Para ayudarnos a asimilar la inmensidad del cosmos, la Agencia Espacial Europea ha lanzado una impresionante imagen del espacio en la que cada punto es una galaxia entera. Si no te sentiste insignificante antes de ver esto, seguro que ahora lo har√°s.

Como la Gu√≠a del autoestopista gal√°ctico nos recuerda acertadamente, el espacio es grande, tan grande que nuestras insignificantes mentes apenas pueden apreciar cu√°n ‚Äúinmensa, enormemente, alucinantemente grande es‚ÄĚ. De hecho, nuestra propia galaxia, la V√≠a L√°ctea, mide alrededor de 100.000 a√Īos luz de ancho, y est√° llena de aproximadamente 100 mil millones de estrellas (y es una estimaci√≥n baja). Por tanto, hay aproximadamente 14 estrellas en la V√≠a L√°ctea para cada ser humano en la Tierra.

Con esa comprensión humilde en mente, echa un vistazo a esta increíble imagen lanzada por la ESA. La imagen fue capturada por el receptor de imágenes espectrales y fotométricas (SPIRE) del Observatorio Espacial Herschel, y muestra un cuadro de cielo cerca de la constelación de Coma Berenice vista desde el hemisferio norte de la Tierra. Esta región del cielo nocturno está lejos del denso disco estelar de la Vía Láctea, por lo que los astrónomos pueden contemplar la distancia con una vista libre del cosmos.

Image: ESA/Herschel/SPIRE; M. W. L. Smith et al 2017

La imagen muestra el Polo Norte Gal√°ctico, y cubre unos 180 grados cuadrados del cielo. Curiosamente, esta √°rea contiene un grupo rico en galaxias conocido como Coma Cluster, que aporta al menos 1.000 puntos de luz a esta imagen.

Cada peque√Īa marca en este mapa representa el calor que emana de los granos de polvo que se encuentran entre las estrellas de cada galaxia. La mayor√≠a de las galaxias en esta imagen produjeron sus se√Īales mucho antes de que nuestro Sistema Solar comenzara a existir, pero solo las estamos viendo ahora, decenas de miles de millones de a√Īos despu√©s. Este mapa de filtro √ļnico se compil√≥ como parte del Herschel Astrophysical Terahertz Large Area Survey (H-ATLAS).

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Im√°genes como esta, adem√°s de hacernos sentir incre√≠blemente peque√Īos, permiten a los astr√≥nomos estimar, por extrapolaci√≥n, el n√ļmero total de galaxias en todo el Universo observable. Hace un par de a√Īos, los astr√≥nomos llegaron a la sorprendente constataci√≥n de que el Universo contiene hasta 10 a 20 veces m√°s galaxias de lo que se pensaba. La mejor suposici√≥n actual es que el universo contiene entre uno y dos billones de galaxias. Esto significa que el universo est√° absolutamente lleno de estrellas, en alg√ļn lugar del orden de 700 sextillones de estrellas, eso es siete seguido de 23 ceros.

Y eso es solo dentro del Universo observable. Cualquier cosa m√°s all√° del horizonte cosmol√≥gico, la luz m√°s distante que llega a la Tierra, a√ļn nos es desconocida, por lo que es imposible conocer la verdadera figura total. Es un universo inmensa y alucinantemente grande. [ESA]