En 1832, el pintor ingl√©s John Frederick Lewis viaj√≥ por Espa√Īa y Marruecos dibujando lo que ve√≠a con sus acuarelas. En la escena de arriba, Lewis retrat√≥ a varios mercaderes descansando junto a sus barriles en la Puerta del Sol de Madrid (que por entonces no se parec√≠a mucho a la actual).

Esta imagen de Madrid es solo una de las decenas de miles de acuarelas disponibles p√ļblicamente en The Watercolour World, una organizaci√≥n ben√©fica del Reino Unido que pretende digitalizar todas las acuarelas con valor hist√≥rico que fueran pintadas antes de 1900, cuando la fotograf√≠a reemplaz√≥ a la pintura en la tarea de documentar aquello que vemos.

Hay más acuarelas que pinturas al óleo, por lo que cuentan historias que de otra forma se perderían en el tiempo. Los arqueólogos, por ejemplo, recurren a las acuarelas del siglo XIX para repintar tumbas egipcias tal y como fueron halladas. Pero las acuarelas son muy frágiles; se desvanecen si las expones a la luz del día o a los cambios de temperatura y humedad, por lo que suelen vivir en los archivos de museos y colecciones privadas, ajenas a los ojos de quienes podrían encontrar joyas ocultas o valor en ellas.

Ahora The Watercolour World, un proyecto financiado por el príncipe de Gales y la duquesa de Cornualles, ha creado una base de datos gratuita y accesible a través de Internet que soluciona parcialmente el problema. Sus trabajadores visitan directamente a los coleccionistas, digitalizan sus acuarelas con un escáner portátil ScanSnap SV600, documentar su historia y tratan de marcar su ubicación en el mapa (algo que a veces es imposible).

La base de datos del proyecto cuenta ya con 80.000 acuarelas de 18.000 ubicaciones distintas. Un cuarto de ellas se pintó en el Reino Unido, pero The Watercolour World es proyecto global y en su potente buscador aparecen imágenes de todos los rincones del mundo, incluida quizá la ciudad en la que vives. Es fácil perderse durante horas en su archivo.

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Madrid, Espa√Īa (1777-1803)

Imagen: Baron David Alphonse Sandoz-Rollin (Trustees of the British Museum)

Festival morisco bajo las murallas de la Alhambra en Granada, Espa√Īa (noviembre de 1808)

Imagen: William Gell (Trustees of the British Museum)

But√°n (1813)

Imagen: Samuel Davis (Trustees of the British Museum)

Ruinas en Kabáh, Yucatán, México

Imagen: Frederick Catherwood (Yale Center for British Art)

Bogot√°, Colombia (1822-1828)

Imagen: François Désiré Roulin (Wellcome Library)

Xalapa, México (1829)

Imagen: Sir William Eden, 6th Baronet

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Ronda, Espa√Īa (1832)¬†

Imagen: John Frederick Lewis (Trustees of the British Museum)

Plaza de San Francisco en Sevilla, Espa√Īa (1836)

Imagen: John Frederick Lewis (Trustees of the British Museum)

Luxor, Egipto (1839)

Imagen: William James M√ľller (Trustees of the British Museum)

Cargando guano en las Chinchas, Per√ļ (1857)

Imagen: Harry Edmund Edgell (National Maritime Museum, Greenwich)

Allahabad, India (1865)

Imagen: William Simpson (Yale Center for British Art)

Broadway en Nueva York, Estados Unidos (1865)

Imagen: Charles Magnus & Company (Metropolitan Museum of Arts)

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Calle Montgomery en San Francisco

Imagen: Museum of Fine Arts Boston

Puedes ver más en The Watercolour World.