La excavaci√≥n en la cueva en el suroeste de Alemania, en 1937. momento en el se descubri√≥ un f√©mur de 124.000 a√Īos. Photo Museum Ulm

¬ŅPodemos haber estado ‚Äúapareados‚ÄĚ con neandertales hace m√°s de 219.000 a√Īos? Hasta ahora dir√≠amos que no. Si los humanos modernos no llegaron a Europa hasta hace unos 60 mil a√Īos, es imposible. Sin embargo, el an√°lisis del ADN mitocondrial de un f√©mur podr√≠a reescribir la historia.

Se trata de un hueso descubierto en una cueva en el suroeste de Alemania, un f√≥sil que ha proporcionado a los investigadores pruebas concluyentes de que una peque√Īa poblaci√≥n de humanos dej√≥ √Āfrica y luego desapareci√≥, mucho antes de la gran migraci√≥n que vio a los humanos poblar el planeta.

Lo cierto es que la historia entre los humanos modernos y los neandertales es algo complicada. Ambos son considerados primos cercanos, ya sea bajo la misma especie de Homo sapiens o simplemente como una especie estrechamente relacionada, el Homo neanderthalis.

Las mitocondrias, nuestras bater√≠as de c√©lulas, contienen un conjunto de genes separados del ADN agrupado dentro de nuestro n√ļcleo. Dado que el ADN mitocondrial muta de una manera bastante predecible y conservada, podemos medir y mapear sus mutaciones para tener una buena idea de en qu√© momento dos poblaciones lo compartieron por √ļltima vez.

El fémur neandertal. Photo Museum Ulm

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As√≠, las diferencias entre nuestros genes mitocondriales sugieren que compartimos por √ļltima vez un antepasado com√ļn hace poco m√°s de 400.000 a√Īos, aunque estudios anteriores sobre el ADN nuclear hab√≠an estimado una divisi√≥n desde hace casi 800.000 a√Īos.

En este caso, tambi√©n tenemos que hablar de otro grupo de primos humanos, los apodados como Denisovanos, quienes tambi√©n se separaron de un grupo de neandertales hace aproximadamente 400.000 a 450.000 a√Īos, antes de que vagaran por la Tierra.

Sin embargo, hay que tener en cuenta que los Denisovanos tienen ADN nuclear que coincide con el ADN de los neandertales más que con el nuestro. Además, tiene mucho sentido, ya que los Denisovanos probablemente se separaron de una población de Neandertales.

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Sea como fuere, se sabe que nuestros antepasados ‚Äč‚Äčemigraron fuera de √Āfrica hace alg√ļn tiempo, aproximadamente 50.000 a√Īos, antes de establecernos en todo el mundo. El ADN tomado de humanos modernos con un linaje no africano revela que tenemos genes que han evolucionado en los neandertales y en los Denisovanos, lo que sugiere que hab√≠a una cierta relaci√≥n.

Representación de la evolución. Max Planck Institute

Es m√°s, teniendo en cuenta que las poblaciones tuvieron la oportunidad de mezclarse en Europa en un lapso de unos miles de a√Īos, alg√ļn tipo de ‚Äúencuentro‚ÄĚ no deber√≠a ser tan sorprendente. Con todo, el nuevo descubrimiento no deja de ser una sorpresa. El ADN mitocondrial lo situ√≥ cerca de hace 124.000 a√Īos. Seg√ļn los investigadores:

El hueso, que muestra evidencias de haber sido ro√≠do por un gran carn√≠voro, proporcion√≥ datos gen√©ticos mitocondriales que demostraron que pertenece a la rama neandertal‚ÄĚ. Lo interesante es que las mitocondrias de este Neandertal no provienen del mismo grupo que las pertenecientes a otros huesos de Neandertal previamente analizados. En su lugar, proviene de un linaje que data de al menos 220.000 a√Īos

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Por tanto, el an√°lisis no s√≥lo sugiere que los humanos modernos podr√≠an haber entrado en Europa y ser ‚Äúamigables‚ÄĚ con los neandertales mucho antes de lo que cre√≠amos, tambi√©n muestra que los propios neandertales eran m√°s diversos de lo que se pensaba:

Este escenario concilia la discrepancia en el ADN nuclear y las filogenias del ADN mitocondrial de los homínidos arcaicos y la inconsistencia de la población moderna humana-Neanderthal.

Por cierto, aunque todo apunta a ello, los investigadores dicen que es una posible explicaci√≥n, pero no cierran la puerta a la posibilidad de que el hueso provenga de otra poblaci√≥n distinta que hab√≠a migrado de √Āfrica. [Nature v√≠a NewScientist]