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La vacuna contra la gripe de este año fue básicamente inútil

Los datos muestran que la vacuna fue solo un 16% efectiva contra la cepa predominante este invierno

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Foto: Joe Raedle (Getty Images)

La vacuna contra la gripe de este invierno fue una combinación particularmente mala para la cepa más común en circulación, encontró un nuevo análisis de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Afortunadamente, la temporada de gripe fue mucho más suave de lo habitual por segundo año consecutivo, ya que las precauciones de covid-19 en curso probablemente también mitigaron la propagación de la gripe.

Las estimaciones provienen del programa de vigilancia de larga duración de los CDC de personas con sospecha de síntomas similares a los de la gripe que visitan varios centros de atención ambulatoria en todo el país. En general, las probabilidades de contraer un caso de gripe confirmada eran solo un poco más bajas para las personas vacunadas, encontraron los investigadores. Contra todas las cepas de gripe detectadas en estos sitios, se consideró que la vacuna tenía una eficacia del 14 % y del 16 % en la prevención de casos de gripe por virus A(H3N2), la cepa predominante este invierno. Números tan bajos están muy por debajo del umbral del 50 % para que una vacuna se considere relativamente útil, y ni siquiera son lo suficientemente altos como para alcanzar la significación estadística.

En palabras de los investigadores, que publicaron sus resultados en el Informe Semanal de Morbilidad y Mortalidad de los CDC, la vacuna “no redujo el riesgo de enfermedad respiratoria ambulatoria causada por los virus de gripe A(H3N2) que han predominado en lo que va de temporada”.

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Las vacunas contra la gripe, incluso en un buen año, están lejos de ser perfectas. Las cepas del virus de la gripe que infectan a los humanos están en constante evolución, lo que significa que los científicos tienen que intentar predecir cómo se verán estas cepas durante la próxima temporada de gripe para poder compararlas con las cepas incluidas en la vacuna (la vacuna generalmente incluirá cuatro cepas a la vez). Este juego de adivinanzas a menudo da como resultado una vacuna que tiene una efectividad de alrededor del 50% al 60%, pero a veces, como es el caso de este año, la falta de coincidencia puede empeorar. No ayuda que la gripe principal de este año sea la H3N2, un subtipo de gripe ya conocido por ser más difícil de predecir que otros.

El golpe de suerte de este invierno es que la gripe se ha tomado otra pausa. Los casos, las hospitalizaciones y las muertes están muy por debajo de las tendencias históricas, aunque no tan bajas como durante la temporada de gripe invernal 2020-2021. (Esas cifras eran tan bajas entonces que los CDC ni siquiera pudieron estimar la efectividad de la vacuna de esa temporada). Los pocos casos observados en la temporada anterior probablemente hicieron que predecir la temporada de gripe de este año fuera aún más difícil. La mansedumbre de las últimas dos temporadas de gripe se ha atribuido a las medidas de salud pública destinadas a frenar la transmisión del SARS-CoV-2, mucho más contagioso, incluido el uso regular de mascarillas.

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El mes pasado, la Organización Mundial de la Salud emitió sus recomendaciones sobre las vacunas contra la gripe previstas para el próximo invierno en el hemisferio norte, que incluían solicitar actualizaciones de las cepas H3N2 utilizadas como referencia. Pero los autores de los CDC señalan que “predecir la circulación de los subtipos de virus y los clados predominantes dentro de los subtipos sigue siendo un desafío”.

Sin embargo, el hecho de que la vacuna contra la gripe de este año haya sido un fracaso no significa que no valga la pena tomarla. En un año típico, se cree que las vacunas contra la influenza previenen millones de casos de gripe, decenas de miles de hospitalizaciones y al menos miles de muertes, a pesar de que solo alrededor de la mitad de todos los estadounidenses se vacunan. También hay vacunas contra la gripe de próxima generación próximas a desarrollarse, lo que podría permitir una mejor compatibilidad con las cepas circulantes. Y el atractivo de una vacuna contra la gripe universal o de mayor duración todavía está al alcance de la mano.

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Los últimos dos inviernos también deberían recordarnos que las malas temporadas de gripe no tienen por qué ser inevitables, incluso en ausencia de vacunas altamente efectivas.