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Descubrimientos que realmente nos hicieron pensar en extraterrestres

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Representación artística de la estrella de Boyajian rodeada por un enjambre de cometas polvorientos.
Representación artística de la estrella de Boyajian rodeada por un enjambre de cometas polvorientos.
Imagen: Caltech/NASA

Como declara el famoso cartel de Expediente X: “Quiero creer”. Este querer, sin embargo, a menudo nos lleva por mal camino. Cuando nos enfrentamos a fenómenos celestiales impactantes e inexplicables, tendemos a ver un diseño inteligente. Sacar conclusiones precipitadas es un pecado por el que podemos ser perdonados; tenemos una necesidad insaciable de saber si hay alguien ahí fuera. Cuando decimos: “Quiero creer”, lo que en realidad estamos diciendo es: “Espero que no estemos solos”.

Desde el momento en que los primeros miembros de nuestra especie se tomaron el tiempo de mirar hacia arriba y reflexionar sobre la existencia, hemos estado malinterpretando las estrellas. Alguien me dijo una vez que los pueblos antiguos probablemente confundieron los pequeños puntos centelleantes de arriba con fogatas distantes, en lo que probablemente fue el primer ejemplo de humanos que “vieron” extraterrestres que en realidad no están allí. Hoy seguimos haciendo esto, como demuestran estos ejemplos históricos.

Obras públicas en Marte

Canales marcianos representados por el astrónomo Percival Lowell.
Canales marcianos representados por el astrónomo Percival Lowell.
Ilustración: Percival Lowell
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Mirando a través de su telescopio a Marte, el astrónomo estadounidense Percival Lowell estaba seguro de haber detectado signos de vida inteligente.

Que Marte está habitado por seres de un tipo u otro, podemos considerarlo tan cierto como incierto qué seres pueden ser”, como escribió en 1906.

Lowell interpretó los extraños patrones vistos en la superficie como una compleja red de canales, que los marcianos inteligentes usaban para regar sus cultivos. El astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli había llegado a una conclusión similar 30 años antes. Una interpretación audaz, pero Lowell, Schiaparelli y otros fueron engañados por una aparente ilusión óptica (o una ilusión), ya que las marcas oscuras en Marte fueron forjadas por procesos geológicos naturales.

Hombrecitos verdes y sus extrañas señales

El pulsar Vela
El pulsar Vela
Imagen: X-ray: NASA/CXC/Univ of Toronto/M.Durant et al; Optical: DSS/Davide De Martin
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Cuando la astrónoma Jocelyn Bell Burnell, ganadora del Premio Nobel, descubrió un púlsar en 1967, no sabía muy bien qué hacer con el inquietante ritmo del objeto. Así es como describió el momento en su ensayo de 1977, “¿Hombrecitos verdes, enanas blancas o púlsares?”:

Realmente no creíamos que hubiéramos captado señales de otra civilización, pero obviamente la idea se nos había pasado por la cabeza y no teníamos pruebas de que fuera una emisión de radio completamente natural. Es un problema interesante: si uno piensa que puede haber detectado vida en otras partes del universo, ¿cómo anuncia responsablemente los resultados? ¿A quién le dice uno primero? No resolvimos el problema esa tarde, y me fui a casa esa noche muy enojada [ya que] aquí estaba tratando de obtener un doctorado a partir de una nueva técnica, y algunos estúpidos hombrecitos verdes tuvieron que elegir mi antena y mi frecuencia para comunicarse con nosotros.

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Curiosamente, Burnell y su equipo llamaron al púlsar LGM-1, que significa “hombrecitos verdes”. Los púlsares no son faros celestes construidos por extraterrestres comunicativos, sino más bien destellos periódicos de radiación electromagnética producidos por estrellas de neutrones rotativas magnéticas.

La señal que hizo que los científicos dijeran ¡WOW!

