1805, el opio y la adicci√≥n al alcohol se hab√≠an convertido en una dur√≠sima adicci√≥n. Ese mismo a√Īo, el qu√≠mico alem√°n Friedrich Serturner intenta poner remedio experimentando con su propio cuerpo. Fueron las 72 horas que dieron origen al descubrimiento y aislamiento del principio activo de la morfina.

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No fue el √ļnico descubrimiento de este pionero. Gracias a Serturner se consigui√≥ formular el concepto de alcaloide. Y aunque no lo parezca, el experimento que llev√≥ a cabo durante esas 72 horas con tres amigos ser√≠an el comienzo de algo mucho m√°s grande. El mundo entero acabar√≠a viendo la problem√°tica en torno al uso de ciertos medicamentos, lo que finalmente supondr√≠a la entrada de leyes y regulaciones. Hab√≠an llegado lo que com√ļnmente llamamos ‚Äúdrogas duras‚ÄĚ.

Al principio fue el opio

Imagen: Papaver somniferum. safakcakir / Shutterstock

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Se calcula que desde hace al menos 7.000 a√Īos los humanos han cultivado la planta del opio o adormidera (Papaver somniferum). Se trata de una planta herb√°cea anual cuya composici√≥n qu√≠mica es de un 10/20% de alcaloides, 5/6% de materias minerales y 20% de az√ļcares y √°cidos org√°nicos. Estos altos contenidos en alcaloides son la raz√≥n por la que ha sido usada para fabricar opio o para que la industria farmac√©utica posteriormente la tenga como fuente de drogas como la morfina y la code√≠na.

Las primeras menciones al opio se registraron en las tablillas sumerias del tercer milenio a. de C a trav√©s de lo que se interpretaba como ‚Äúfelicidad‚ÄĚ (Gil), con representaciones de la adormidera. M√°s tarde se traspasar√≠a el conocimiento de su cultivo a sirios y babilonios. Finalmente comenzar√≠an los primeros empleos m√©dicos, probablemente en el Antiguo Egipto (a trav√©s de muchos jerogl√≠ficos) donde se explica y recomienda el opio como calmante y analg√©sico.

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En Espa√Īa encontramos tambi√©n otro hallazgo con respecto a la planta. Concretamente en las cercan√≠as de Granada, en la llamada Cueva de los Murci√©lagos, lugar donde se encontraron c√°psulas de la planta que databan del 4.200 a.C.

Ya en la Edad Media llegaba la primera prohibición. Y es que nos encontramos en una época donde todo lo que provenía de oriente era considerado demoníaco, por tanto el opio fue prohibido en Europa, aunque el desarrollo de la navegación re-introdujo la droga a finales del S.XV y principios del XVI. En este caso la historia habla de los navegantes portugueses como los primeros que probablemente fumaron el opio, lo que derivaría en unos efectos inmediatos a diferencia de su ingesta o beberla.

Imagen: Fumadores de opio en China. Morphart Creation / Shutterstock

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En 1522 aparece la figura de Teofrasto Paracelso, un alquimista, m√©dico y astr√≥logo suizo, con la creaci√≥n del l√°udano. Hablamos de una de las figuras m√°s contradictorias de la historia de la medicina. Un hombre cuya b√ļsqueda de ‚Äúlo nuevo‚ÄĚ y su continua lucha y oposici√≥n a la tradici√≥n y remedios heredados de tiempos antiguos le convirtieron en uno de los primeros m√©dicos modernos, un adelantado a sus contempor√°neos. Ese mismo a√Īo desarrolla el l√°udano, una mezcla alcoh√≥lica en base al opio a la que el mismo Paracelso describ√≠a como analg√©sico extremadamente potente, raz√≥n por la que deb√≠a usarse con moderaci√≥n.

Desde ese mismo momento el láudano fue utilizado hasta el S.XIX para tratar una gran variedad de enfermedades. Varios siglos donde poco a poco se fue tomando conciencia de la adicción que podía llegar a producir el opio. Y es justo aquí cuando aparece la figura de Serturner.

Serturner y el descubrimiento del principio activo de la morfina

Imagen: Friedrich Serturner. Wikimedia Commons

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Friedrich Serturner (1783-1841) fue un qu√≠mico y farmac√©utico alem√°n que se interes√≥ por los efectos del opio desde muy temprano. A los 16 a√Īos ya fue aprendiz de farmac√©utico y en 1809 ya ten√≠a su primera farmacia. Cuatro a√Īos antes y mientras estaba en per√≠odo de aprendizaje, Serturner decide al igual que muchos qu√≠micos de la √©poca tratar de aislar los principios activos de las plantas.

