La ciencia de los transplantes ha dado un paso hist√≥rico con la creaci√≥n del primer √≥rgano complejo funcional a partir de c√©lulas madre. Investigadores de la Universidad de Yokohama han logrado hacer crecer un peque√Īo h√≠gado funcional en un rat√≥n afectado de fallo hep√°tico grave.

Hasta ahora, existía un punto de atasco en la investigación con células madre. Estas células embrionarias son conocidas por ser capaces de replicarse y cambiar hasta convertirse en cualquier otro grupo de células adultas del organismo. Desafortunadamente, una cosa es generar tejido celular, y otra muy distinta es conseguir que ese tejido se organice en estructuras tridimensionales tan complejas y funcionales como puede serlo un hígado o un corazón.

El procedimiento recien descubierto consiste en crear un peque√Īo conjunto de c√©lulas similar a la yema desde la que nace una nueva rama en una planta. Esta yema agrupa c√©lulas IPS y c√©lulas con los marcadores para construir diferentes tipos de tejido (en este caso los asociados a un h√≠gado).

Un ratón humanizado

Al ser implantadas en el cuerpo del animal, las c√©lulas comenzaron a organizarse por s√≠ mismas, creando las estructuras necesarias para acoplarse al sistema circulatorio del rat√≥n y creciendo hasta formar un peque√Īo h√≠gado con todas sus funciones. Por supuesto, se trata de un animal preparado para no rechazar un transplante de c√©lulas humanas, ya que el h√≠gado embrionario que se ha utilizado es cien por cien humano.

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Una de las ventajas del sistema es que no utiliza c√©lulas embrionarias puras, sino c√©lulas IPS que se obtienen a partir de ‚Äėretrasar el reloj biol√≥gico‚Äô de c√©lulas epiteliales. El procedimiento a√ļn tiene que probarse durante a√Īos. Primero, el equipo de Yokohama tiene que ver c√≥mo evoluciona y envejece el nuevo √≥rgano. A√ļn hay muchas dudas sobre c√≥mo reaccionar√°n estas c√©lulas 'rejuvenecidas' al paso de los a√Īos. Despu√©s hay que lograr escalar el proceso para generar √≥rganos humanos. El bi√≥logo l√≠der del proyecto, Takanori Takebe, cree que a√ļn pasar√°n diez a√Īos antes de que este procedimiento llegue a las cl√≠nicas.

No obstante, el avance podría marcar el principio de un suministro inagotable de repuestos para el mercado de transplantes y la diferencia entre la vida y la muerte para muchos pacientes en espera. A corto plazo, la técnica podría emplearse para crear cultivos hepáticos con los que aplicar 'parches' en los hígados de pacientes enfermos y prolongar su esperanza de vida mientras llega el órgano definitivo. [Nature]

Foto: Cultivo celular de yemas [Takanori Takebe]