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Los grandes tiburones blancos pudieron haber llevado al Megalodón a la extinción

Los niveles de zinc en dientes de tiburón indican que los dos depredadores ocuparon lugares similares en la cadena alimenticia, pero solo una especie existe aún

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Un gran tiburón blanco.
Un gran tiburón blanco.
Foto: Ryan Pierse (Getty Images)

Un equipo de investigadores que examina los dientes de los grandes tiburones blancos, y los del extinto tiburón gigante Otodus Megalodón, cree que la competencia por el alimento entre las dos especies puede haber contribuido a la extinción del megalodón.

Los grandes tiburones blancos (Carcharodon carcharias) son depredadores ápice que pueden crecer hasta 6 metros de largo y pesar alrededor de 2.300 kilos. Los megalodones mucho más masivos (alrededor de 19 metros) se extinguieron hace unos 3,6 millones de años, pero durante un tiempo en la época del Plioceno, las dos especies coexistieron y también compitieron, para disgusto del megalodón. La competencia dietética entre los dos animales, como lo demuestran los niveles de zinc en sus dientes, se describe en un nuevo estudio publicado en Nature Communications.

A diferencia de la evidencia del consumo de alimentos a corto plazo de un tiburón (marcas de mordeduras en los huesos, contenido estomacal fosilizado y heces de tiburón), la señal de zinc en el esmalte dental apunta al hábito dietético a largo plazo de un animal. Los isótopos de zinc son un indicador de la dieta e indican sus niveles tróficos o su lugar en la cadena alimentaria.

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“La proporción de cambios de zinc más pesados ​​a más livianos en los tejidos corporales en comparación con la dieta nos proporciona una forma de rastrear la posición relativa de un animal en su cadena alimentaria”, dijo el autor principal del estudio Jeremy McCormack, geocientífico del Instituto Max Planck para Antropología evolutiva en Leipzig, Alemania, y Goethe-University Frankfurt, en un correo electrónico a Gizmodo.

El equipo de McCormack inspeccionó isótopos de zinc en dientes de tiburón de 20 especies existentes, así como 12 especies fósiles además del O. megalodón. Resulta que los niveles tróficos de los grandes tiburones blancos y los megalodones se superpusieron, lo que indica que al menos se produjo cierta competencia entre las dos especies.

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Se sospecha que es un dienta de Megalodón.
Se sospecha que es un dienta de Megalodón.
Foto: -/AFP (Getty Images)

Como muchos depredadores del reino animal, los megalodones probablemente compitieron por la supervivencia desde los primeros momentos de su vida. Investigaciones anteriores han indicado que los megalodones recién nacidos pueden haberse comido a sus hermanos no nacidos, un proceso llamado oofagia (canibalismo filial), para obtener una ráfaga temprana de nutrición.

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La noción de que los grandes tiburones blancos compitieron con los megalodones hasta que estos últimos se extinguieron se ha sugerido en el pasado, y esta investigación ofrece nueva evidencia de que la competencia puede haber jugado un papel clave. “Nuestro nuevo estudio muestra que el rango dietético del gran tiburón blanco del Plioceno temprano es muy similar al del megalodón, lo que indica que nuestros datos no contradicen la hipótesis de la competencia”, dijo McCormack.

Los investigadores notaron que la competencia no habría sido el único contribuyente a la extinción del megalodón; el cambio climático probablemente jugó un papel, junto con el colapso de las poblaciones de presas. Esencialmente, los megalodones no estaban recibiendo suficiente comida porque el mundo mismo estaba cambiando, y el apetito voraz de su primo (relativamente) flaco no ayudaba.