Si uno acude a la p√°gina del FBI y teclea en su buscador el nombre de Ricky McCormick le saldr√°n varios enlaces. El √ļltimo de ellos data de marzo del 2011. La agencia ped√≠a ayuda en Internet tras 12 a√Īos sin resolver el gran enigma. Un √ļltimo intento por aclarar un caso legendario. Un aut√©ntico rompecabezas.

Era el mes de junio de 1999 cuando la policía de St. Louis acude tras una misteriosa llamada a las afueras, en un campo de maíz enfrente del río Mississippi. Cuando llegan a la zona se encuentran con un escenario dantesco. Se trataba del cuerpo de Ricky McCormick boca abajo, hundido entre la tierra y con un aspecto que dejaba pocas dudas sobre la naturaleza de su muerte.

McCormick había desaparecido hacía tres días, pero los detectives observaron desde el principio que aquel cuerpo totalmente desfigurado y en un estado de descomposición muy avanzado ofrecía pistas certeras sobre las horas que llevaba muerto. Sin la posibilidad de identificarlo visualmente, las fuerzas del orden tuvieron que identificarlo a través de sus huellas dactilares.

Policía de Mississippi. AP

Lo que quedaba del cuerpo de aquel ser humano estaba en tan mal estado que la propia policía teorizó que el asesino mantuvo el cuerpo de manera intencionada en un ambiente de alta temperatura, probablemente para acelerar la descomposición en un intento por encubrir la causa de la muerte.

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Si ese era el plan, aquello fue un √©xito. Tras la autopsia, tremendamente complicada, los m√©dicos dictaminaron que la causa de muerte de McCormick era ‚Äúindeterminada‚ÄĚ.

Sin embargo, aquel d√≠a la polic√≠a encontr√≥ algo extra√Īo. En el bolsillo del pantal√≥n McCormick llevaba dos trozos de papel, cada uno cubierto con varios p√°rrafos garabateados. Algunos de los p√°rrafos estaban marcados en c√≠rculos, como bocadillos de tira de c√≥mics, mientras que otros parec√≠an presentados en un estilo de carta formal, con una l√≠nea de introducci√≥n, un cuerpo de texto y una firma. Posiblemente incluso con una direcci√≥n de un c√≥digo postal al final.

El anuncio p√ļblico

Notas de McCormick. Wikimedia Commons

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Lo primero que hizo la polic√≠a fue pasarle las notas al FBI, quienes las mantuvieron en secreto, incluso a la familia del propio McCormick, mientras trabajaron durante nada menos que 12 a√Īos para intentar descifrar el c√≥digo (y el caso).

Pero en marzo de 2011, cuando a√ļn no hab√≠an resuelto el misterio y se les estaban agotando las v√≠as de investigaci√≥n, el FBI public√≥ las notas al p√ļblico. Dan Olson, jefe de la Unidad de Registros de Criptoan√°lisis (CRRU) del FBI, apelaba a Internet para obtener ayuda.

S√≥lo as√≠ comenzamos a saber m√°s del caso y del personaje. McCormick nunca hab√≠a aprendido a leer. Despu√©s de abandonar la escuela secundaria, los 41 a√Īos de vida del hombre fluctuaron entre puestos de trabajo espor√°dicos de muy bajo nivel. El hombre ten√≠a antecedentes penales y hab√≠a pasado un tiempo en prisi√≥n.

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Cuando su cuerpo fue encontrado trabajaba en una gasolinera. Seg√ļn su primo, Charles McCormick, Ricky ‚Äúno pod√≠a deletrear nada, solo garabatear‚ÄĚ. Su madre, Frankie Sparks, dijo a la polic√≠a que lo √ļnico que pod√≠a escribir era su nombre, y que las habilidades alfab√©ticas de su hijo eran tan pobres que no ten√≠a claro que pudiera haber escrito aquellos mensajes. Seg√ļn explic√≥ Olson en aquellos d√≠as:

Estoy seguro de que tenemos la clave de esta extra√Īa muerte, uno de los pocos asesinatos no resueltos en la zona durante d√©cadas. Romper el c√≥digo podr√≠a revelarnos el paradero de la v√≠ctima antes de su muerte y podr√≠a conducir a la soluci√≥n del homicidio.

Descifrando a McCormick

Notas de McCormick. Wikimedia Commons

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La familia de McCormick llev√≥ a cabo una radiograf√≠a de los √ļltimos d√≠as del hombre. En la √ļltima semana Ricky se hab√≠a presentado en el hospital aquejado de dolores de pecho y falta de aire y permaneci√≥ dos d√≠as en observaci√≥n. Su familia pensaba que alguien lo estaba buscando. Desde el hospital se dirigi√≥ directamente a la casa de su t√≠a Gloria y al d√≠a siguiente se dirigi√≥ a otro hospital cercano con quejas similares. McCormick sali√≥ del centro 50 minutos m√°s tarde, aunque su t√≠a afirma haber o√≠do que se qued√≥ toda la noche en la sala de espera.

