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Un tipo de cáncer mortal secuestra el cerebro para volverse intratable

Los tumores de glioblastoma aprovechan los mecanismos utilizados para crear neuronas para propagarse a lo largo y ancho, dicen científicos en Alemania

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Imagen: Shutterstock (Shutterstock)

Una nueva investigación de esta semana sugiere que un cáncer cerebral agresivo puede secuestrar los propios circuitos del cerebro para propagarse aún más y volverse imparable. Investigadores en Alemania estudiaron células de glioblastoma en ratones y en el laboratorio y descubrieron que estos tumores usan algunos de los mismos mecanismos detrás del desarrollo y la migración normales de las neuronas para invadir sistemáticamente el cerebro. La investigación puede algún día permitir a los científicos desarrollar mejores tratamientos para la condición casi siempre fatal.

Aunque el cáncer de cerebro es relativamente raro, el glioblastoma (también llamado glioblastoma multiforme o GBM) es el tipo más común y representa alrededor del 15 % de los tumores cerebrales primarios. También es uno de los cánceres más peligrosos que existen. Se forma a partir de células conocidas como astrocitos, que sostienen las neuronas, y luego se propaga rápidamente por todo el cerebro. Los síntomas tienden a ser inespecíficos al principio, e incluyen dolor de cabeza y náuseas. El tratamiento rara vez tiene éxito y el cáncer recurre con frecuencia, con una supervivencia promedio de menos de un año.

Una de las principales razones de su invulnerabilidad es que el cáncer puede propagarse ampliamente por todo el cerebro, lo que dificulta mucho más la erradicación precisa con cirugía u otros métodos. Los tumores GBM también parecen contener una variedad diversa de células, lo que complica aún más cualquier tratamiento. Pero el papel y la función exactos de estas diferentes poblaciones de células GBM sigue siendo un misterio, según el autor del estudio Varun Venkataramani, investigador de tumores cerebrales en la Universidad de Heidelberg en Alemania.

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Para comprender mejor el GBM, Venkataramani y sus colegas combinaron varios métodos diferentes para estudiar estos tumores a nivel molecular y celular. Una de estas técnicas, conocida como ventana craneal crónica, incluso les permitió ver el cerebro y los tumores GBM en ratones mientras permanecían despiertos. También secuenciaron la genética de células individuales, permitiéndoles ver qué genes estaban activados o desactivados.

Otra investigación ha demostrado que las células GBM forman una especie de red entre sí, conectadas por largas protuberancias conocidas como microtubos, y que estos microtubos propagan aún más el cáncer. Pero el trabajo del equipo descubrió que otras células GBM no conectadas parecen desempeñar un papel vital en la propagación del cáncer. Estas células parecen recibir una señal de las neuronas que las incita a invadir otras partes del cerebro. Para lograr esto, el trabajo del equipo sugiere además que las células cancerosas aprovechan los mismos procesos que el cerebro sano usa normalmente para crear neuronas en las primeras etapas de nuestro desarrollo. Las señales de las neuronas también parecen impulsar el crecimiento de los microtubos y, con el tiempo, las células GBM no conectadas se unen con el resto del cáncer. Quizás lo más espeluznante es que la invasión del cáncer podría seguir un patrón de movimiento similar al de Levy, un término que describe las formas energéticamente eficientes en que algunos depredadores buscarán comida en tiempos de escasez.

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“Tomados en conjunto, vemos que los mecanismos de las neuronas inmaduras y las células progenitoras neurales durante el desarrollo son secuestrados para la invasión”, dijo Venkataramani en un correo electrónico a Gizmodo. El trabajo del equipo se publica en la revista Cell.

Idealmente, estos hallazgos serán validados por estudios adicionales de otros investigadores. Y siempre hay más que se puede aprender. El estudio actual, por ejemplo, solo analizó las células GBM a las que se les permitió propagarse sin obstáculos, y no está claro cómo se comportarían en respuesta a la quimioterapia y otros tratamientos.

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Este tipo de investigación básica es crucial para hacer los descubrimientos que algún día podrían conducir a nuevas terapias para GBM. Debido a que las neuronas parecen ser un aspecto importante de cómo el cáncer se comunica consigo mismo, es posible que un enfoque para detenerlo sea interferir con estas señales. El equipo destaca algunas formas posibles en que estas señales podrían interrumpirse, aunque hay mucho más trabajo por hacer antes de que podamos llegar a ese punto.

“Creemos que estos hallazgos deberán evaluarse mejor en ensayos clínicos y necesitaremos desarrollar aún más las imágenes clínicas para que podamos monitorear la naturaleza invasiva de estos tumores cerebrales de manera más específica”, dijo Venkataramani. “Por último, este estudio establece un marco que, en principio, se puede usar en todas las entidades de cáncer, y será importante comprender cómo estos mecanismos se traducirán en otros tipos de tumores”.