Las notas escritas a mano de Ehman en la copia impresa de la computadora.
Las notas escritas a mano de Ehman en la copia impresa de la computadora.
Imagen: Big Ear Radio Observatory and North American AstroPhysical Observatory (NAAPO)
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El 15 de agosto de 1977, el astrónomo Jerry Ehman detectó una señal extraña mientras trabajaba en un proyecto SETI en el radiotelescopio Big Ear de la Universidad Estatal de Ohio. La secuencia de 72 segundos presentó una intensidad inusual, lo que llevó a Ehman a marcar con un círculo el código de letra 6EQUJ5 en una copia impresa y escribir “¡WOW!” en los márgenes. Este código, que describe la variación de intensidad de la estrecha señal de radio, parecía provenir de un cúmulo globular en la constelación de Sagitario. La fuente de la señal nunca se determinó, lo que llevó a la especulación de que provenía de extraterrestres. La investigación de 2016 sugirió que la señal no fue producida por extraterrestres, sino una nube de hidrógeno causada por cometas.

La señal SETI que no fue

El telescopio en el Observatorio Green Bank.
El telescopio en el Observatorio Green Bank.
Imagen: Green Bank Observatory
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Durante el verano de 1997, los científicos del Instituto SETI detectaron una señal de radio del espacio excepcionalmente estrecha que mostraba las características de una transmisión extraterrestre.

La señal, recopilada por la antena de 140 pies del Observatorio Nacional de Radioastronomía, era “millones de veces más compacta espectralmente que una transmisión de televisión”, según Seth Shostak, miembro del equipo en ese momento y actual astrónomo principal del Instituto SETI. Los científicos estaban muy emocionados porque confirmaron que la señal provenía del espacio (y no de una fuente local). “En años de intentarlo, no habíamos encontrado ninguna otra señal que hubiera sido tan prometedora”, escribió en un artículo de 2016 para Air & Space. “¿Podría ser esta real?

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Lamentablemente, resultó ser una señal de telemetría del satélite de investigación solar SOHO operado por la NASA y la ESA.

Ráfagas de radio peculiares del espacio profundo

Impresión artística de un estallido de magnetar
Impresión artística de un estallido de magnetar
Imagen: McGill University Graphic Design Team
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Desde 2007, los astrónomos han detectado cientos de potentes pulsos de milisegundos conocidos como Fast Radio Bursts (FRB). Hasta hace muy poco, todos estos pulsos se originaban fuera de nuestra galaxia, lo que hacía excepcionalmente difícil para los astrónomos identificar una fuente. Se atribuyeron varios fenómenos naturales, junto con la inevitable explicación de “son extraterrestres”. La asombrosa detección reciente de una FRB dentro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, sugiere que los magnetares, estrellas de neutrones altamente magnéticos, son responsables de estas señales, o al menos algunas de ellas.

Ráfagas de radio peculiares de la cafetería 

He aquí mi horno de microondas, y no el horno de microondas responsable de los llamados perytons.
He aquí mi horno de microondas, y no el horno de microondas responsable de los llamados perytons.
Imagen: George Dvorsky
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En uno de mis titulares favoritos de Gizmodo de todos los tiempos, nuestra ex reportera científica Maddie Stone escribió: “Misteriosas señales de radio provienen del horno del microondas, no del espacio exterior”. Oof.

Durante años, los astrónomos del Observatorio Parkes en Australia habían estado desconcertados por una serie de pulsos de radio rápidos que parecían originarse en el espacio profundo. Al mismo tiempo, estos pulsos, denominados “perytons”, parecían provenir de algún lugar cercano. Como revelaron pruebas posteriores, “se puede generar un peryton a 1,4 GHz cuando la puerta de un horno de microondas se abre prematuramente y el telescopio está en un ángulo relativo apropiado”, según una investigación dirigida por la astrónoma Emily Petroff del Instituto Holandés de Radioastronomía.

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La vez que 234 estrellas intentaron llamar nuestra atención

El telescopio SDSS de 2,5 metros
El telescopio SDSS de 2,5 metros
Imagen: Sloan Digital Sky Survey
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En 2016, el astrónomo Ermanno Borra de la Universidad Laval en Quebec, junto con el estudiante graduado Eric Trottier, estaban explorando la posibilidad de que extraterrestres avanzados quisieran contactarnos con potentes láseres dirigidos. Con ese fin, el dúo buscó entre 2,5 millones de estrellas registradas por Sloan Digital Sky Survey con la esperanza de encontrar firmas espectrales periódicas distintas consistentes con tal hazaña tecnológica. De estos, Borra y Trottier encontraron 234 candidatos, todos provenientes de estrellas muy parecidas al Sol. Después de descartar varias posibilidades, los autores se decidieron por dos posibles resultados: estas señales son un artefacto del instrumento Sloan o, ejem, extraterrestres.

