Diploscapter pachys (D. pachys). Imagen: Karin Kiontke and David Fitch

Para muchos seres humanos, estar una semana sin sexo puede resultar una aut√©ntica tortura. Sin embargo, para una de las especies m√°s longevas que ha habitado la Tierra no ha existido problema alguno. Han logrado sobrevivir 18 millones de a√Īos sin sexo, y ahora sabemos su secreto.

Hablamos del Diploscapter pachys, cuyo linaje se remonta a unos 18 millones de a√Īos. Durante todo ese tiempo, la min√ļscula lombriz no se ha preocupado mucho por el sexo. Por eso, y porque los investigadores quer√≠an averiguar c√≥mo demonios una de las especies m√°s longevas ha sobrevivido sin la reproducci√≥n, han secuenciado por primera vez su ADN.

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El resultado revela de qu√© forma han escapado del supuesto callej√≥n sin salida evolutivo que se han encontrado otras especies y organismos asexuadas. Seg√ļn David Fitch, profesor de Biolog√≠a de la Universidad de Nueva York:

Los cient√≠ficos han estado tratando de entender c√≥mo algunos animales pueden sobrevivir durante millones de a√Īos sin sexo porque una abstinencia tan estricta y a largo plazo es muy rara en el mundo animal. Este fen√≥meno es significativo en la comprensi√≥n de la gen√©tica evolutiva porque va en contra de la idea ampliamente aceptada de que la reproducci√≥n sexual es necesaria para eliminar las mutaciones delet√©reas y para adaptarse a un entorno cambiante.

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Fitch pone como ejemplo beneficioso a corto plazo las copias hereditarias de los genes de ambos padres, las cuales suelen proporcionar mejoras contra las mutaciones que podrían matar la función de una de esas copias genéticas.

Obviamente tambi√©n, estas especies rompen la idea que tenemos sobre la perpetuaci√≥n y la descendencia a trav√©s del coito, permitiendo la adaptaci√≥n a las condiciones cambiantes a trav√©s del tiempo, ya que produce variaci√≥n a trav√©s de la mezcla gen√©tica. Seg√ļn Fitch:

Todo esto no se produce dentro de las especies asexuales, y ha sido un misterio de larga duración en la biología cómo algunos animales asexuales han sobrevivido por tantas generaciones.

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Imagen: Wikimedia Commons

¬ŅY entonces, cu√°l es el secreto? El an√°lisis del ADN revel√≥ que el gusano pertenece a un grupo de especies exclusivamente asexuales que se origin√≥ hace aproximadamente 18 millones de a√Īos.

En un examen m√°s detallado el equipo de investigaci√≥n encontr√≥ que, al igual que muchos otros organismos asexuales, el proceso de fabricaci√≥n de c√©lulas germinales -esperma u √≥vulos- hab√≠a sido modificado para evitar la recombinaci√≥n o la reorganizaci√≥n resultante de la reproducci√≥n sexual. ‚ÄúB√°sicamente, los animales se clonaban‚ÄĚ, explica Fitch.

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No sólo eso. Cuando el equipo estudió sus cromosomas, encontraron algo más sorprendente: sólo había un par de ellos. Ni si quiera se acercaban a sus parientes cercanos, como el C. Elegans, con 5-7 cromosomas. De hecho, un par de cromosomas individuales es tan raro en organismos superiores que sólo se conocen otras dos especies animales con esta condición: una hormiga y un tipo de parásito.

Los resultados también mostraron que el gusano fusiona los seis cromosomas de sus antepasados en uno solo y omite la primera división de la meiosis, donde los genes se recombinan, de modo que su descendencia mantiene la alta diversidad genética de los padres.

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As√≠ se pon√≠a fin al misterio de su longevidad, ‚Äúel D. pachys supera las desventajas de la reproducci√≥n asexual manteniendo la variaci√≥n gen√©tica y, con ella, la complementaci√≥n‚ÄĚ, finaliza el profesor. [NYU v√≠a Phys]