Es uno de los casi infinitos misterios del Universo: ¬Ņc√≥mo y cu√°ndo se formaron exactamente los anillos de Saturno? Astr√≥nomos e investigadores hasta ahora discrepaban sobre la antig√ľedad de estos anillos, compuestos casi al completo de polvo y hielo. Un nuevo estudio de datos tomados por la sonda Cassini revela que en realidad son mucho m√°s antiguos de lo que pens√°bamos.

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Datos de la Cassini analizados por cient√≠ficos de la Universidad de Colorado, en EE.UU., revelan que los anillos se formaron hacen 4.400 millones de a√Īos y no hace poco m√°s de 100 millones, como apuntaban muchas teor√≠as. El dato de 4.400 millones de a√Īos no es nuevo, era uno de los que se barajaban, pero es la primera vez que se obtiene evidencia fiable de que realmente puede ser as√≠.

"Los anillos pueden ser entre 3 y 10 veces más antiguos de lo que creíamos", ha explicado a Nature Larry Esposito, de la Universidad de Colorado. Esposito y otros investigadores han analizado datos de la Cassini sobre la frecuencia con la que polvo fuera de Saturno cae en los anillos del planeta, oscureciéndolos y contaminándolos. Esa frecuencia ha resultado ser 40 veces más baja de lo estimado hasta ahora. Se creía que, por su intenso brillo, los anillos debían ser mucho más recientes. Sin embargo, dado que no hay tantas partículas como se pensaba capaces de oscurecerlos, en realidad pueden ser mucho más antiguos.

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Los resultados se han presentado a finales de la semana pasada en un evento en la Universidad de Colorado en el que Sascha Kempf, una de las investigadores que ha liderado el proyecto, confirm√≥ la frecuencia de part√≠culas detectadas en los anillos provenientes de otros lugares del Sistema Solar: solo 140 a lo largo de a√Īos.

El n√ļmero tan bajo confirma que los anillos pueden ser realmente casi tan antiguos como el propio Sistema Solar, cuya formaci√≥n comenz√≥ hace 4.600 millones de a√Īos. El misterio de c√≥mo se formaron exactamente y por qu√© mantienen una forma plana casi perfecta, sigue ah√≠. [v√≠a Nature]

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