Ahora que oímos hablar tanto sobre controles de acceso a los inmigrantes, deportaciones masivas e incluso de obras titánicas para crear muros que separen a los países, vale la pena echar la vista atrás. Hace no mucho, incluso había leyes que aprobaban la esterilización forzosa de los inmigrantes. Y no fueron los nazis.

Dicen que antes de convertirse en líder, Hitler había leído y se había quedado profundamente impresionado en muchas corrientes o movimientos médicos internacionales que estaban a favor de la eutanasia y de la mejora de los rasgos hereditarios humanos mediante diversas formas de intervención manipulada y métodos selectivos humanos.

De hecho, antes de que Hitler fuera Hitler, ya exist√≠an legislaciones y programas llevados a cabo en varios pa√≠ses como Estados Unidos, Reino Unido, Australia, Dinamarca, Finlandia y un largo etc√©tera. Estos pa√≠ses, durante la primera mitad del siglo XX, aprobaron leyes como la esterilizaci√≥n masiva (y forzada) para inmigrantes o gente se√Īalada como enfermos mentales.

Y en Estados Unidos precisamente estas leyes entraron en vigor a comienzos del S.XX. Y no sólo eso, como veremos a continuación, detrás de este movimiento que hoy podríamos interpretar como racista, había todo un nutrido grupo de intelectuales que lo apoyaban, celebridades como el mismo Nikola Tesla firmaban este proceso evolutivo hacia una cadena hereditaria superior.

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¬ŅCu√°l es la diferencia con la Alemania nazi de Hitler? La gran diferencia fue el punto de partida. No se hablaba de eliminar a un pueblo o de exterminarlo. Para justificar la discriminaci√≥n se hablaba de mejorar a la sociedad desde las leyes biol√≥gicas, de conseguir sujetos que se acerquen a la perfecci√≥n.

Este fue el punto de partida de la eugenesia, cuyo pico de popularidad a principios del S.XX tuvo el apoyo de los grandes intelectuales y premios Nobel. Una b√ļsqueda de la sociedad perfecta que no cesar√≠a en su empe√Īo hasta que se dieron de bruces con la realidad, cuando termin√≥ la Segunda Guerra Mundial.

El primo de Darwin

Logo de la Second International Eugenics Conference. Wikimedia Commons

En el a√Īo 1859 Charles Darwin publicaba su innovadora teor√≠a de la Selecci√≥n Natural justific√°ndola en El origen de las especies. De esta forma y por primera vez se postulaba que todas las especies de seres vivos han evolucionado con el tiempo a partir de un antepasado com√ļn mediante dicha selecci√≥n natural. Si bien la evoluci√≥n fue aceptada como un hecho por gran parte del p√ļblico y de la comunidad cient√≠fica, la teor√≠a de Darwin sobre la evoluci√≥n mediante selecci√≥n natural no fue aceptada como la base del proceso evolutivo hasta bien entrado el S.XX (hacia 1930).

Sin embargo, muchos hombres de ciencia se sintieron atra√≠dos por los cantos de sirena de la hip√≥tesis y lo que pod√≠a dar de s√≠ unida a otros conceptos. Uno de estos fen√≥menos se dio con lo que Darwin denomin√≥ como selecci√≥n artificial, es decir, el proceso secular de la cr√≠a selectiva de animales dom√©sticos para ampliar los rasgos deseables. Darwin dec√≠a que este proceso era el mismo mecanismo que la selecci√≥n natural, con la √ļnica diferencia de que se aceleraba por medio de la influencia humana.

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Y es aqu√≠ cuando aparece en escena el se√Īor Francis Galton, primo Darwin, para darle una vuelta a la teor√≠a. Ocurri√≥ en 1865 cuando el tipo publica el art√≠culo Hereditary Talent and Character. En realidad un ensayo donde ven√≠a a sugerir que se podr√≠a aplicar el principio de la selecci√≥n artificial en los humanos, lo que podr√≠a (y deber√≠a si su primo Charles estaba en lo cierto) derivar en la consecuci√≥n de humanos deseables durante generaciones. As√≠ nac√≠an los principios de la eugenesia, y durante los a√Īos siguientes las ideas detr√°s de la corriente ganaron la aprobaci√≥n del mundo entero.