Una carta de seguimiento escrita por investigadores de la iniciativa Breakthrough Listen dijo que “uno de cada 10,000 objetos con espectros inusuales vistos por Borra y Trottier es ciertamente digno de estudio adicional”, pero “las afirmaciones extraordinarias requieren evidencia extraordinaria. Es demasiado pronto para atribuir inequívocamente estas supuestas señales a las actividades de civilizaciones extraterrestres”.

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La estrella de Boyajian y la supuesta “megaestructura alienígena”

Representación del artista de un anillo polvoriento alrededor de la estrella de Boyajian
Representación del artista de un anillo polvoriento alrededor de la estrella de Boyajian
Imagen: NASA / JPL-Caltech / R. Hurt (IPAC)
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Los astrónomos han sabido sobre KIC 8462852 durante casi 130 años, pero esta estrella, conocida informalmente como la Estrella de Boyajian, ha estado actuando de manera extraña últimamente. En 2015, la astrofísica de la Universidad Estatal de Louisiana, Tabetha Boyajian, comenzó a notar una atenuación intermitente, a veces hasta en un 22%. Estos cambios en la luminosidad duraron unos días o semanas y no se pudieron detectar patrones de atenuación.

La noticia de la estrella de Boyajian provocó todo tipo de explicaciones, desde un enjambre de cometas y una banda irregular de polvo hasta un planeta recién destruido y una estrella distorsionada. El astrónomo de Penn State Jason Wright sacudió a la comunidad científica al proponer la presencia de una megaestructura alienígena, como una esfera de Dyson. La investigación de 2019 sugiere que una luna que se desintegra es la causa más probable del extraño oscurecimiento.

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Estrellas que desaparecen

Un objeto celeste aparece en una placa telescópica antigua (izquierda) pero extrañamente falta en una placa posterior (derecha).
Un objeto celeste aparece en una placa telescópica antigua (izquierda) pero extrañamente falta en una placa posterior (derecha).
Imagen: B. Villarroel et al. (2019)
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La investigación del año pasado identificó alrededor de 100 estrellas que desaparecen, que, como su nombre indica, son, eh, estrellas que desaparecen. Más técnicamente conocidas como transitorios rojos, estas estrellas aparecen inicialmente como puntos rojos tenues que se vuelven progresivamente más brillantes y luego desaparecen de la vista, en un proceso inexplicable que dura menos de una hora.

A menos que una estrella colapse directamente en un agujero negro, no existe un proceso físico conocido por el cual pueda desaparecer físicamente”, escribieron los investigadores, dirigidos por Beatriz Villarroel de la Universidad de Estocolmo, en su artículo. “Si existen tales ejemplos, esto lo hace interesante para la búsqueda de nuevos fenómenos exóticos o incluso signos de civilizaciones tecnológicamente avanzadas”.

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Estos “fenómenos exóticos” podrían incluir supernovas fallidas o llamaradas solares masivas que emanan de enanas rojas, pero en realidad no lo sabemos. Las estrellas que se desvanecen siguen siendo una pregunta que necesita una respuesta, lo que nos brinda la oportunidad de culpar a los extraterrestres, al menos por ahora.

Mantén la mente abierta

La nebulosa roja gigante (NGC 2014) y su vecino azul más pequeño (NGC 2020)
La nebulosa roja gigante (NGC 2014) y su vecino azul más pequeño (NGC 2020)
Imagen: NASA, ESA and STScI
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Puede parecer que me estoy burlando, pero tengo todo el tiempo del mundo para los tipos de especulaciones que se describen en este artículo. En prácticamente todos los casos, los científicos enumeraron tantos fenómenos naturales, tanto conocidos como especulativos, como fuera posible para explicar lo inexplicable, antes de invocar la participación extraterrestre.

Se debería permitir a los científicos postular este tipo de especulaciones, y las posibilidades deben seguir siendo posibilidades hasta que los científicos puedan descartarlas. Porque un día, esa cosa extraña que detectemos podría ser en realidad extraterrestres.

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