Imagen: Jorge Blanco/American Museum of Natural History

El extra√Īo mam√≠fero que vemos en la imagen tiene una nariz muy diferente a la del resto, justo entre los ojos, muy parecida al tronco de un elegante. Adem√°s, pesaba tanto como un caballo y ten√≠a un cuello exageradamente largo. Dos siglos despu√©s de su descubrimiento, ya sabemos de qu√© se trata.

Hablamos de la Macrauchenia patachonica, que hasta ahora se cre√≠a una especie de llama de gran tama√Īo que trajo de cabeza al mism√≠simo Darwin. El padre de la evoluci√≥n jam√°s pudo resolver de qu√© especie proven√≠a o lo que le sucedi√≥ a esta familia. Todo un misterio, ya que no es una llama, ni un caballo, ni muchos menos, un elefante.

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Ahora, 200 a√Īos despu√©s de su descubrimiento en Sudam√©rica, un equipo de investigadores de la Universidad de Potsdam en Alemania y el Museo Americano de Historia Natural, han analizado el ADN mitocondrial extra√≠do del f√≥sil encontrado en una cueva en el sur de Chile.

Macrauchenia patachonica. Wikimedia Commons

El estudio encontr√≥ que la Macrauchenia es un pariente lejano de los caballos, rinocerontes y tapirus, y que juntos forman parte de un grupo llamado perisod√°ctilos. Al parecer, el linaje del animal y el de los perisod√°ctilos modernos, que incluyen cebras y rinocerontes, se separaron hace 66 millones de a√Īos, m√°s o menos en la extinci√≥n de los dinosaurios, y desde entonces no han tenido un antepasado com√ļn. Seg√ļn Ross MacPhee, del Museo Americano de Historia Natural:

Por primera vez, podemos, usando pruebas de ADN, colocar un mamífero muy raro en su contexto evolutivo apropiado. Antes de este estudio, eso no estaba claro. Debido a que los Macrauchenia no tienen parientes vivos cercanos, tuvimos que encontrar otra manera de reconstruir su composición genética.

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Macrauchenia patachonica. Wikimedia Commons

Para ello usaron el ADN de varias especies actuales como punto de referencia, y recuperaron alrededor del 80% del genoma mitocondrial del Macrauchenia. Seg√ļn MacPhee:

El análisis de ADN permitió determinar en qué momento el Macrauchenia se separó del linaje evolutivo que dio caballos, rinocerontes y tapires modernos. En la ciencia, siempre es importante corroborar los resultados, utilizar diferentes enfoques, diferentes moléculas.

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Darwin descubri√≥ los primeros f√≥siles del Macrauchenia en 1834, durante sus viajes a Sudam√©rica. All√≠ encontr√≥ al animal en la costa sur de Argentina. Hoy, casi 200 a√Īos despu√©s, podemos situar a esta criatura de la Edad de Hielo en su contexto evolutivo. [ScienceAlert]