Ideas para crear sociedades deseables

Familia con ‚Äúpedigr√≠‚ÄĚ antes un edificio de la corriente. Wikimedia Commons

La teor√≠a parec√≠a sencilla pero, ¬Ņc√≥mo llevarla a la pr√°ctica? Bien, en un esfuerzo por reducir la contaminaci√≥n gen√©tica creada por esos ‚Äúgenes inferiores‚ÄĚ, algunos gobiernos comenzaron a sacar leyes que autorizaban la esterilizaci√≥n forzosa de la que habl√°bamos. En este caso se dirig√≠a a ‚Äúlos locos, idiotas, imb√©ciles, d√©biles mentales o epil√©pticos‚ÄĚ, adem√°s de individuos con inclinaciones criminales o promiscuas. Suena dist√≥pico, pero esto no era una pel√≠cula. Cientos de miles de personas fueron forzadas o coaccionadas a dicha esterilizaci√≥n en todo el mundo, y en el pa√≠s pionero, Estados Unidos, se calcula que unos 65 mil habitantes estuvieron implicados.

Y todo ello porque tanto Galton como el gran n√ļmero de fervientes eugenistas estaban seguros de que se enfrentar√≠an tarde o temprano a un inevitable declive. Ellos pensaban que los avances en medicina podr√≠an tener gran √©xito, tanto, que podr√≠an mejorar la supervivencia y la reproducci√≥n de los individuos d√©biles, es decir, que trabajaban en contra de la evoluci√≥n natural.

Pero no s√≥lo eso. Los primeros defensores de la eugenesia tambi√©n estaban angustiados por la observaci√≥n de que los segmentos pobres de la sociedad industrializada tend√≠an a tener m√°s hijos que los acomodados. Se tem√≠a que esta fertilidad desequilibrada diluir√≠a la calidad de los grupos gen√©ticos humanos, lo que nos llevar√≠a al deterioro de rasgos socialmente valiosos como la misma inteligencia. Incluso llegaron a denominar como disg√©nicos a la predicci√≥n del declive de la humanidad, la ant√≠tesis del movimiento eug√©sico. Ellos, sin ninguna duda, cre√≠an tener en su mano la llave para revertir la situaci√≥n y reducir la cr√≠a de ‚Äúd√©biles‚ÄĚ aumentando la fertilidad de los ricos.

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Cómo crear un tipo perfecto

Exhibición de antropometría mostrada en la Segunda Exhibición Internacional de Eugenesia en 1921. Wikimedia Commons

Se podr√≠a decir que la piedra angular de la eugenesia era que todo el mundo tiene derecho a nacer sin ninguna predisposici√≥n a defectos gen√©ticos evitables. Ya en 1911 nos podemos hacer una idea de c√≥mo hab√≠a calado el mensaje si acudimos a la enciclopedia brit√°nica. En aquel entonces defin√≠a a la corriente como ‚Äúel mejoramiento org√°nico de la raza a trav√©s de la aplicaci√≥n sabia de las leyes de la herencia‚ÄĚ. Si lo dec√≠a la ‚Äúbiblia‚ÄĚ imag√≠nense hasta donde cal√≥.

Gente como HG Wells, Nikola Tesla, Graham Bell, Winston Churchill o presidentes como Woodrow Wilson comenzaron a promocionar y participar activamente en los valores de la eugenesia, la cual era vista como ciencia progresista. Y lo hacían convencidos de que era una oportunidad para crear un mundo mejor mediante el uso de procesos naturales para elevar la condición humana, tanto mental como físicamente. Tesla llegó a contar lo siguiente a la revista Liberty en 1937:

El a√Īo 2100 ver√° la eugenesia universalmente establecida. En √©pocas pasadas, la ley que rige la supervivencia del m√°s fuerte mas o menos eliminaba las razas menos deseables. Luego la nueva sensaci√≥n humana de compasi√≥n comenz√≥ a interferir con el funcionamiento implacable de la naturaleza. Como resultado de ello, seguimos manteniendo vivos y criando a los no aptos.

El √ļnico m√©todo compatible con las nociones de civilizaci√≥n y raza para evitar la reproducci√≥n de los no aptos es la esterilizaci√≥n y la orientaci√≥n intencionada del instinto de apareamiento. Varios pa√≠ses europeos y algunos estados de la Uni√≥n Americana esterilizan a los criminales y a los dementes. Esto no es suficiente. La tendencia de opini√≥n entre los eugenistas es que tenemos que hacer que el matrimonio sea m√°s dif√≠cil. Ciertamente, a nadie que no sea un padre deseable se le debe permitir la producci√≥n progenie.