Ricky McCormick sufrió dolencias cardíacas y pulmonares a lo largo de toda su vida, pero Gloria creía que su sobrino estaba usando los hospitales como santuarios, pensaba que alguien podría estar tratando de encontrarlo y que no lo buscarían allí.

Entonces los investigadores se centraron en un posible motivo para el asesinato: un acuerdo de drogas que sali√≥ mal. La estaci√≥n de servicio donde McCormick trabajaba pertenec√≠a a un hombre llamado Juma Hamdallah, y los investigadores creen que McCormick hab√≠a viajado en varias ocasiones a Florida para recoger paquetes de marihuana y entregarlos al hermano de su jefe,‚ÄĚBob‚ÄĚ Hamdallah.

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Seg√ļn la novia de McCormick, Sandra Jones, el hombre realiz√≥ un viaje apenas dos semanas antes de que muriera. Cuando regres√≥ tra√≠a varios paquetes. Jones tambi√©n dijo a la polic√≠a que McCormick actu√≥ de manera diferente a su regreso del √ļltimo viaje, parec√≠a tener miedo. Se preguntaba si habr√≠a pasado algo. Por √ļltimo, Jones tambi√©n dijo que si hab√≠a alguien que fuera a hacerle da√Īo a McCormick, ese ser√≠a Bob Hamdallah.

Lo cierto es que tanto Bob como su hermano Juma tenían historias violentas. Sólo dos meses después de la muerte de McCormick, Juma abrió fuego contra Bob durante una discusión (aunque este sobrevivió). Por su parte, Bob tenía vínculos con el tráfico de drogas y pandillas, además había sido arrestado en 1998 por asalto (golpeó a un hombre con un martillo). En el 2002 Bob fue a prisión después de disparar a un cliente en la cara después de una discusión, aunque fue puesto en libertad en 2008 después de un nuevo juicio.

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Existieron otras pistas y otros nombres, pero al final los investigadores volv√≠an a la primera casilla: un cad√°ver, un c√≥digo extra√Īo y ninguna respuesta.

Intentando descifrar el código

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El equipo de criptoan√°lisis del FBI lleg√≥ a pedir ayuda a la American Cryptogram Association, un grupo de codebreakers. De hecho, en el 2009 el puzzle fue presentado en una convenci√≥n anual en Ontario pero todo fue en vano, el grupo estaba igual de desconcertados que el FBI. Olson volv√≠a a aparecer en p√ļblico para decir que:‚ÄĚlas rutas est√°ndar que llevamos en el criptoan√°lisis parecen haber golpeado paredes de ladrillo‚ÄĚ.

A partir de entonces han existido varios teorías. Desde la más obvia, aquella que habla de unas notas obra de un asesino en serie como fue el asesino del zodiaco, hasta los que piensan que las notas son del propio Ricky escritas para sí mismo. Esta teoría dice que, ya que el hombre no conocía bien el alfabeto, habría creado su propio lenguaje y significado. En este caso las notas podrían ser tan simples como una lista de medicamentos y cuando debía tomarlos.

Tambi√©n existe quienes han supuesto que el c√≥digo en realidad no tiene soluci√≥n en absoluto, las notas son s√≥lo los garabatos arbitrarios de una persona analfabeta. Incluso otros han ido m√°s lejos y han llamado a las notas como un simple enga√Īo, argumentando que han servido para distraer a las autoridades del asesinato en s√≠. ¬ŅY qu√© dicen los expertos? Seg√ļn la experta en criptograf√≠a Elonka Dunin, qui√©n analiz√≥ durante d√≠as las notas:

Siento que hay un ritmo real, que hay algo que se est√° comunicando, que no es s√≥lo letras al azar que est√°n siendo escritas por alguien que es un esquizofr√©nico y quiere escribir personajes extra√Īos. Tambi√©n es posible que sea una especie de lenguaje artificial, algo que Ricky cre√≥, o us√≥ una combinaci√≥n de un lenguaje artificial y luego uno encriptado encima.

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Curiosamente, cuando el FBI pidi√≥ ayuda al p√ļblico tambi√©n explic√≥ los cuatro pasos que hay que seguir al romper un c√≥digo:

  1. Determinar el idioma del mensaje encriptado (en este caso el inglés).
  2. Determinar el sistema de palabras modificadas del código. Por ejemplo la sustitución de palabras o sustitución de letras.
  3. Una vez que se resuelve el anterior paso el criptógrafo debería construir la clave, como una lista de los personajes involucrados en el código y lo que se traduce de cada letra.
  4. Después de que se construye la clave, todo lo que queda es traducir el texto plano (en este caso las notas de McCormick) y romper el código.

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Sin embargo y desgraciadamente para los amantes del misterio y de la criptolog√≠a, hasta el d√≠a de hoy nadie ha conseguido pasar del segundo paso. Han pasado m√°s de 15 a√Īos y nadie sabe las razones que llevaron a la muerte a McCormick junto a su misterioso c√≥digo en el bolsillo. [FBI, Mental Floss,River Front Times, Wikipedia]