Para ayudarnos a asimilar la inmensidad del cosmos, la Agencia Espacial Europea ha lanzado una impresionante imagen del espacio en la que cada punto es una galaxia entera. Si no te sentiste insignificante antes de ver esto, seguro que ahora lo harás.

Como la Guía del autoestopista galáctico nos recuerda acertadamente, el espacio es grande, tan grande que nuestras insignificantes mentes apenas pueden apreciar cuán “inmensa, enormemente, alucinantemente grande es”. De hecho, nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, mide alrededor de 100.000 años luz de ancho, y está llena de aproximadamente 100 mil millones de estrellas (y es una estimación baja). Por tanto, hay aproximadamente 14 estrellas en la Vía Láctea para cada ser humano en la Tierra.

Con esa comprensión humilde en mente, echa un vistazo a esta increíble imagen lanzada por la ESA. La imagen fue capturada por el receptor de imágenes espectrales y fotométricas (SPIRE) del Observatorio Espacial Herschel, y muestra un cuadro de cielo cerca de la constelación de Coma Berenice vista desde el hemisferio norte de la Tierra. Esta región del cielo nocturno está lejos del denso disco estelar de la Vía Láctea, por lo que los astrónomos pueden contemplar la distancia con una vista libre del cosmos.

Imagen: ESA/Herschel/SPIRE; M. W. L. Smith et al 2017

La imagen muestra el Polo Norte Galáctico, y cubre unos 180 grados cuadrados del cielo. Curiosamente, esta área contiene un grupo rico en galaxias conocido como Coma Cluster, que aporta al menos 1.000 puntos de luz a esta imagen.

Cada pequeña marca en este mapa representa el calor que emana de los granos de polvo que se encuentran entre las estrellas de cada galaxia. La mayoría de las galaxias en esta imagen produjeron sus señales mucho antes de que nuestro Sistema Solar comenzara a existir, pero solo las estamos viendo ahora, decenas de miles de millones de años después. Este mapa de filtro único se compiló como parte del Herschel Astrophysical Terahertz Large Area Survey (H-ATLAS).

Advertisement

Imágenes como esta, además de hacernos sentir increíblemente pequeños, permiten a los astrónomos estimar, por extrapolación, el número total de galaxias en todo el Universo observable. Hace un par de años, los astrónomos llegaron a la sorprendente constatación de que el Universo contiene hasta 10 a 20 veces más galaxias de lo que se pensaba. La mejor suposición actual es que el universo contiene entre uno y dos billones de galaxias. Esto significa que el universo está absolutamente lleno de estrellas, en algún lugar del orden de 700 sextillones de estrellas, eso es siete seguido de 23 ceros.

Y eso es solo dentro del Universo observable. Cualquier cosa más allá del horizonte cosmológico, la luz más distante que llega a la Tierra, aún nos es desconocida, por lo que es imposible conocer la verdadera figura total. Es un universo inmensa y alucinantemente grande. [ESA]