Representación artística de la estrella con los cometas orbitando a su alrededor. Ilustración: NASA / JPL

Llevamos varios a√Īos ya tratando de explicar los misteriosos cambios de brillo en KIC 8462852, m√°s conocida como la estrella de Tabby en honor a su descubridora. Cuando parec√≠a que ten√≠amos una explicaci√≥n coherente, la estrella hace otra cosa que obliga a reformular lo que sabemos sobre ella.

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Hasta ahora parece claro que los extra√Īos cambios de brillo en KIC 8462852 no se deben a ninguna megaestructura alien√≠gena del estilo de una esfera de Dyson que alguna civilizaci√≥n est√© construyendo a su alrededor. La propia descubridora de la estrella, Tabetha Boyajian, y sus colegas de la Universidad de Louisiana han desmentido esta extravagante hip√≥tesis a comienzos de este a√Īo tras analizar los cambios en la luminosidad en diferentes longitudes de onda.

Las variaciones en la estrella responden a un patr√≥n transl√ļcido, y eso solo encaja con nubes de polvo, no con objetos opacos como los que caracterizar√≠an una estructura artificial. Por supuesto, siempre podemos agarrarnos a que la megaestructura es la catedral con vidrieras m√°s grande que ha visto el universo, pero de momento mejor ce√Īirnos a las explicaciones probables.

El problema es que el pasado 16 de marzo, la estrella volvió a hacer travesuras. Su brillo descendió de forma abrupta, el mayor cambio registrado en KIC 8462852 desde 2013. Apenas unos días después, el 22 de marzo, la luz retornó a la normalidad.

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Gr√°fico: Where is the Flux

El equipo de astr√≥nomos liderado por Boyajian ha seguido de carca todo el proceso y lo est√° documentando desde su blog. El problema es que este s√ļbito cambio en la luminosidad no encaja bien con la hip√≥tesis de la nube de polvo, y tampoco con la idea de un cintur√≥n de asteroides orbitando alrededor de KIC 8462852. Cabe la posibilidad de que lo que quiera que oscurece la estrella sea un peque√Īo grupo de objetos que han colisionado entre ellos, o incluso un planeta con anillos, pero los datos hasta hoy no avalan completamente ninguna de las dos hip√≥tesis.

La √ļltima teor√≠a sobre la estrella es que lo que oscurece su brillo es uno o varios cometas que han colisionado entre s√≠ formando un objeto m√ļltiple. La variaci√≥n del √°ngulo en la cola de polvo y gases del cometa explica los cambios leves en el brillo, y los objetos m√°s grandes explican los cambios abruptos. Sea como fuere, lo mejor de la estrella de Tabby es que se sigue resistiendo a los esfuerzos de los astr√≥nomos por explicarla. [Where is the Flux v√≠a LiveScience]