Uno de los exoplanetas con anillos descubierto por Kepler. Ilustración: NASA / JPL

Los astrónomos llevan desde 2015 tratando de encontrar una explicación coherente a los misteriosos cambios en la luminosidad de la estrella KIC 8462852. A las numerosas hipotesis se suma una nueva tan sencilla que podría ser la buena: un planeta con anillos como Saturno.

El oscurecimiento progresivo e irregular de KIC 8462852, apodada como la estrella de Tabby en honor a su descubridora, es tan raro que no falta quien sugiere que se debe a una estructura que alguna civilizaci√≥n alienigena est√° construyendo a su alrededor. Aunque la hip√≥tesis es fantasiosa y no tiene precedentes, hay que decir en su defensa que nadie ha demostrado a√ļn que sea correcta ni incorrecta.

Por mucho que resulte atractiva la teor√≠a de una megaestructura artificial de origen extraterrestre, los astr√≥nomos siguen buscando explicaciones m√°s mundanas que encajen en el modelo astrof√≠sico que conocemos, aunque solo sea para descartarlas. La √ļltima de esas explicaciones procede del astr√≥nomo Mario Sucerquia, de la Universidad de Antioqu√≠a, Colombia.

Sucerquia y sus colegas creen que los cambios en el brillo de la estrella de Tabby se deben a un exoplaneta con anillos. Sabemos que Saturno no es ni mucho menos el √ļnico planeta con anillos a su alrededor. Se trata de hecho, de una caracter√≠stica relativamente com√ļn, y hay planetas con anillos sencillamente descomunales.

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Si nadie nadie había caído hasta ahora en la hipótesis del planeta con anillos era porque no la habían enfocado en el ángulo correcto... literalmente. Los astrónomos de Antioquía cayeron en la cuenta de que un planeta con anillos en órbita no tiene porque ofrecer un ángulo constante cuando pasa por delante de la estrella, y un cambio en el ángulo de los anillos podría introducir una enorme variabilidad.

Hipotético aspecto de una esfera de Dyson, una megaestructura alienígena teórica.

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Sucerquia y su equipo han ejecutado simulaciones de cómo afectaría un planeta semejante al brillo de la estrella y han encontrado que se parecen mucho a las irregularidades detectadas en KIC 8462852. Incluso se da la circunstancia de que el tirón gravitatorio de la estrella sobre los anillos modifica adicionalmente el brillo en cada pasada.

Para que este hip√≥tesis sea cierta ni siquyiera hace falta un planeta extraordinariamente grande o con anillos especialmente extensos. Seg√ļn los c√°lculos de los investigadores, un planeta del tama√Īo de Neptuno dotado de anillos y orbitando muy pr√≥ximo a la estrella (una d√©cima parte de la distancia entre la Tierra y el Sol) bastar√≠a para crear las variaciones que traen locos a los astr√≥nomos.

La hip√≥tesis no ha sido recibida con mucho entusiasmo. Otros astr√≥nomos alegan que un planeta dotado de anillos deber√≠a reproducir un patr√≥n en el brillo de Tabby en alg√ļn momento. Ese patr√≥n a√ļn no ha aparecido. KIC 8462852 sigue conservando su misterio. [Arxiv v√≠a New Scientist]