Puede que hoy te parezca deleznable y ciertamente incre√≠ble que a nadie se le pasara por la cabeza las implicaciones √©ticas y morales para llevar a cabo este proceso, pero las preocupaciones de los eugenistas con respecto a una disminuci√≥n en la inteligencia promedio no eran del todo irrazonables. Durante mucho tiempo se ha observado que la inteligencia es heredable en gran medida, de hecho tanto la ciencia como la cultura deben mucho de su avance a las contribuciones de ‚Äúgenios‚ÄĚ, de talentos como Newton, Beethoven, Einstein, Hawking... y sobre esa base se apoyaban para continuar con la tarea.

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Seguidores de la corriente en contra de la genética inferior. WC

Si tuvi√©ramos que hablar de una primera ley o medida pre-avance de la eugenesia, sin duda deb√≠amos acudir a Estados Unidos. All√≠ fue donde a finales del S.XIX se promulg√≥ una ley para prohibir los matrimonios con cualquier persona que fuera ‚Äúepil√©ptica, imb√©cil o d√©bil‚ÄĚ. De qu√© forma se puede evaluar a un ‚Äúimb√©cil‚ÄĚ o a un ‚Äúd√©bil‚ÄĚ entra en el terreno de lo surrealista, pero as√≠ fue.

Unos a√Īos despu√©s la eugenesia cruz√≥ el umbral de la hip√≥tesis para entrar de lleno en la pr√°ctica. En 1907 el estado de Indiana erigi√≥ una legislaci√≥n basada en la noci√≥n de que los rasgos socialmente indeseables son hereditarios. De esta forma la legislaci√≥n dec√≠a sin ning√ļn rubor que:

Será obligatorio que las instituciones del estado encargadas del cuidado de los débiles, idiotas, criminales, violadores e imbéciles examinen el estado mental y físico de los reclusos. Si a juicio del comité de expertos la procreación no es aconsejable y no hay probabilidad de mejora del estado mental del recluso, será lícito que los cirujanos realicen la operación para la prevención de la procreación.

Hablaban de esterilizar, y adem√°s lo llevaron a cabo sin informar al paciente de la naturaleza del procedimiento. Esa primera ley dio paso a muchas similares por todo Estados Unidos, leyes que perduraron d√©cadas. Junto a la esterilizaci√≥n comenzaron a entrar en vigor las leyes restrictivas sobre inmigraci√≥n. Estados Unidos ten√≠a en alta estima a los pueblos n√≥rdicos y anglosajones, a los que cre√≠an firmemente como poseedores de una superioridad gen√©tica. Las leyes de inmigraci√≥n evitar√≠an el paso de ‚Äúextranjeros‚ÄĚ que pudieran enturbiar el proceso de eugenesia.

Francis Galton. Wikimedia Commons

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Más tarde, en 1910, se creó la Eugenics Record Office en Nueva York. Allí se presentaban familias con supuesto pedigrí para la investigación genética, se promocionaron concursos en ferias estatales donde las familias acudían a competir a través de las pruebas con sus cuerpos, capacidad mental o incluso calidad de cría. En 1924 aquello comenzó a tomar una escalofriante desviación. El estado de Virginia promulgó una variación de la Ley de la esterilización que ampliaba a los posibles damnificados. Junto a ella llegó también la Ley de Integridad Racial, en esencia una ley que criminalizaba el matrimonio entre blancos y no blancos.

No fue hasta unos a√Īos antes de que comenzara la Segunda Guerra Mundial que algo empez√≥ a cambiar. La filosof√≠a eugen√©sica recibi√≥ el apoyo de los nazis, quienes aplicaron a su higiene racial el dogma de la eugenesia, lo que ayud√≥ a que el mensaje penetrara a favor del p√ļblico. Sin ir m√°s lejos, cuando a los l√≠deres nazis se les juzg√≥ por cr√≠menes de guerra, muchos citaron a Estados Unidos como la inspiraci√≥n para el medio mill√≥n de esterilizaciones que llegaron a realizar.

Y a√ļn as√≠, en Estados Unidos las leyes eugen√©sicas siguieron vigentes (junto a los programas de esterilizaci√≥n) durante muchos a√Īos, aunque cada vez m√°s silenciados. No fue hasta 1963 cuando todos los estados del pa√≠s hab√≠an revocado sus leyes y desmantelado las legislaciones referentes a la esterilizaci√≥n.

¬ŅEstaba el mundo a salvo de esta locura?

Genes, sociedad y futuro

Poster de la corriente. Wikimedia Commons

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Que los caminos de la eugenesia giraron hacia una trama espeluznante est√° fuera de toda duda. El recuerdo de lo ocurrido en la Segunda Guerra Mundial ha servido para erradicar cualquier pretensi√≥n de instalar leyes como las que se dieron. Pero puede que el futuro nos depare un encuentro en alg√ļn punto entre la filosof√≠a y las necesidades de la civilizaci√≥n.

