Earth Institute, Columbia University

A trav√©s de un peque√Īo robot submarino, un grupo de investigadores de la Universidad de Columbia han capturado una extra√Īa secuencia de medusas √°rticas desliz√°ndose a lo largo del fondo del mar de Chukchi, cerca de Barrow (Alaska). La filmaci√≥n fue una completa sorpresa para los investigadores, que no esperaban ver medusas durante el invierno √°rtico.

La investigaci√≥n, publicada en Marine Ecology, muestra c√≥mo una especie de gran medusa conocida como Chrysaora melanaster es capaz de sobrevivir al invierno √°rtico en su forma adulta, una etapa de la vida conocida como medusae. Antes de estas observaciones, realizadas entre el 2011 y 2014, se pensaba que las condiciones bajo el mar eran demasiado duras para las medusas adultas durante los meses de invierno, y que esta especie solo podr√≠a sobrevivir bajo el hielo √°rtico durante su etapa como p√≥lipo, un invertebrado marino que libera peque√Īas medusas beb√© en la primavera.

Para capturar la secuencia, el bi√≥logo marino Andy Juhl y sus colegas del Instituto Earth de la Universidad de Columbia partieron en motos de nieve desde Barrow, Alaska, a varios lugares a lo largo del mar congelado de Chukchi. Despu√©s de perforar agujeros a trav√©s del hielo de m√°s de un metro, los investigadores enviaron un peque√Īo veh√≠culo submarino con una c√°mara a trav√©s de las fr√≠as aguas. Para su asombro, el sumergible captur√≥ im√°genes cautivadoras de estas enormes medusas, algunas de ellas arrastrando sus tent√°culos de medio metro detr√°s de ellas. Las medusas usan estos tent√°culos para arrebatar comida del lecho marino.

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El trabajo sugiere que la Chrysaora melanaster es capaz de vivir en su forma adulta durante los meses de invierno, y posiblemente incluso vivir durante a√Īos. Juhl ahora sospecha que los inviernos fr√≠os en realidad son realmente buenos para las medusas; la gruesa capa de hielo marino puede actuar como un escudo, protegi√©ndolas de las aguas turbulentas. Mientras tanto, el agua fr√≠a va disminuyendo su metabolismo, permitiendo que las medusas subsistan con muy poca comida. ‚ÄúLa vida bajo el hielo marino es como vivir en un refrigerador, todo se ralentiza‚ÄĚ, dijo Juhl en un comunicado, y agreg√≥ que las floraciones de medusas pueden continuar uno o dos a√Īos cubiertas de hielo marino porque en su fase adulta sobreviven.

De hecho, el √°rea de Alaska investigada est√° sujeta a cambios dr√°sticos sobre el n√ļmero de medusas cada a√Īo. Algunos a√Īos casi no existen, y otros hay tantas que las redes de pesca se inundan de ellas. La nueva investigaci√≥n podr√≠a decirnos algo sobre la din√°mica de la poblaci√≥n de medusas que impulsa estos ciclos. En un apunte m√°s preocupante, el calentamiento de las aguas causadas por el cambio clim√°tico podr√≠a ser malo para las medusas del norte, las cuales se benefician de las aguas fr√≠as y la capa de hielo (a diferencia de otras medusas que se encuentran entre las mayores beneficiarias del calentamiento global).

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Claro que todav√≠a hay una pregunta persistente en el aire: ¬Ņpicar√°n estas medusas?

‚ÄúNo lo s√©‚ÄĚ, dijo Juhl. ‚ÄúNo hay mucha gente nadando por la zona para averiguarlo‚ÄĚ. [Marine Ecology]