Una ma√Īana del 2013 ocurri√≥ algo totalmente inesperado en una playa de Jap√≥n. Un tipo encuentra una embarcaci√≥n destartalada con un olor intenso que dejaba pocas dudas sobre la carga que transportaba. Eran cad√°veres en descomposici√≥n. As√≠ comenzaba un rompecabezas que todav√≠a hoy sigue sin resolverse.

Desde aquel d√≠a han ido pasando las semanas, los meses e incluso los a√Īos, y aquella escena se ha repetido en otros tantos puntos de la costa japonesa. Embarcaciones similares que llegaban con m√°s cad√°veres. Aunque con un matiz que le a√Īad√≠a m√°s misterio; una serie de notas y pistas que llevaban a un mismo espacio como punto de origen de los barcos: Corea del Norte.

La llegada de los barcos fantasmas

Uno de los primeros barcos encontrados. Getty

Noviembre del 2015. Hab√≠an pasado dos a√Īos desde el primer y misterioso barco. Las identidades de los cad√°veres encontrados a bordo de un bote pesquero eran un nuevo enigma a la larga lista. Como en las otras ocasiones, las cenizas nunca fueron reclamadas, raz√≥n que llev√≥ a las autoridades a proceder y cremar los restos. Tras los cad√°veres aquella destartalada embarcaci√≥n de madera que llev√≥ hasta la muerte a sus ocupantes correr√≠a la misma suerte. Los botes tambi√©n fueron destruidos.

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Hablamos de naves de unos 10 metros de longitud, la mayor√≠a con su arco incrustado de conchas y algas, la mayor√≠a tambi√©n con restos de lo que un d√≠a fue una vela, ahora un trozo de tela rasgada que se arrastraba desde la popa. Los investigadores cre√≠an que la √ļltima embarcaci√≥n se hab√≠a desplazado probablemente durante semanas (quiz√°s meses) hacia el sur a trav√©s del peligroso tramo de agua que separaba a Jap√≥n de la pen√≠nsula coreana, justo hasta el encuentro que tuvo lugar con los pescadores japoneses a unos 100 kil√≥metros de la costa.

Otro de los ‚Äúbarcos fantasmas‚ÄĚ. TBS Japan

En el interior, la policía costera descubrió una escena repetida en el tiempo: los esqueletos y cuerpos (esta vez de siete personas) junto a sus ropas, las cuales llevaban etiquetas escritas en la lengua coreana de Hangul. Junto a los restos también se encontraron equipos de pesca y botellas de plástico vacías además de varios paquetes de cigarros. También los restos de una bandera muy parecida a la norcoreana.

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Visto as√≠, todo indicaba que cuando esta gente se fue a la mar no pensaban morir. Dicho de otra forma, estas personas parec√≠an haber muerto en alg√ļn momento del viaje (no antes), quiz√°s tras una terrible tormenta.

Sin embargo, estos √ļltimos cad√°veres eran similares a los anteriores. Los esqueletos encontrados en noviembre del 2015 eran una nueva pieza en el rompecabezas que fue denominado por la propia polic√≠a japonesa como el ‚Äúpuzzle del barco fantasma‚ÄĚ. No s√≥lo eso. Las pistas volv√≠an a llevar a ese mismo lugar de origen. El descubrimiento de una insignia de Kim Jong-il volv√≠a a apuntar a Corea del Norte.

Principio de la investigación

La policía custodiando algunas de las embarcaciones. AP

El primer problema que se encontraban las autoridades cuando iban a investigar cada ‚Äúbarco fantasma‚ÄĚ era que los cuerpos estaban en tan malas condiciones despu√©s de estar en el mar durante semanas que les resultaba imposible determinar la causa de muerte. En los √ļltimos dos meses desde el √ļltimo alistamiento, al menos una docena de presuntos barcos norcoreanos que llevaban los restos de 27 personas hab√≠an sido encontrados a la deriva en la costa de Jap√≥n.

