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Llueve en el desierto de Atacama y las momias más viejas del mundo se están pudriendo

El cambio climático amenaza a la preservación de las momias del desierto de Atacama en Chile, que se supone que es uno de los lugares más secos del planeta

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Imagen para el artículo titulado Llueve en el desierto de Atacama y las momias más viejas del mundo se están pudriendo
Foto: Martin BERNETTI / AFP (Getty Images)

El cambio climático ha traído lluvia y humedad al norte de Chile, generalmente seco y árido, lo que está haciendo que las momias más antiguas conocidas se descompongan. El fenómeno pone en riesgo de deterioro a algunas de las momias más antiguas del mundo después de miles de años de preservación artificial y natural.

Las momias fueron creadas por la cultura chinchorro, una comunidad pesquera que vivió en lo que ahora es Chile y el sur de Perú desde el 5000 a.C. hasta el 500 a.C. Preparaban cuidadosamente a sus muertos quitándoles la piel y los órganos y rellenando los cuerpos con pieles de animales o arcilla y cañas. A algunos incluso se les volvió a colocar la piel original en cuerpos remodelados, como tapizados para el más allá.

Los yacimientos chinchorro tienen restos de adultos, niños e incluso bebés que descansan en tumbas poco profundas. Los chinchorros usaban diferentes artículos, incluyendo pelucas de cabello humano, plumas y máscaras de barro para adornar a los muertos. Algunas momias son negras por estar cubiertas con pintura de manganeso; otras son rojas de pasta ocre hecha de arcilla roja.

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Los cuerpos encontrados en el desierto de Atacama se remontan a 2000 años antes de que los egipcios comenzaran a preservar cuerpos, lo que los convierte en las momias preservadas artificialmente más antiguas del mundo. Han sobrevivido porque el desierto de Atacama es generalmente uno de los lugares más secos del planeta, pero el cambio climático ha traído precipitaciones y humedad. Y aunque muchas de las momias han sido colocadas en museos, todavía hay muchas en el desierto, algunas enterradas deliberadamente por arqueólogos en un intento de reducir su exposición.

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Foto: JNS/Gamma-Rapho (Getty Images)
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Durante la última década, los científicos notaron que los cuerpos se han estado deteriorando a un ritmo acelerado, y en algunos incluso ha crecido moho. En un informe de 2015 de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de Harvard, los científicos confirmaron que el aumento de la humedad en el desierto hacía menos probable que las momias permanecieran bien conservadas. Ese mismo año llovió más de 5 cm en el desierto de Atacama; el equivalente a varios años de lluvia, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Benardo Arriaza, experto en la cultura chinchorro de la Universidad de Tarapacá en Arica, dijo que los diferentes materiales encontrados en los sitios, junto con los cambios climáticos y la falta de financiación, dificultan la preservación de los cuerpos. “El tipo de deterioro varía según los tipos de momias y materiales”, explicó vía correo electrónico. “Aquellos materiales bioarqueológicos que tienen más tejido blando o residuos orgánicos pueden ser más susceptibles”.

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Es difícil saber cuántas momias están enterradas en la zona, y los equipos arqueológicos a menudo se ven abrumados por el esfuerzo de salvarlas, pero Arriaza tiene la esperanza de que existe potencial para mejorar la forma en que se conservan las momias, para que Chile no pierda una parte crucial de su historia.

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Foto: MARTIN BERNETTI/AFP (Getty Images)
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“Se está construyendo un nuevo museo arqueológico [en Chile]”, dijo. “Esta será una maravillosa oportunidad para construir nuevos estándares, códigos de conservación, exhibiciones y manejo de colecciones... el chinchorro representa una expresión emocional y artística temprana de poblaciones antiguas, un reflejo del dolor colectivo así como la esperanza de una mejor vida. Las momias se han conservado durante miles de años y estamos haciendo todo lo posible para garantizar su conservación”.

El cambio climático no es solo una amenaza para la historia de los chinchorros: está afectando a yacimientos arqueológicos de todo el mundo. En el Reino Unido, yacimientos que datan de hace 4000 años de la época romana corren el peligro de descomponerse a medida que las turberas que los preservan se secan, exponiendo los artefactos a la intemperie. En Alaska, un yacimiento arqueológico indígena podría desaparecer cuando el permafrost que solía actuar como protección se descongele. Investigadores de todo el mundo trabajan a contrarreloj para salvar la historia humana a medida que el clima extremo cambia nuestros paisajes.