¬ŅEl motor de mi coche sufre si necesita gasolina pr√©mium y reposto con regular? Esta es una pregunta que ha inspirado un sinn√ļmero de debates y peleas, incluso separando familias y rompiendo amistades. Para llegar al fondo de este eterno dilema, recurr√≠ a un ingeniero en sistemas de combustible, con la esperanza de resolverlo de una vez por todas.

Quiz√°s el tema es ahora m√°s com√ļn dado que la brecha entre el precio de la gasolina regular y la premium se ha venido ampliando. Actualmente ronda los 50 centavos de d√≥lar, que son entre 6 y 8 d√≥lares por cada dep√≥sito lleno (y m√°s a√ļn si tu tanque de gasolina es muy grande). Eso es bastante dinero si tomamos en cuenta las veces que vamos a la gasolinera, y por eso es f√°cil caer en la tentaci√≥n de usar una gasolina de menor octanaje.

Antes que nada, debemos entender cu√°l es la diferencia entre gasolina regular y pr√©mium. Todo gira en torno al octanaje. Si dejamos de lado la parte m√°s complicada y qu√≠mica, podemos entender el √≠ndice de octanaje de un combustible como su nivel de resistencia a la vigorosa compresi√≥n que experimenta antes de que haga ignici√≥n, como el di√©sel. Cuando, en un motor a gas, el combustible hace ignici√≥n por la compresi√≥n y no por la buj√≠a, ese fen√≥meno se conoce como knock (‚Äúdetonaci√≥n‚ÄĚ o combusti√≥n prematura), y puede causar un grave da√Īo al motor.

Los motores de compresi√≥n m√°s alta tienden a generar m√°s potencia. Esto, debido a que los pistones est√°n exprimiendo ferozmente la mezcla de aire y combustible, lo que los hace m√°s susceptibles a la ‚Äúdetonaci√≥n‚ÄĚ. Esa mayor exigencia para los motores es la raz√≥n por la que es preferible usar en ellos el combustible pr√©mium.

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Sin embargo, poner combustible de alto octanaje en un motor de baja compresión no tendrá otro efecto que el de hacerte perder dinero. No hará que tu coche corra mejor o peor, así que si le das combustible prémium aunque no lo necesite, simplemente le estarás dando un placebo costoso.

Actualmente, los motores computarizados y sistemas de gesti√≥n pueden compensar diversas necesidades del veh√≠culo, incluso el no tener combustible con el octanaje requerido. ¬ŅSignifica esto que los motores ahora son inmunes al uso de gasolina con menor octanaje que el que necesitan?

Para llegar al fondo de esto, contacté con un ingeniero de la General Motors que trabaja en todo lo relacionado con sistemas de combustibles: desde el depósito hasta el inyector. Si bien dejó claro que no está familiarizado con el proceso una vez que el combustible se rocía en los cilindros, compartió con nosotros información muy interesante:

El consenso general es que s√≠, puedes ahorrar algunos centavos por gal√≥n si usas gasolina menos cara en tu coche, y esto no tendr√° mayor impacto a corto plazo. El sensor anti-detonaci√≥n hace un buen trabajo minimizando el riesgo de que el motor se da√Īe.

Sin embargo, es probable que pierdas un poco de rendimiento, ya que la calibraci√≥n de la unidad de control del motor depende del uso de combustible pr√©mium. Dicho esto, el costo por kil√≥metro puede, en efecto, ser el mismo. Puede darse el caso, como con un Chevy Malib√ļ, de que la diferencia entre una gasolina y otra sea de solo 0,25 centavos de d√≥lar por gal√≥n (2,5 d√≥lares si llenas el dep√≥sito). Eso es m√°s barato que un caf√© en Starbucks.

A largo plazo no queda del todo claro cuáles son los efectos. Hay alguna evidencia anecdótica que comprueba un mayor desgaste en los componentes del motor, pero esto no ha sido cuantificado (sobre todo porque comprobarlo sería costosísimo). Se necesitarían cientos de coches recorriendo más de 16.000 km, y que todos usen gasolina regular en lugar de prémium que sus respectivos motores les exigen, para cuantificar las consecuencias en mucho tiempo.

Probablemente, lo mejor sea ce√Īirte al combustible recomendado para tu veh√≠culo. A fin de cuentas, no hay beneficio suficiente que justifique el posible costo adicional que terminar√°s generando.

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También agregó lo siguiente:

Para mantener los niveles de emisiones del tubo de escape en línea con los márgenes recomendables, definitivamente deberías utilizar el combustible recomendado. Para minimizar las emisiones el trabajo de calibración es tal que si cambiamos la gasolina prémium por una regular tendrá un impacto negativo. Probablemente no tanto como para que te nieguen un certificado de emisiones de CO2, pero definitivamente hará que tu coche sea menos amigable con el medio ambiente.

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Entonces, estas son las conclusiones:

‚ÄĘ Lo m√°s probable es que no le hagas da√Īo a tu motor en el corto plazo si usas combustible de menor octanaje, gracias a lo bien que trabaja el sensor anti-detonaci√≥n.

‚ÄĘ El dinero que ‚Äúahorras‚ÄĚ puede ser una p√©rdida de todos modos, porque el motor est√° dise√Īado para proveer de un rendimiento y eficiencia √≥ptimos con un tipo espec√≠fico de combustible. Cambiarlo reducir√° la potencia, lo que provoca que se use m√°s gasolina.

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Por su puesto, si la diferencia entre pr√©mium y regular sigue creciendo, las matem√°ticas cambiar√≠an. Si el combustible pr√©mium contin√ļa encareci√©ndose m√°s r√°pido que el regular, usar la gasolina m√°s barata s√≠ permitir√° que ahorres dinero, al menos en el corto plazo. A√ļn as√≠, ten en cuenta lo siguiente:

‚ÄĘ Contaminar√°s un poco m√°s. Estar√≠as matando a la madre Tierra, maldito monstruo.

‚ÄĘ Los efectos a largo plazo no son del todo conocidos; es decir, correr√≠as algunos riesgos.

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Si estás buscando una regla general, diría que lo más recomendable es que uses el combustible que se supone deberías utilizar. A menos, claro, que estés en la quiebra, en cuyo caso puedes hacer trampa de vez en cuando sin muchos remordimientos. No parece que sea tan importante después de todo.

Sin embargo, en general, si deseas conservar tu coche por largo tiempo, ¬Ņpor qu√© exigirle tanto? Gastar entre 5 y 8 d√≥lares por llenar el dep√≥sito no es lo mejor, pero t√≥malo como una especie de mantenimiento preventivo para la salud a largo plazo de tu motor.

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Finalmente, si es un coche rentado, al diablo, usa la basura m√°s barata que puedas encontrar, ¬Ņde acuerdo? Quiz√°s, de esa manera al fin podremos construir nuestra flota de prueba con coches que nunca usan el combustible que realmente necesitan.