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El 20 de noviembre del 2015 la policía dijo que había encontrado 10 cuerpos en tres barcos frente a la costa de la prefectura de Ishikawa. Dos días más tarde otro barco de madera fue encontrado cerca de la prefectura de Fukui con seis cráneos, un cuerpo casi intacto junto a una cabeza y varios huesos y restos humanos.

No fueron los √ļnicos en aquel oto√Īo. Al menos 11 pesqueros similares que transportaban cad√°veres hab√≠an llegado desde finales de octubre. La mayor√≠a inclu√≠an equipos, redes y letreros escritos en coreano, y entre ellos uno con un cartel bien grande que dec√≠a ‚ÄúEj√©rcito Popular Coreano‚ÄĚ, es decir, el ej√©rcito norcoreano.

Adem√°s, las autoridades japonesas dijeron que el mal estado y el peque√Īo tama√Īo de las naves no eran t√≠picas de Corea del Sur o Jap√≥n. La polic√≠a dijo que las evidencias suger√≠an que los barcos eran de la pen√≠nsula coreana, aunque rechazaron decir el nombre que todos ten√≠an en mente.

Imagen: Getty

Fue entonces cuando la mayor√≠a de los medios internacionales se hicieron eco de la noticia. Aunque la llegada de barcos naufragados a las costas de Jap√≥n no era un hecho inusual, los ‚Äúbarcos fantasmas‚ÄĚ con cad√°veres captaron la atenci√≥n de todos.

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Poco despu√©s la polic√≠a ofrec√≠a una serie de datos espeluznantes. En el 2015 se hab√≠an encontrado hasta 34 embarcaciones misteriosas flotando a la deriva, incluyendo en ellas las 11 encontradas entre finales de octubre y noviembre. Pero es que en el 2014 Jap√≥n encontr√≥ otras 65. Y en el 2013 encontraron 80. ¬ŅC√≥mo demonios se pod√≠a explicar lo que estaba ocurriendo?

Las primeras pesquisas parec√≠an indicar que el n√ļmero tend√≠a a aumentar durante el oto√Īo y el invierno, probablemente debido a los vientos predominantes desde el noroeste. Sin embargo, a finales del 2016 las autoridades japonesas se dieron por vencidas. Despu√©s de varios a√Īos tratando de resolver el caso dijeron que no cre√≠an que jam√°s fuera a resolverse.

Tratando de explicar la causa de los barcos fantasmas

Autoridades buscando pistas entre los restos de embarcaciones. AP

Existen varias teorías que tratan de responder a la gran pregunta. Desde las más conspiranoicas que hablan de embarcaciones de desertores hasta otras más peliculeras donde los barcos estaban cargados de espías. Y aunque nos encantaría comenzar con ellas, debemos empezar con la que parece más plausible aunque no se pueda contrastar.

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Esta teoría habla de personas que fueron víctimas de la oferta del líder norcoreano Kim Jong-un para impulsar la producción de mariscos en medio de la escasez de alimentos esperada entre su ejército, todo ello junto a la promesa de mayores divisas de las lucrativas exportaciones a China.

Dec√≠a el investigador John Nilsson-Wright que la necesidad econ√≥mica parece mucho m√°s real que la defecci√≥n. Seg√ļn Wright:

Si tuvieras la intenci√≥n de desertar, y pensabas en t√©rminos de una ruta mar√≠tima, ¬Ņpor qu√© no ir hacia el sur a Corea del Sur, en lugar de tratar de realizar ese cruce tan peligroso a Jap√≥n?

Kim Jong-un. AP

La teoría de los espías, aunque fantástica, también es poco probable. Las autoridades han dicho que no hay evidencias que sugieran que los barcos fueron tripulados por agentes enviados para secuestrar ciudadanos japoneses. Un tema nada baladí si tenemos en cuenta que esto sucedió en varias ocasiones durante la década de los 70 y 80.

