El sue√Īo (y el negocio) del turismo espacial concebido por el millonario Richard Branson tendr√° que esperar. El tr√°gico accidente ayer de la nave espacial suborbital SpaceShipTwo, que se ha cobrado la vida de uno de sus dos pilotos, es un duro rev√©s para un proyecto que llevaba una d√©cada fragu√°ndose. La investigaci√≥n sobre lo ocurrido est√° en marcha. ¬ŅC√≥mo funcionaba exactamente esta nave? ¬ŅQu√© ha podido pasar?

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El proyecto de Virgin Galactic no era el √ļnico en marcha para abrir la era del turismo espacial en vuelos suborbitales, realizados a algo m√°s de 100 kil√≥metros de altura, pero s√≠ el m√°s ambicioso tecnol√≥gicamente.

Bajo la visión de Richard Branson, Virgin Galactic había creado la nave SpaceShipTwo, capaz de lograr velocidades supersónicas de 1,6 Mach. Tenía capacidad para dos pilotos, seis pasajeros, una longitud de 18 metros y envergadura de 8,3. El sistema de despegue, vuelo y re-entrada que utilizaba era tan avanzado como complejo.

Para llegar a la zona alta de la atm√≥sfera, la SpaceShipTwo era transportada primero anclada a otra nave, la White Knight Two (en la imagen debajo), un avi√≥n de fibra de carbono de casi 43 metros de envergadura fabricado por la compa√Ī√≠a Scaled Composites, a la cual pertenec√≠an los dos pilotos, uno de ellos fallecido y el otro en estado grave.

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Foto: WikimediaCommons

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La nave White Knight Two con la SpaceShipTwo acoplada debajo. Foto: WikimediaCommons

Llegados a una altura de 15.500 metros, la White Knight Two soltaba literalmente en el aire a la SpaceShipTwo, que iniciaba al instante su motor de cohete h√≠brido. Es justo ah√≠, en el motor de cohete, donde, a juzgar por las im√°genes, parece que puede haberse producido un fallo. El dise√Īo del motor fue uno de los puntos m√°s complejos y problem√°ticos del proyecto. Inicialmente lo desarroll√≥ una subcontrata de Scaled Composites, Sierra Nevada Corporation, pero el pasado mayo Virgin Galactic decidi√≥ llevar adelante por s√≠ misma la finalizaci√≥n del cohete. Modific√≥ su dise√Īo y pas√≥ de utilizar un combustible basado en polibutadieno (caucho sint√©tico) a otro basado en poliamida (un tipo de pol√≠mero).

Este es el motor de cohete en acción en una de las pruebas en tierra:

En pleno vuelo, el motor de cohete híbrido permanece encendido a toda potencia durante 70 segundos hasta llegar a una velocidad de 4.000 km/h. Es en esa fase cuando la SpaceShipTwo se eleva hasta los 110 km de altitud, permitiendo disfrutar a los pasajeros de 5 minutos de ingravidez. La nave contaba con un sistema de alas que se plegaban al llegar a esa altura, en preparación también para el descenso. Un vez iniciado, las alas volvían a desplegarse a una altura de 23 kilómetros para hacer planear al aparato hasta la superficie y aterrizar en una pista normal y corriente como la utilizada por cualquier avión.

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En la infografía debajo puedes ver todo el proceso de un vistazo:

Y también en vídeo. Estos fueron algunos de los vuelos de prueba realizados con antelación:

Más de 700 voluntarios se habían apuntado al primer vuelo comercial que tenía previsto realizarse a comienzos de 2015. No iba a ser barato. Cada billete costaba 250.000 dólares (casi 200.000 euros). En la lista de pasajeros había famosos como los actores Ashton Kutcher o Leonardo DiCaprio. Ese vuelo ya no se va a producir, al menos en 2015.

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¬ŅQu√© ha ocurrido exactamente? Algunos expertos apuntan ya al motor de cohete y a su combustible, muy inestable, como una de las posibles causas de una explosi√≥n en pleno vuelo. Habr√° que esperar a la investigaci√≥n. Independientemente de ello, algo parece seguro: el turismo espacial tardar√° m√°s de lo que pens√°bamos en hacerse realidad.

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