En la posguerra el p√ļblico y la comunidad cient√≠fica le dio la espalda a una propuesta que se asociaba con los abusos nazis, pero eso no signific√≥ que no se intentar√°n otras v√≠as que beb√≠an de sus ideas. Las preocupaciones acerca de la disminuci√≥n de la especie se mantuvieron, aunque pasaron a centrarse en las enfermedades que aparec√≠an.

El caso de Robert K. Graham fue un s√≠ntoma. El hombre, un genetista y millonario estadounidense, lanz√≥ una propuesta similar hace no tanto. Graham amas√≥ una gran fortuna al inventar una variedad de lentes de pl√°stico irrompible para las gafas. Con el dinero fund√≥ en 1980 el Repository for Germinal Choice, o lo que es lo mismo, un banco de esperma para genios que ten√≠a como principios implantar un programa eugen√©sico ‚Äúpositivo‚ÄĚ.

Se dedic√≥ durante m√°s de una d√©cada a promocionar el banco, a tocar puerta por puerta a los premios Nobel y mentes m√°s l√ļcidas de nuestro tiempo con el fin de que generosamente le prestaran su semen, de obtener el esperma que podr√≠a mejorar la raza humana adem√°s de nutrirla de nuevos genios. Ten√≠a la esperanza de que la instituci√≥n generara miles de ni√Īos dotados. ¬ŅQu√© ocurri√≥?

Enfermedad de Tay-Sachs. Wikimedia Commons

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Si bien cientos de mujeres pre-seleccionadas peregrinaron a la fortaleza de la fertilidad que hab√≠a creado, sus rigurosas exigencias con los donantes no permitieron grandes cantidades de esperma ‚Äúde genio‚ÄĚ. Se sabe que cont√≥ con hasta 19 mentes extraordinarias como donantes (por ejemplo el premio Nobel de f√≠sica William Shockley) y dos cient√≠ficos an√≥nimos con premio Nobel tambi√©n, pero debido a la falta de fondos tuvo que cerrar en 1999.

Hoy se calcula que hay poco m√°s de 200 ni√Īos nacidos bajo el manto del Repository for Germinal Choice en esas casi dos d√©cadas de vida de la instituci√≥n. Los que han hecho p√ļblico su descendencia gen√©tica se han mostrado como excelentes talentos tanto f√≠sica como intelectualmente, pero con tan pocos datos es imposible sacar conclusiones.

Pocos a√Īos despu√©s de que Graham fundara su instituci√≥n, en 1983, un rabino y un m√©dico crearon la organizaci√≥n sin fines de lucro Dor Yeshorim en Nueva York. En ella se ofrec√≠a a los askenazis la posibilidad de someterse a pruebas gen√©ticas prenupciales a fin de evitar la uni√≥n entre portadores de una afecci√≥n grave. La raz√≥n es muy sencilla: s√≥lo en Israel, Reino Unido y Nueva York (lugares con predominancia de jud√≠os), alrededor de 70 mil personas se han sometido al test de Tay-Sachs y otras enfermedades como la mucoviscidosis (fibrosis qu√≠stica del p√°ncreas).

Se trata de una enfermedad que llega como defecto gen√©tico causando la muerte lenta y dolorosa en los cinco primeros a√Īos del ni√Īo. Desde entonces, esta peque√Īa gu√≠a eugen√©sica positiva ha permitido que en Israel no haya nacido ning√ļn ni√Īo aquejado de la enfermedad de Tay-Sachs en el seno de la comunidad askenazi ultraortodoxa.

En Chipre se aprob√≥ un programa de exploraci√≥n prenatal destinado a reducir la incidencia de la talasemia, un tipo de anemia hereditaria cuyo cuadro cl√≠nico puede llevar desde anomal√≠as dif√≠ciles de detectar hasta anemia grave y cuadros de enfermedad terminal. Desde la implantaci√≥n del programa se ha reducido el porcentaje de ni√Īos con esta enfermedad a casi 0.

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Todos estos ejemplos no dejan de tener ciertos lazos con la idea original de la eugenesia, la propuesta antes de que fuera corrompida y totalmente distorsionada. Con estos avances en la mano la realidad ya no es blanca o negra. Y es posible que sea cuesti√≥n de tiempo hasta que los avances en la ingenier√≠a gen√©tica pongan a nuestro alcance el bot√≥n para la creaci√≥n de beb√©s dise√Īados y a la carta.

Entonces ser√° el momento de abrir de nuevo el debate.

Y entonces quizás también, sea el momento de volver a leer los libros de historia.