Imagen: SpaceX

Hoy es un d√≠a hist√≥rico en la nueva era espacial: SpaceX probar√° por primera vez el nuevo Falcon Heavy. Desde 1973, cuando dej√≥ de operar el Saturn V de las misiones Apolo, no se lanzaba un cohete tan potente en t√©rminos de capacidad de insertar carga en la √≥rbita terrestre baja. Seg√ļn Elon Musk, hay un 50% de probabilidad de √©xito y un 50% de que veamos una espectacular explosi√≥n.

Un coche rojo para un planeta rojo

Cuando el director ejecutivo de SpaceX, que también es el CEO de Tesla, anunció en Twitter que el primer lanzamiento del Falcon Heavy llevaría como carga un Tesla Roadster, muchos pensaron que se trataba de una broma. Al igual que cierto presidente, Elon Musk aprovecha las noches para tuitear excentricidades.

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No solo result√≥ ser cierto, sino que el coche que el Falcon Heavy enviar√° al espacio ser√° uno de los primeros que fabric√≥ Tesla: el Roadster rojo de primera generaci√≥n que Elon Musk se qued√≥ para s√≠ mismo. En la radio sonar√° en bucle la canci√≥n Space oddity, de David Bowie, y al volante ir√° Starman, un maniqu√≠ improvisado con el traje espacial que SpaceX dise√Ī√≥ para los futuros astronautas de la nave Dragon. La imagen parece sacada de una pel√≠cula de ciencia ficci√≥n:

Si todo sale bien, el lanzamiento insertar√° el Tesla Roadster en una √≥rbita c√≠clica entre la Tierra y Marte (‚Äúun coche rojo para un planeta rojo‚ÄĚ, tuite√≥ Musk). El coche se alejar√° hasta 450 millones de kil√≥metros de la Tierra y se convertir√° en el primer autom√≥vil en llegar al espacio exterior, adem√°s del veh√≠culo m√°s r√°pido de la historia (la gente se pregunta si Tesla aprovechar√° la coyuntura para actualizar la velocidad punta del Roadster, lo cual ser√≠a bastante √©pico).

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El coche el√©ctrico no es la primera carga extravagante que SpaceX enviar√° al espacio para probar uno de sus dise√Īos. En el vuelo inaugural de la nave Dragon, la carga era una gigantesca rueda de queso (un chiste inspirado por un amigo de Elon Musk y los Monty Python). Con el Falcon Heavy, que es el nuevo cohete con mayor capacidad de carga en activo, han subido el nivel. El Roadster de primera generaci√≥n pesa 1250 kg y mide casi cuatro metros de largo por dos de ancho.

Un 50-50

Si el lanzamiento y los tres aterrizajes son un éxito, esto es lo que veremos hoy:

Pero ¬Ņqu√© probabilidad hay de que el lanzamiento sea un √©xito? Seg√ļn Elon Musk, un 50%. Como en los primeros intentos de aterrizaje del Falcon 9, hay altas posibilidades de que veamos una espectacular explosi√≥n en lugar de lo que sale en el video promocional de SpaceX. Es la primera vez que los ingenieros de la compa√Ī√≠a volar√°n el Falcon Heavy, un triple cohete que lleva el equivalente en combustible a dos millones de kilos de TNT. Les preocupa especialmente que las etapas del cohete se doblen de formas inesperadas e impacten entre ellas.

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‚ÄúHay muchas cosas que podr√≠an salir mal‚ÄĚ, explic√≥ Musk a Ars Technica. ‚ÄúUna cantidad realmente tremenda. Me gusta enfatizar que las probabilidades de √©xito no son muy altas. No lo quiero gafar, porque me siento superoptimista. Pero siento que ese optimismo no tiene fundamento. Siento que tenemos dos tercios de posibilidades de √©xito, pero en realidad solo tenemos un 50-50‚ÄĚ.

Si algo falla, habr√° nuevas oportunidades (tan pronto como dentro de unos seis meses). El Falcon Heavy forma parte importante de la estrategia comercial de SpaceX. El cohete ha sido dise√Īado para llevar carga pesada a la √≥rbita terrestre, a la Luna o a Marte. A corto plazo se usar√° para lanzar sat√©lites comerciales o militares m√°s pesados de lo normal, m√°s tarde para llevar turistas a la Luna.

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El lanzamiento de hoy lleva retras√°ndose varios a√Īos. Se present√≥ en 2011. Se dijo que estar√≠a listo en 2013. Tras los accidentes de dos Falcon 9 en 2015 y 2016 se afirm√≥ que despegar√≠a este verano; m√°s tarde, que lo har√≠a en noviembre de 2017. Los motores han pasado sus primeras pruebas est√°ticas con √©xito. Todo est√° listo para el despegue (o la espectacular explosi√≥n). S√≠guelo en directo.