En este caso realiza un trabajo de dos a√Īos de duraci√≥n que le lleva hasta el descubrimiento de la ‚Äúmorfina‚ÄĚ, un trabajo que la mayor√≠a de colegas rechazan y no dan por v√°lido, as√≠ que recurre a la √ļnica f√≥rmula que har√≠a de su descubrimiento un hallazgo oficial: decide llevar a cabo una experimentaci√≥n p√ļblica sobre √©l mismo y tres amigos que se prestan. La idea: demostrar que la sustancia que hab√≠a aislado era de hecho la responsable de las acciones del opio.

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El trabajo que había comenzado anteriormente estaba basado en sus observaciones, las cuales indicaban que algunas muestras tenían un claro efecto de adormecer el dolor, mientras que otras muestras no lo conseguían. El químico imaginó que el opio debía contener algo que podría contrarrestar el dolor, pero que no podría funcionar a menos que la dosis fuera lo suficientemente alta. El uso del amoníaco para separar el opio en sus componentes básicos aisló lo que más tarde llamaría morfina. Pero como decimos, el hallazgo no estaba fundamentado en una prueba sólida para la época.

Antes de poner a prueba su cuerpo comienza las primeras dosis con ratones y perros que encontraba en su vecindario. Todos morir√≠an en el camino, pero Serturner no se da por vencido. Ten√≠a claro que estaba en lo cierto, as√≠ que pasa a probar su compuesto junto a tres amigos. La teor√≠a en este caso estaba clara: esta era la √ļnica forma de poner a prueba su estudio, adem√°s, los cuatro podr√≠an describir claramente lo que estaba pasando y lo que sent√≠an.

Imagen: Molécula de la morfina. Wikimedia Commons

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As√≠ que con 20 a√Īos reparti√≥ una primera mezcla de morfina y alcohol entre los participantes. El experimento y sus efectos duraron tres d√≠as. Al final del mismo tanto √©l como sus tres amigos hab√≠an consumido alrededor de 10 veces lo que ahora se podr√≠a recomendar para una sola dosis de morfina.

De sus escritos se relata un proceso donde experimentaron n√°useas, fiebre y mareos. Serturner lleg√≥ a pensar que con el experimento estaban envenenados, raz√≥n por la que tomaron vinagre con la finalidad de inducirlos al v√≥mito violento. Luego pasaron por un proceso descrito como un ‚Äúlargo sue√Īo‚ÄĚ. Finalmente relataba los efectos secundarios de la morfina: dolores de cabeza, de est√≥mago y una fatiga extrema que se prolongar√≠a durante varios d√≠as.

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Serturner logr√≥ su prop√≥sito de oficializar el hallazgo, hab√≠a aislado el principio activo de la morfina. No s√≥lo eso, la propia experimentaci√≥n le dio el nombre a la droga opi√°cea en honor al dios griego de los sue√Īos, Morfeo, debido al profundo efecto de sue√Īo intenso. As√≠, en 1817 Serturner comercializa la morfina como analg√©sico, pasando a ser el primer tratamiento para la adicci√≥n del opio y el alcohol.

Si decíamos al comienzo que su experimento fue histórico fue por las consecuencias que se produjeron a raíz del mismo. La morfina se convirtió en el primer tratamiento de varios síntomas en la medicina. El uso masificado de ella produjo la aparición de las agujas hipodérmicas en 1843, lo que permitían unos efectos instantáneos y más potentes que su suministro oral. Con ella llegó la primera víctima por sobredosis haciendo uso de las agujas.

Imagen: fórmula química de la morfina. Zerbor / Shutterstock

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En 1878 se aislaba un opi√°ceo gracias a la acetilaci√≥n del clorhidrato de morfina, con lo cual se obtuvo diacetilmorfina. Dicho as√≠, la mayor√≠a no entender√° que importancia ten√≠a, pero es que en 1898 la diacetilmorfina fue comercializada por Bayer bajo el nombre de... hero√≠na. S√≠, la hero√≠na fue en su momento ‚Äúpropiedad‚ÄĚ de Bayer, y s√≠, tambi√©n fue comercializada como un sedante para la tos y/o como sustituto de la morfina pensando que era menos adictiva. Hab√≠a nacido por tanto una de la grandes lacras en cuesti√≥n de drogas semisint√©ticas de consumo, y derivada de la misma morfina (originada a su vez a partir de la planta de opio).

Los avances tecnológicos de la química descubrían más tarde que tanto los opiáceos como sus derivados producían una fuerte adicción. Como resultado, a comienzos del S. XX llegaban las primeras regulaciones y control de sustancias.

Hoy la morfina sigue siendo un analg√©sico para aliviar dolores agudos, aunque su utilizaci√≥n decrece conforme han llegado otras drogas sint√©ticas menos adictivas. En cuanto a Serturner, en 1831 recibi√≥ el premio Monthyon de la Academia de las Ciencias en Par√≠s por haber hallado la naturaleza alcalina de la morfina. Un importante reconocimiento con premio econ√≥mico por su trabajo y experimentaci√≥n del que no se tienen registros ni se sabe si lleg√≥ a compartir con esos tres ‚Äúvalientes‚ÄĚ amigos.

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