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Adem√°s, aunque es cierto que los desertores han llegado ocasionalmente a Jap√≥n por mar, pocos creen que las v√≠ctimas eran civiles que intentaban huir del r√©gimen norcoreano. Lo cierto es que sin canales diplom√°ticos oficiales, no ha existido ning√ļn contacto entre Pyongyang y Tokio sobre dichos barcos o sus ocupantes, lo que hace de este misterio un caso de dif√≠cil respuesta.

Por tanto, la teor√≠a de los hombres que trataron de ganarse un dinero a la mar partiendo desde Corea del Norte sigue siendo la m√°s real. Adem√°s cobra mucho sentido si nos fijamos en las embarcaciones, espacios destartaladas y mal equipados para cubrir largas distancias, a lo que debemos sumar unos meses del a√Īo propicios a las tempestades.

Jiro Ishimaru, investigador con una gran red de contactos en Corea del Norte, a√Īad√≠a algo de contexto a la teor√≠a de los pescadores. El hombre cree que Kim envi√≥ una orden en su momento para que se proporcionara m√°s mariscos al ej√©rcito. Seg√ļn Ishimaru:

Uno de los barcos encontrado en la península de Noto. AP

El problema es que la industria pesquera norcoreana ya no se rige por los principios socialistas. Los pescadores se dieron cuenta de que si donaban su captura al ejército, acabarían perdiendo dinero, así que comenzaron a permitir que los soldados salieran a cazar sus propios peces.

Cuando Kim Jong-un emite una orden nadie puede ignorarla, incluso si les pide que hagan lo imposible. Eso significa que los soldados sin experiencia salen al mar, incluso en condiciones terribles y sin idea de lo que están haciendo. No quieren llamar la atención sobre el hecho de que son soldados, así que llevan ropa civil, por lo que ninguno de los cadáveres encontrados en Japón llevaba un uniforme.

Por tanto, Ishimaru cree que estos barcos llevaron soldados que no sab√≠an nada de pesca o navegaci√≥n, y que salieron de los puertos de Corea del Norte poco despu√©s de la exhortaci√≥n de Kim para aumentar las capturas. Las naves, con motores peque√Īos y sin instrumentos de navegaci√≥n, se habr√≠an perdido f√°cilmente en una tormenta o una corriente fuerte para finalmente quedar sin comida ni combustible a la deriva.

Kim Jong-un en una piscifactoría en Pyongyang. Getty

Seg√ļn explicaba Kim- Do-hoon, un profesor de ciencias del mar de la Universidad de Bukyong en Corea del Sur, de octubre a febrero es la temporada principal para la pesca de cangrejo y marisco en la pen√≠nsula coreana:

Se sabe que Kim Jong Un ha estado promoviendo la pesca, lo que podría explicar por qué cada vez hay más barcos de pesca saliendo de los puertos. Y no hay que olvidar que los barcos norcoreanos son malos, con motores pésimos, por lo que los hombres arriesgan sus vidas para llegar lejos, my uchos de ellos podrían morir de hambre a la deriva.

Pero como decíamos, ni siquiera las autoridades de Japón, quienes han llevado el caso de manera oficial desde el 2013, son capaces de verificar lo que ha llevado a estas misteriosas embarcaciones norcoreanas hasta las costas japonesas. Es posible que el hecho de que no exista comunicación entre ambos países sea lo que no permita verificar la teoría de los pescadores. O quizás no.

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Mientras Jap√≥n mantenga el caso abierto y ‚Äúsin resolver‚ÄĚ podemos seguir elucubrando con desertores, esp√≠as o incluso barcos enviados por el gobierno de Estados Unidos para se√Īalar a Corea del Norte y comenzar esa maldita guerra. Claro que en ese caso, lo mejor ser√° pensar en la teor√≠a de los pescadores. Tipos que simplemente han tenido muy mala suerte. [Japan Times, LATimes, BBC, CNN, The Guardian]