YouTube tiene mĂĄs de mil millones de usuarios. Cada minuto se suben a la plataforma 400 horas de vĂ­deo y a cada vĂ­deo se le asigna una ID de 11 caracteres con letras, nĂșmeros y guiones. Puedes ver estos cĂłdigos en los enlaces y en la barra de direcciones del navegador. ÂżEs posible que se acaben algĂșn dĂ­a?

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El youtuber Tom Scott se pregunta lo mismo en su Ășltimo vĂ­deo. Para resolverlo hay que entender primero quĂ© significan y cĂłmo se generan estas ID. Cada cĂłdigo (por ejemplo gocwRvLhDf8) representa un nĂșmero en base 64. Los humanos estamos acostumbrados a contar con el sistema decimal, que se compone de diez cifras: 0, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8 y 9 (base 10). Los ordenadores cuentan en binario, con unos y ceros (base 2), pero en general son buenos manejando nĂșmeros en potencias de dos —como el 64.

La peculiaridad del sistema de base 64 es que es la mayor potencia de dos que puede ser representada utilizando Ășnicamente los caracteres imprimibles de ASCII. Es decir, para representar un nĂșmero en base 64 basta con las letras en mayĂșsculas (A-Z), las letras en minĂșsculas (a-z), los nĂșmeros (0-9) y otros dos caracteres cualquiera de ASCII (YouTube usa los guiones “_” y “-”).

Un abanico de 64 caracteres permite escribir un nĂșmero gigantesco en un espacio pequeño, en este caso de 11 cifras. Las IDs de YouTube son precisamente eso: nĂșmeros enormes representados en base 64. Pero Ă©sta es sĂłlo la mitad de la historia; se hace asĂ­ por otra razĂłn, y tiene que ver con la privacidad.

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Si YouTube asignara a cada vĂ­deo un nĂșmero incremental (vĂ­deo 1, vĂ­deo 2, vĂ­deo 3...), entonces un algoritmo podrĂ­a indexarlos todos y darnos acceso tambiĂ©n a los que estĂĄn ocultos y no aparecen en el buscador. AdemĂĄs sabrĂ­amos cuĂĄntos vĂ­deos existen exactamente y a quĂ© ritmo crece la web. SerĂ­a una pĂ©sima idea.

Pero no funciona asĂ­. Cuando se sube un vĂ­deo nuevo, YouTube genera un nĂșmero al azar y comprueba si estĂĄ en uso: si lo estĂĄ, prueba con otro y asĂ­ hasta asignar uno libre. ÂżCuĂĄndo se acabarĂĄn todas las IDs disponibles? Bueno, si cada una tiene 11 caracteres y los nĂșmeros estĂĄn en base 64, entonces basta con calcular cuĂĄnto es 64 elevado a 11 para saber cuĂĄntas URL distintas existen.

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La respuesta es 73.786.976.294.838.206.464. Eso es suficiente para que cada persona del planeta Tierra suba un vídeo nuevo cada minuto durante los próximos 18.000 años. Parece mås que suficiente. Y si acaso se terminan, basta con añadir un dígito mås para aumentar las opciones exponencialmente. [Tom Scott]


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