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Los paleontólogos identifican por primera vez cáncer en un fósil de dinosaurio

Vistas superior e inferior del fémur de dinosaurio canceroso
Vistas superior e inferior del fémur de dinosaurio canceroso
Imagen: Royal Ontario Museum/McMaster University

Un nuevo análisis de una espinilla perteneciente a un dinosaurio con cuernos del período Cretácico ha revelado signos de un tumor maligno, en lo que se considera el primero en la paleontología de los dinosaurios.

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En 1989, los paleontólogos en Alberta, Canadá, desenterraron un peroné de 76 millones de años, o hueso de la parte inferior de la pierna, perteneciente a un Centrosaurus apertus, un dinosaurio de cuatro patas del Cretáceo. Curiosamente, sin embargo, este fémur estaba muy deformado, pero los científicos no lo pensaron demasiado, creyendo que la malformación era causada por una fractura curativa.

El fósil volvió a tratarse en 2017 después de que David Evans, presidente de paleontología de vertebrados en el Royal Ontario Museum (ROM) y profesor asociado de la Universidad de Toronto, junto con sus colegas, notaron las características extrañas al ver el fósil en el Royal Museo de Paleontología Tyrrell en Drumheller, Alberta.

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El coautor junto a Evans, el patólogo Mark Crowther de la Universidad McMaster, había predicho previamente que los dinosaurios probablemente tendrían cáncer, pero se preguntó por qué todavía no se había encontrado un caso convincente.

Dije que nuestra mejor opción para detectar el cáncer de dino era ir a las colecciones del Museo Royal Tyrrell y buscar entre sus grandes reservas de huesos de dinosaurios patológicos”, dijo Evans. “Mi equipo reconoció que el hueso malformado era inusual y necesitaba una mirada más cercana”.

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Así comenzó un esfuerzo multidisciplinario único para volver a analizar el fósil, un proyecto que incluyó a la paleontóloga Louise Temerty y la osteopatóloga Snezana Popovic, también en McMaster, que se encuentra en Hamilton, Ontario. Los resultados de su análisis fueron publicados ayer en Lancet Oncology.

Esqueleto de Centrosaurus apertus, con el fémur indicado.
Esqueleto de Centrosaurus apertus, con el fémur indicado.
Imagen: Danielle Dufault
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Centrosaurus apertus era un ceratopsiano de cuatro patas o dinosaurio con cuernos. Alcanzando unos 5,5 metros de largo, estas bestias presentaban un cuerno largo en sus hocicos y un volante corto adornado con cuatro cuernos, los dos primeros eran bastante pequeños. Como muestra la nueva investigación, este dinosaurio en particular, y probablemente otros, no eran inmunes al cáncer, específicamente al osteosarcoma, una neoplasia ósea grave.

Para su análisis, el equipo evaluó el fósil de una manera que recuerda cómo se diagnosticaría un tumor en un paciente humano. Los científicos tomaron tomografías computarizadas del fósil y examinaron secciones finamente cortadas bajo un microscopio, lo que permitió una vista a nivel celular de la muestra. Las herramientas de modelado digital en 3D les permitieron reconstruir la progresión de la enfermedad mientras devastaba el fémur del dinosaurio.

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Todas las pruebas apuntaban a un cáncer de hueso en estadio avanzado, pero para asegurarse, los investigadores compararon el peroné enfermo con una versión saludable tomada de otro fósil de Centrosaurus apertus, y también con un peroné humano con un caso confirmado de osteosarcoma. Este análisis comparativo confirmó aún más el diagnóstico.

La mayoría de los cánceres se manifiestan en los tejidos blandos y es muy poco probable que se fosilicen, lo que hace que este espécimen en particular sea muy especial”, dijo Evans. “Este es el primer caso confirmado de un cáncer maligno en un dinosaurio, y uno de los únicos diagnósticos positivos de este tipo de enfermedad horrible en el registro fósil”.

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A lo que agregó: “Este hallazgo notable y muy raro muestra que no importa cuán grandes o poderosos puedan parecer algunos dinosaurios, se vieron afectados por muchas de las mismas enfermedades que vemos en los humanos y otros animales hoy en día, incluido el cáncer”.

La masa tumoral principal está en la parte superior del hueso y se puede ver en la reconstrucción 3D en amarillo; rojo gris es el hueso normal y rojo denota la cavidad medular.
La masa tumoral principal está en la parte superior del hueso y se puede ver en la reconstrucción 3D en amarillo; rojo gris es el hueso normal y rojo denota la cavidad medular.
Imagen: Royal Ontario Museum/McMaster University
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Cuando se le preguntó si algo más que un tumor maligno podría explicar las deformaciones observadas en el fósil, como el proceso de fosilización en sí o la deformación gradual del fósil con el tiempo, Evans dijo que es poco probable, ya que las características físicas del hueso no pueden atribuirse a ningún aspecto. del proceso de fosilización.

El hueso canceroso está gravemente malformado, con un tumor gnar masivo más grande que una manzana en el medio del hueso”, dijo. “De hecho, falta la mitad superior del hueso, y puede haberse roto en la vida debido al progreso del cáncer”.

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Las tomografías computarizadas, más las secciones súper delgadas, exhibieron los signos distintivos de osteosarcoma en el tejido óseo. Mostraron que el tumor se había disparado en espiral a través de la corteza del hueso, descartando la identificación original de una fractura curada, explicó Evans.

Con su pata y posiblemente otros huesos y órganos devastados por el cáncer, este dinosaurio probablemente estaba en mal estado.

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El cáncer de hueso en este dinosaurio está en una etapa tan avanzada que puede haberse extendido a otros tejidos del cuerpo, como los pulmones, y su espinilla malformada habría afectado su movilidad”, dijo Evans. “Es probable que este Centrosaurus en particular estuviera debilitado y cojeaba por el cáncer antes de su muerte, y probablemente hubiera tenido dolor y fuera más lento de lo que hubiera estado de otra manera”.

Dicho esto, Evans y sus colegas no creen que el dinosaurio muriera a causa de la enfermedad, ya que su fémur fue encontrado en un macizo de huesos; Este dinosaurio, junto con muchos de sus compañeros de manada, probablemente fue asesinado y enterrado después de ser arrastrado por una inundación. Es posible que la vida en un rebaño lo haya salvado de carnívoros oportunistas; obstaculizado por el tumor, el animal habría sido particularmente vulnerable a los depredadores, incluidos los temibles tiranosaurios que merodeaban el Cretácico Alberta.

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Este hallazgo único ahora debería inspirar a los paleontólogos a volver a visitar otros fósiles, que, como este, pueden haber sido originalmente mal interpretados. También nos conecta con los dinosaurios de una manera inesperada.

Los dinosaurios pueden parecer criaturas míticas, pero vivían y respiraban como animales que sufrieron heridas y enfermedades horribles, y este descubrimiento ciertamente los hace más reales y ayuda a darles vida a ese respecto”, zanjó Evans.

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