Riders Island. AP

Supongo que acabar en la c√°rcel debe de ser una de las peores sensaciones que puede llegar a tener un ser humano. Por eso la historia del se√Īor Salem es tan surrealista. Tras cinco meses en los calabozos descubre que su fianza costaba menos que un billete del metro. Esta fue su historia (y sus consecuencias).

Isla Rikers se encuentra ubicada entre los condados de Queens y el Bronx. La isla fue bautizada en honor a Abraham Rycken, uno de los colonos holandeses que se asentaron en Long Island en 1638. En la Guerra Civil estadounidense la isla fue utilizada como un campo militar. Los descendientes de Rycken fueron los due√Īos de la isla hasta 1884, momento en el que la vendieron a la ciudad de Nueva York por 180 mil d√≥lares.

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En 1932 la ciudad estableció una prisión en la zona este de la isla. La duodécima de máxima seguridad en el país. Desde entonces, la prisión ha sido clasificada como una de las peores en Estados Unidos, una instalación con un largo historial de violencia de pandillas y corrupción generalizada entre sus guardias.

La fianza que costaba un café

Riders Island. Wikimedia Commons

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Y aqu√≠ fue justamente donde fue a parar el protagonista de nuestra historia. Aitabdel Salem, de 41 a√Īos y natural de Argelia, fue arrestado el 21 de noviembre del 2014. El hombre fue acusado de atacar a un agente de polic√≠a de Nueva York, qui√©n lo arrest√≥ por el robo de un abrigo en una tienda de Zara en Manhattan. La fianza de Salem se fij√≥ en 25 mil d√≥lares, un dinero que el hombre no pod√≠a pagar en aquel momento. Adem√°s, el juez tambi√©n orden√≥ una fianza de 1 d√≥lar por cada uno de los dos cargos menores en los que hab√≠a incurrido en el pasado (manipulaci√≥n de tarjetas del metro).

Pero ocurrió algo inusual. Los fiscales retiraron la acusación por el presunto asalto policial. Esto ocurrió una semana después de que el juez dictaminara las fianzas, razón por la que Salem debería haber sido capaz de ser un hombre libre por menos de lo que cuesta un viaje de metro en la Gran Manzana.

¬ŅQu√© ocurri√≥? Salem aleg√≥ meses despu√©s que nadie le dijo nada. Sus abogados, Glenn Hardy y Theodore Goldbergh, echaban la culpa a su anterior abogado. Seg√ļn declar√≥ Hardy a los medios:

Salem se sorprendió, estaba consternado y frustrado de que su caso fuera inadmisible. Fue maltratado y no hubo comunicación por parte de su abogado explicándole que su fianza era de 2 dólares y que podría haberla pagado en cualquier momento.

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Salem fue liberado en abril del 2015, cinco meses despu√©s de ser arrestado. Una noticia que sorprendi√≥ a muchos medios, un fallo que hab√≠a dejado a un hombre en el interior de una c√°rcel por falta de comunicaci√≥n. Su fianza era tan surrealista que un grupo de personas se pusieron a investigar. ¬ŅHabr√≠an m√°s casos como este?

Las fianzas simbólicas

Betterbail

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Una startup con sede en Nueva York se dedic√≥ a investigar el caso. En realidad y aunque suene extra√Īo, aquello fue un regalo. Betterbail es un app que funciona en Nueva York, una plataforma que trata de encontrar soluciones r√°pidas a ciertos casos, algo as√≠ como fianzas express con el fin de liberar r√°pido a la persona que acude a ellos.

Con el caso de Salem se dieron cuenta de que el programa que hab√≠an escrito para extraer datos de los presos individuales podr√≠a ser usado para construir un perfil de toda la poblaci√≥n de internos de la ciudad de Nueva York. ¬ŅQu√© ocurri√≥? Que los resultados mostraron que, lejos de ser mala suerte del se√Īor Salem, el hombre era s√≥lo uno de los muchos neoyorquinos que se encontraban en cantidades de fianza de un solo d√≠gito.

Estas cantidades de fianza tan bajas suelen destinarse a beneficiar a la parte demandada. Seg√ļn explican las leyes:

Cuando un acusado tiene dos casos abiertos simultáneamente donde uno es más grave, los abogados defensores suelen pedir que se fije una fianza de 1 dólar en el caso menor. Esta práctica permite que la espera en la cárcel dependa del caso más grave y el otro prácticamente se olvida.

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Sin embargo, esta t√°ctica es contraproducente si el caso m√°s grave es desestimado (o modificado) y el acusado no es notificado (como el caso de Salem). Esto parece, al menos parcialmente, el deber del abogado, y de hecho los neoyorquinos que encontraron con cantidades tan bajas de fianza estaban todos representados por defensores p√ļblicos (y lo m√°s probable es que con un n√ļmero elevado de casos).

Desde entonces, la compa√Ī√≠a se ha dedicado a rastrear cada uno de los casos y enviarles cartas a los acusados notific√°ndoles una de las noticias m√°s surrealistas que una persona puede esperar en una c√°rcel. Que de acuerdo a los registros sus fianzas son de 1 o 2 d√≥lares m√°ximo.

Gracias al trabajo de Betterbail la ciudad de Nueva York acab√≥ creando una alerta de ‚Äúfianzas de 1 d√≥lar‚ÄĚ, una medida automatizada que permite notificar tanto al personal de la corte como al abogado defensor cuando un acusado est√° retenido por el precio de un caf√©.