Tokio. AP

El a√Īo pasado Jap√≥n hac√≠a p√ļblica una cifra que sorprend√≠a a medio mundo: 32 mil personas llegaban a la barrera de los 100 a√Īos o m√°s, y se sumaban al resto con un total de 65 mil centenarios. Dicho de otra forma, no existe otro pa√≠s en el planeta con un porcentaje mayor de personas que han cumplido la m√°gica cifra.

No en vano, Jap√≥n lleva liderando (o en los primeros puestos) la lista de los pa√≠ses con la esperanza de vida m√°s alta durante varios a√Īos. Un dato que, contrario a lo que se pueda creer, no se concentra √ļnicamente en las zonas rurales, sino tambi√©n en las zonas urbanas.

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Seg√ļn las estimaciones del a√Īo 2014, el 33% de la poblaci√≥n japonesa estaba por encima de los 60 a√Īos, el 25,9% ten√≠a 65 a√Īos o m√°s, y el 12,5% ten√≠a 75 a√Īos o m√°s. A estos datos hay que sumarle que las personas mayores de 65 a√Īos contribuyen a un quinto de su poblaci√≥n total, y se calcula que llegar√°n a ser un tercio en el a√Īo 2050.

El país tuvo un boom en la posguerra entre 1947 y 1949, sin embargo, la ley aprobada en 1948 permitió el fácil acceso a los abortos, seguido de un período prolongado de baja fertilidad, lo que resultó en el envejecimiento de la población lentamente. Hoy se piensa que el envejecimiento continuado es el resultado de una de las tasas de fecundidad más bajas del mundo, combinada con la mayor expectativa de vida.

Estimaciones y dinámicas de envejecimiento en Japón

Población histórica de Japón (1920-2010) con la proyectada (2011-2060). Wikimedia Commons

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Las estad√≠sticas indican que el n√ļmero de japoneses de 65 a√Īos o m√°s, casi se cuadruplic√≥ en los √ļltimos cuarenta a√Īos hasta superar los 33 millones en 2014, representando el 26% de la poblaci√≥n de Jap√≥n.

En el mismo per√≠odo, el n√ļmero de ni√Īos (de 14 a√Īos o menores) disminuy√≥ del 24,3% de la poblaci√≥n de 1975 al 12,8% del 2014. Un dato revelador es que el n√ļmero de personas mayores super√≥ el n√ļmero de ni√Īos en 1997. Este cambio en la composici√≥n demogr√°fica de la sociedad japonesa ha tenido lugar en un lapso de tiempo m√°s corto que en cualquier otro pa√≠s.

¬ŅY el futuro? De acuerdo con las proyecciones de la poblaci√≥n con la tasa de fecundidad actual, las personas con m√°s de 65 a√Īos representar√°n el 40% de la poblaci√≥n en 2060, y la poblaci√≥n total caer√° en un tercio, de los 128 millones del 2010 a 87 millones en 2060.

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Puestos a ser tremendistas, algunos economistas de la Universidad de Tohoku establecieron una cuenta atrás para la extinción nacional, una que estima que Japón tendrá sólo un hijo restante en 4205.

Razones para tener una alta esperanza de vida

El famoso barrio de Akihabara en Tokio. Wikimedia Commons

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Como dec√≠amos antes, la raz√≥n del creciente envejecimiento de la poblaci√≥n de Jap√≥n se debe a la alta esperanza de vida, que en 2016 fue de 85 a√Īos, similar a la de Singapur, y menor que la de M√≥naco. En este caso, la esperanza de vida era de 81,7 para los hombres y 88,5 para las mujeres.

Dado que la poblaci√≥n general de Jap√≥n est√° disminuyendo debido a las bajas tasas de fecundidad, el envejecimiento de la poblaci√≥n est√° aumentando r√°pidamente. Factores como la mejora de la nutrici√≥n, las tecnolog√≠as m√©dicas o los f√°rmacos avanzados redujeron la prevalencia de enfermedades y mejoraron las condiciones de vida. Los expertos tambi√©n a√Īaden la paz y la prosperidad tras la Segunda Guerra Mundial, contribuyendo al crecimiento econ√≥mico.

