El Kia Soul de 2012 que ardió en llamas mientras Bailey Belcher lo conducía. Captura: WTVR

El julio pasado, una adolescente en Virginia se encontraba conduciendo el Kia Soul de su madre cuando empez√≥ a salir humo y se detuvo. Dijo que ‚Äútodo el autom√≥vil estall√≥ en llamas‚ÄĚ en unos cinco minutos, quem√°ndose por completo. Cientos de otros conductores tuvieron el mismo problema, lo que llev√≥ a un demanda colectiva que exigi√≥ a Hyundai y a Kia la retirada 2.9 millones de veh√≠culos.

Center for Auto Safety, una organizaci√≥n sin √°nimo de lucro, tiene la corazonada de que ese episodio de Virginia es parte de un problema mucho mayor: uno que ha afectado a cinco modelos durante varios a√Īos e involucra a Hyundai, Kia, y a la National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) de los Estados Unidos.

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Por eso, tras un comunicado de prensa lanzado el viernes por la ma√Īana, el Center for Auto Safety le pidi√≥ a Hyundai y a Kia que revisase todos los modelos de Sorento, Optima, Sonata y Santa Fe desde 2011 a 2014 y todos los Kia Souls desde 2010 hasta 2015 por riesgo de incendio. Esto son casi 2.9 millones de veh√≠culos, y ya ha habido hasta 220 quejas de incendios sin que se haya producido ninguna colisi√≥n. Esto es casi un incendio al d√≠a durante los √ļltimos cuatro meses, y algunos se produjeron mientras el coche circulaba por la autopista.

Kia a√ļn no ha respondido a nuestra solicitud de aclaraciones, pero un portavoz de Hyundai Motor America dijo que la base del problema ya hab√≠a sido abordada y solucionada. El ‚Äú√ļnico defecto que caus√≥ estos incendios sin colisi√≥n‚ÄĚ, dijo el portavoz, es uno que Hyundai ya identific√≥ en dos episodios anteriores: uno en 2015 cuando tuvo que retirar Sonatas de los a√Īos 2011 y 2012, y otro cuando retir√≥ modelos de Sonatas y Santa Fe Sports de los a√Īos 2013 y 2014 por problemas similares.

Ambas retiradas fueron debidas a que los residuos de la f√°brica podr√≠an restringir el flujo de aceite a los rodamientos de las ruedas, lo que causaba altas temperaturas y que los motores se ahogasen. El portavoz dijo que la compa√Ī√≠a ‚Äúcontinuar√° trabajando estrechamente con la NHTSA en el tema‚ÄĚ. (Si vives en los Estados Unidos, revisa peri√≥dicamente la web de la NHTSA para ver si tu coche deber√≠a ser retirado).

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El portavoz de Hyundai tambi√©n coment√≥ que estas ‚Äútasas de incendios asociados sin colisi√≥n eran bajas‚ÄĚ, y dijo esto sobre los veh√≠culos que se vieron afectados en las retiradas de 2015 y 2017:

En algunos casos muy raros ‚Äďuna tasa de menos del 1 por ciento‚Äď los motores afectados se han incendiado. Un estudio exhaustivo ha confirmado que no hay m√°s defectos en los veh√≠culos de Hyundai que los que ya se identificaron en las retiradas de coches anteriores.

Hyundai est√° trabajando en colaboraci√≥n con la NHTSA en la retirada de estos veh√≠culos, que hasta la fecha tienen unas tasas de finalizaci√≥n del 86 y del 71 por ciento, respectivamente, en comparaci√≥n con el promedio de la industria, que es de un 69 por ciento para los motores retirados. Hyundai contin√ļa haciendo todos los esfuerzos posibles para contactar a los clientes que no han retirado aun su coche, incluso a trav√©s de correos tradicionales, emails, avisos en p√°ginas web y notificaciones en veh√≠culos a trav√©s del sistema telem√°tico Blue Link de Hyundai y sus informes mensuales de estado del veh√≠culo. [...]

Los clientes que tengan alguna pregunta sobre su vehículo Hyundai deben comunicarse con el Hyundai Customer Connect Center en el (800) 633-5151 o a través de su email consumeraffairs@hmausa.com.

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En una petici√≥n realizada a la NHTSA en junio, el Center for Auto Safety dijo que al menos 120 propietarios informaron que sus coches se hab√≠an incendiado sin colisi√≥n previa y 229 reportaron ‚Äúcables fundidos, humo y olor a quemado, lo que podr√≠a ser indicativo de posibles incendios en la zona del motor‚ÄĚ. Tambi√©n en al menos una docena de quejas, los propietarios dijeron que tuvieron que retirar su motor para que pudiese ser reparado por un episodio parecido.

El Center for Auto Safety dijo en su comunicado que ‚Äúel n√ļmero y la gravedad de estas quejas... es aterrador‚ÄĚ, y que ya ‚Äúha pasado demasiado tiempo para que Kia y Hyundai act√ļen‚ÄĚ al respecto. Esto dec√≠a el propio comunicado de prensa:

Entre el 12 de junio y el 12 de octubre de 2018, recibimos 103 informes de incendios adicionales, un aumento del 85%. [...]

‚ÄúBasado en los datos recopilados hasta la fecha y la incapacidad o falta de voluntad de estos fabricantes para determinar la causa de estos incendios en nombre de los cientos de clientes de Kia y Hyundai que poseen coches que se han incendiado, creemos que hace falta un retiro completo‚ÄĚ, respondi√≥ el director ejecutivo del Center for Auto Safety, Jason Levine. [...]

‚ÄúDesafortunadamente, la mayor√≠a, si no todos, los fabricantes de autom√≥viles fabrican ocasionalmente veh√≠culos que se incendian, incluso aunque no hayan sufrido una colisi√≥n. ‚ÄúSin embargo, el volumen de incendios que hay aqu√≠ demuestra que Hyundai y Kia se contentan con sentarse y permitir que los consumidores, y las aseguradoras, paguen el precio de unos veh√≠culos mal dise√Īados, fabricados o reparados‚ÄĚ, continu√≥ Levine. ‚ÄúHa habido casos por todo el pa√≠s, incluido uno que involucra una muerte en Ohio en abril de 2017. Antes de que ocurra otra tragedia, Kia y Hyundai deben retirar estos veh√≠culos, averiguar por qu√© se est√°n incendiando y remediar la situaci√≥n‚ÄĚ.

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El centro tambi√©n dijo que ‚Äúambos fabricantes han hecho declaraciones in√ļtiles‚ÄĚ en respuesta a los incendios que se han producido hasta el momento. La NHTSA contest√≥: ‚ÄúLa agencia toma en serio todos los posibles defectos de seguridad. La NHTSA est√° revisando el tema y tomar√° las medidas adecuadas.

En cuanto al incendio en Virginia, la madre de la adolescente que conduc√≠a el autom√≥vil dijo que a√ļn ten√≠a que hacer frente a una gran parte de los pagos del coche, a pesar de que el autom√≥vil hab√≠a quedado ya inservible.