Image: Bennu (NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin)

Hace unos d√≠as mostr√°bamos las espectaculares im√°genes tomadas al asteroide Bennu a trav√©s de la sonda OSIRIU-REx. Casi sin darnos cuenta, y si hacemos caso a algunos medios, Bennu ha pasado a ser una seria amenaza para la civilizaci√≥n humana llegando a tildarlo de ‚Äúapocal√≠ptico‚ÄĚ.

Uno de esos medios ha sido el brit√°nico Express, qui√©n titula la noticia con un imaginativo: ‚ÄúLa NASA advierte que el asteroide ‚Äėapocal√≠ptico‚Äô Bennu aparecer√° en el cielo el D√≠a de San Valent√≠n‚ÄĚ. La noticia cuenta que la roca, de 500 metros de ancho:

Es un asteroide del fin del mundo que tiene una alta probabilidad de impactar en la Tierra dentro de cien a√Īos. Ser√° visible a simple vista en la noche del 14 de febrero, ligeramente a la derecha de Marte.

En realidad no hay mucho que temer y cuesta sacar una conclusi√≥n ver√≠dica en el texto. Para empezar, Bennu no es un asteroide ‚Äúapocal√≠ptico‚ÄĚ. De hecho, la NASA, donde no suelen regalar este tipo de adjetivos, jam√°s lo ha calificado ni remotamente parecido.

Image: Bennu (NASA/Goddard/University of Arizona/Lockheed Martin)

Para ser m√°s exactos, oficialmente Bennu est√° calificado como ‚Äúpotencialmente peligroso‚ÄĚ, una designaci√≥n mucho m√°s amplia de lo que se pudiera pensar que se aplica a muchos asteroides de tama√Īo suficiente cuyas √≥rbitas los acercan relativamente a la Tierra. Seg√ļn la descripci√≥n de la agencia espacial sobre el riesgo de impacto a corto plazo de Bennu:

Los expertos en asteroides del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, proyectan que Bennu se acercará lo suficiente a la Tierra durante el próximo siglo para tener una posibilidad de 1 en 2.700 de impactarla entre 2175 y 2196. Dicho de otra manera, esas probabilidades significan que hay un 99.963 por ciento de posibilidades de que el asteroide pierda de vista la Tierra. Aun así, los astrónomos quieren saber exactamente dónde se encuentra Bennu en todo momento.

Pero incluso si Bennu golpeara la Tierra, el da√Īo estar√≠a lejos de ser apocal√≠ptico. Bennu tiene tan solo 518 metros de di√°metro. Es el objeto m√°s peque√Īo alrededor del que ha entrado en √≥rbita una nave humana (OSIRIS-REx). Si lo consideramos en altura, el asteroide apenas es m√°s alto que la Torre Willis en Chicago o la Freedom Tower en Nueva York.

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Por tanto, el improbable impacto a partir de 2175 ser√≠a grave, s√≠, aunque √ļnicamente a escala local. Los cient√≠ficos estiman que los asteroides deben tener al menos 1 km de ancho, aproximadamente el doble del di√°metro de Bennu, para causar una cat√°strofe global.

En cuanto a esa posibilidad de verlo ‚Äúa simple vista‚ÄĚ el d√≠a de San Valent√≠n, como apuntan en Space es posible que estos medios simplemente hayan obtenido dicha informaci√≥n de una parte de la gu√≠a de observaci√≥n de la NASA de febrero de 2019, donde se expone que Bennu estar√° cerca de Marte en el cielo nocturno del 14 de febrero, a la derecha del Planeta Rojo. Sin embargo, la pieza de la NASA dejaba claro que Bennu ‚Äúser√° demasiado tenue para verse sin un telescopio especial‚ÄĚ. [Space, NASA]