa y Oriente Medio con India y China a través de Asia Central. A lo largo de esas rutas hacia el este, estas primeras perlas venecianas encontraron su camino hacia el interior aborigen, y algunas se trasladaron al Lejano Oriente ruso y, en última instancia, a la región del Estrecho de Bering y a Alaska. Un creciente cuerpo de evidencia de la región del Estrecho de Bering indica que el movimiento de materiales no nativos desde el noreste de Asia al noroeste de Alaska se ha estado produciendo a través de rutas indefinidas desde el primer milenio d.C., si no más.

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Ese es un viaje de 17,000 km, incluida la caminata de 84 km de mar abierto que separa los dos continentes a través del Estrecho de Bering.

Ben Potter, un arqueólogo del Centro de Estudios Árticos de la Universidad de Liaocheng en China que no participa en el nuevo estudio, dijo que es un descubrimiento “muy bueno”.

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“Los datos y los argumentos son convincentes, y creo que su interpretación del movimiento de las perlas a través del comercio desde Asia oriental hasta el estrecho de Bering tiene sentido”, escribió en un correo electrónico. “Hay otros ejemplos de bronce que se abrieron camino en Alaska temprano también, por lo que creo que la idea del movimiento de artículos a larga distancia, particularmente de prestigio [artículos pequeños, portátiles y valiosos] que se mueven a largas distancias, es comprensible”.

A lo que Potter agregó: “Creo que la conclusión principal es que a menudo hay conexiones culturales de mucha más distancia en el pasado que tendemos a desconocer en el presente”, dijo. “Gran parte del público imagina a Colón como la única (o primera) conexión entre el mundo antiguo y el nuevo, sin embargo, hay muchos casos de conectividad cultural en la región del estrecho de Bering, y este es uno”.