Sin embargo, una noticia que debería celebrarse como es el aumento de la esperanza de vida, se está transformando en un problema que no habían considerado. La proporción del gasto en atención médica se ha disparado, aumentado drásticamente a medida que la población mayor pasa más tiempo en los hospitales.

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Un país de centenarios 

Japan. AP

Hace muy pocos meses se ofrec√≠a el dato a trav√©s del Ministerio de Salud del pa√≠s. Jap√≥n hab√≠a roto su propio r√©cord de la mayor√≠a de centenarios por 46¬ļ a√Īo consecutivo. La suma total era de 65 mil personas con 100 o m√°s a√Īos, un porcentaje de r√©cord en el planeta.

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La haza√Īa suena positiva, especialmente en un pa√≠s donde la longevidad es tan apreciada que el 19 de septiembre de cada a√Īo se celebra el Respect for the Aged Day, una fiesta nacional en la que los miembros del ‚Äúclub de los 100" reciben un plato de sake de plata. Sin embargo, tener tanta gente viva durante tanto tiempo se est√° convirtiendo en una carga para la econom√≠a de la naci√≥n.

Las personas mayores, aunque reverenciadas, se est√°n comiendo los recursos a un ritmo que las generaciones m√°s j√≥venes no pueden igualar. Un ejemplo: en el a√Īo 2014 se otorgaron a 59.000 centenarios el plato de plata, con un coste a las arcas del estado de aproximadamente 2.1 millones de d√≥lares. Si lo comparamos con 1966, el pa√≠s s√≥lo tuvo que dar unos pocos cientos de estos ‚Äúpremios‚ÄĚ. En 1998, el n√ļmero ya hab√≠a subido a 10.000, y en el 2016 el Ministerio anunciaba los 65.692.

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Dado que el pa√≠s s√≥lo parece estar envejeciendo, el gobierno ha decidido que 2016 ser√° el primer a√Īo en que Jap√≥n cambia su plato de plata por una alternativa m√°s barata y ‚Äúplateada‚ÄĚ. Eso s√≠, los nuevos miembros tambi√©n recibir√°n una carta de felicitaci√≥n por el logro.

Es s√≥lo un ejemplo, pero sirve para entender el gran desaf√≠o al que se enfrenta el pa√≠s para tratar con su poblaci√≥n envejecida. En todo la regi√≥n, una generaci√≥n de ciudadanos japoneses -en realidad, dos generaciones- est√°n entrando en la edad de jubilaci√≥n. De los 127 millones de personas que viven, aproximadamente el 25% son ya de m√°s de 65 a√Īos.

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Adem√°s, las generaciones que supuestamente reemplazan a los ancianos no se est√°n ‚Äúreproduciendo‚ÄĚ. Los pa√≠ses necesitan una ‚Äútasa de fertilidad de reemplazo‚ÄĚ de 2,1 nacimientos por mujer para evitar que la poblaci√≥n se contraiga. La tasa de fertilidad de Jap√≥n es de 1,4, resultado de que las mujeres se centran m√°s en sus carreras.

¬ŅEl resultado final? La econom√≠a del pa√≠s ha ido disminuyendo durante d√©cadas. Esta peligrosa mezcla ha llevado a lo que los economistas denominan una ‚Äúbomba del tiempo demogr√°fica‚ÄĚ, un escenario bastante apocal√≠ptico en el que Jap√≥n podr√≠a desaparecer si no anima a sus j√≥venes a comenzar a tener hijos.

Lo que parec√≠a una se√Īal en forma de juego para el 4205, comienza a repetirse con demasiada frecuencia. Para un pa√≠s cuya tradici√≥n lo es todo, esos platos de sake ‚Äúsin plata‚ÄĚ son la mayor de las advertencias. [Wikipedia, Xinhua, BusinessInsider, Oxford Academy]