Image: Localización del cráter (The Natural History Museum of Denmark)

En el a√Īo 2015, el geoqu√≠mico de la Universidad de Copenhague, Kurt Kj√¶r, not√≥ una extra√Īa depresi√≥n bajo el glaciar Hiawatha de Groenlandia. Un estudio revela ahora que lo que acababa de encontrar era un cr√°ter de impacto de m√°s de 30 kil√≥metros de ancho. Su origen: un asteroide.

√önicamente por sus dimensiones el cr√°ter ya es hist√≥rico, siendo uno de los 25 m√°s grandes encontrados en la Tierra. Sin embargo, la historia y origen del mismo es lo que realmente le interesa a la ciencia. ¬ŅCu√°ndo y c√≥mo tuvo lugar el que suponemos tremendo impacto sobre la capa de hielo continental en Groenlandia?

Image: Universidad de Kansas

Resulta que no hace tanto, no al menos en t√©rminos de la historia de nuestro planeta desde que un meteorito de al menos un kil√≥metro de ancho lo creara. Seg√ļn ha explicado Kj√¶r:

Los descubrimientos extraordinarios requieren evidencias extraordinarias. Llevamos más de una década de datos de sondeo de radar, una técnica para mirar a través del hielo con la que construimos un mapa de la topografía en el glaciar. Así fue como en el 2015 dimos con la gran depresión circular debajo de la capa. Inmediatamente supimos que esto era algo especial, pero al mismo tiempo quedó claro que sería difícil confirmar el origen de la depresión.

Desde entonces, los √ļltimos tres a√Īos han estado trabajando y estudiando el √°rea, tomando fotos y usando un nuevo radar desarrollado por la Universidad de Kansas. Seg√ļn el ingeniero John Paden:

Se puede ver la estructura redondeada en el borde de la capa de hielo, especialmente cuando se vuela lo suficientemente alto. En su mayor parte, el cr√°ter no se ve por la ventana del avi√≥n. Es gracioso que hasta ahora nadie pensaba: ‚ÄėOye, ¬Ņqu√© es esa caracter√≠stica semicircular all√≠?‚Äô Desde el avi√≥n es sutil y dif√≠cil de ver, a menos que usted ya sepa que est√° all√≠.

Al usar im√°genes satelitales tomadas con un √°ngulo de sol bajo que acent√ļa las colinas y valles en el terreno de la capa de hielo, realmente puedes ver el c√≠rculo de todo el cr√°ter en estas im√°genes.

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Image: Mapa de la topografía rocosa debajo de la capa de hielo y la tierra libre de hielo que rodea el cráter de impacto (The Natural History Museum of Denmark)

Kj√¶r ha explicado tambi√©n que el extra√Īo le record√≥ desde el principio al meteorito de Cabo York que se estrell√≥ en Groenlandia hace unos 10.000 a√Īos, el mismo que dej√≥ enormes trozos de hierro esparcidos por la misma regi√≥n que el glaciar, ¬Ņpodr√≠a existir vinculaci√≥n al mismo evento de impacto?

El trabajo recientemente publicado no llega a concluir que ese sea el caso, pero s√≠ presentan m√ļltiples l√≠neas de evidencia convincentes que sugieren que el cr√°ter probablemente se form√≥ durante los √ļltimos 100.000 a√Īos.

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El an√°lisis geoqu√≠mico de los sedimentos cerca del glaciar tambi√©n mostr√≥ evidencia de procesos de impacto, lo que indica la presencia de hierro. Estos inclu√≠an el cuarzo, que se encuentra com√ļnmente en las zonas de impacto, y el vidrio, que se crea a partir de s√≠lice en el lecho de roca por el intenso calor del impacto.

Image: Ilustración de un avión usando un radar para mapear la topografía debajo de la capa de hielo (NASA)

En cuanto a la edad, los investigadores creen que las pruebas que aportan son lo suficientemente s√≥lidas como para pensar que ocurri√≥ antes de que Groenlandia se cubriera de hielo. Es dif√≠cil equivocarse si pensamos que el rango abarca desde hace 3 millones de a√Īos a hace tan solo 12 mil a√Īos, hacia el final de la √ļltima era glacial. Seg√ļn Kj√¶r:

Creo que sucedió cuando Groenlandia estaba cubierta de hielo y por lo tanto habría derretido una cantidad significativa de agua de deshielo. Esta agua de deshielo se dirigirá hacia el sur hacia un punto sensible del sistema climático.

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No obstante, en estos momentos están tratando de perforar a través del hielo para obtener muestras del lecho de roca que se puedan utilizar para la datación y fecha exacta del impacto. Un cráter tan grande como la ventana que ha abierto para la ciencia. Su estudio plantea todo tipo de cuestiones, como la posibilidad de una lluvia de asteroides o el hecho de que el impacto provocara un evento de enfriamiento global que pudo afectar sobremanera a las antiguas poblaciones de humanos. [Science, EurekaAlert]