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Este dinosaurio de fantasía fue la versión temprana del pavo real del Cretácico

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Impresión artística de Ubirajara jubatus.
Impresión artística de Ubirajara jubatus.
Ilustración: Bob Nicholls/Paleocreations.com 2020

El nuevo análisis de un fósil antiguo ha revelado características nunca antes vistas en un dinosaurio, incluida una melena larga a lo largo de su espalda y un par de estructuras rígidas que sobresalen de sus hombros. Los científicos dicen que estas elaboradas decoraciones probablemente se usaron para exhibir, en lo que es una versión muy temprana del pavo real.

Presentamos a Ubirajara jubatus, un dinosaurio terópodo que vivió hace 110 millones de años en el supercontinente Gondwana. Además de blandir una impresionante melena a lo largo de su espalda, Ubirajara presentaba dos pares de estructuras parecidas a paja que probablemente sobresalían de sus hombros. Esta característica nunca antes se había visto en un dinosaurio no aviar y recuerda a las largas plumas que se ven en el ave del paraíso macho de ala estándar existente.

Que Ubirajara usó estas estructuras elaboradas para la exhibición es una posibilidad clara, según los autores del nuevo estudio, publicado hoy en la revista Cretaceous Research. La Ubirajara, del tamaño de un pollo, puede haber mostrado el adorno para atraer a una pareja, intimidar a los rivales machos o ahuyentar a los depredadores potenciales.

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Ubirajara jubatus
Ubirajara jubatus
Ilustración: © Bob Nicholls / Paleocreations.com 2020

No se pudo determinar el sexo del espécimen, pero esta exhibición extravagante sugeriría un macho, dadas las diferencias que se observan en los machos y hembras modernas. Las aves modernas y los terópodos antiguos comparten un ancestro común, y este descubrimiento sugiere que todo el asunto del pavo real es algo que los dos grupos heredaron de parientes anteriores de dinosaurios. O adquirieron la misma estrategia de forma independiente, difícil de saber.

El esqueleto parcial se encontró hace décadas en la Formación Crato del noreste de Brasil, y se conservó a través de dos losas de piedra caliza que, cuando se combinan, “se alinean perfectamente entre sí”, escribieron los autores. El espécimen finalmente llegó a Alemania, donde está almacenado en el Museo Estatal de Historia Natural de Karlsruhe. Recientemente, un equipo de paleontólogos decidió echar otro vistazo al fósil con una máquina de rayos X digital de alta resolución, revelando las características nunca antes vistas.

A pesar de lo incompleto del fósil, los investigadores pudieron detectar estructuras filamentosas bien conservadas dentro de la piedra caliza. Se descubrió que los filamentos largos, planos y rígidos estaban compuestos de queratina, el mismo material que forma el cabello, las plumas y las uñas. Estas cuatro estructuras filamentosas normalmente se colocarían en el cuerpo de Ubirajara para no obstaculizar su agilidad, y probablemente solo se desplegarían cuando sea necesario, según el estudio.

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Las estructuras en forma de cinta no se parecen a nada que hayamos visto antes. Son alargadas y planas con una cresta a lo largo de su longitud que probablemente fortaleció las estructuras”, dijo el paleontólogo de la Universidad de Portsmouth, Robert Smyth, primer autor del artículo, en un correo electrónico. “Se conocen filamentos de formas similares en otros dinosaurios, pero ninguno que sea tan grande en comparación con el tamaño del animal”.

Smyth dijo que Ubirajara es la rama más antigua del árbol evolutivo de terópodos que se sabe que posee tales características.

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Hasta ahora, se pensaba que las elaboradas plumas de exhibición estaban restringidas a los dinosaurios que ya habían desarrollado complejas plumas parecidas a las de las aves”, agregó.

Los paleontólogos también documentaron la melena larga y gruesa de filamentos parecidos a pieles. Como especulan los autores, Ubirajara controlaba su melena con músculos que recorrían su espalda, similar a los pelos de punta de un perro.

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La ‘melena’ está formada por monofilamentos alargados densamente empaquetados, de grosor similar al del cabello grueso, que aumentan de longitud desde la nuca hasta la espalda”, escribió Smyth en su correo electrónico. “Creemos que estos monofilamentos se originaron a partir de folículos que le habrían dado al dinosaurio cierta capacidad para subirlos y bajarlos”.

Smyth dijo que Ubirajara vivía en un entorno semiárido que bordeaba un mar antiguo, y probablemente se alimentaba de pequeños reptiles y anfibios.

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Ubirajara también es importante porque es el primer dinosaurio no aviar descubierto en la formación Crato de Brasil. En cuanto al nombre, “Ubirajara” significa “señor de la lanza” en el idioma indígena Tupi, y “jubatus” significa “melena” o “crestado” en latín.

Hallazgos como este, en los que los paleontólogos pueden estudiar las estructuras exteriores de un animal, están cambiando radicalmente nuestra concepción de los dinosaurios y su apariencia. Al mismo tiempo, este tipo de investigación también puede generar nuevos conocimientos sobre sus posibles comportamientos. En cuanto a Ubirajara, me estoy imaginando a este pequeño pavoneándose con sus cuatro estructuras filamentosas en alto mientras hace un baile seductor para las señoras dinosaurio.

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