La NASA acaba de presentar al congreso su propuesta presupuestaria para 2017, y hay una partida que llama particularmente la atención: la correspondiente a la división de investigación en aeronáutica. La agencia está dando los pasos necesarios para reabrir un programa que nos ha dado algunas de las aeronaves más increíbles del mundo.

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El programa de Aviones-X o X-Plane se inici√≥ en 1946 y ha desarrollado 56 prototipos en casi 60 a√Īos, aunque no todos han llegado a volar. Su primer prototipo, el Bell X-1, fue el primer avi√≥n en superar la barrera del sonido. A menudo, los X-Plane eran aviones secretos por exigencias del ej√©rcito, pero todos ellos han sido pioneros en la investigaci√≥n de nuevos dise√Īos de aeronave, motores supers√≥nicos, scramjets y otras tecnolog√≠as aeron√°uticas. Estos son solo algunos de ellos:

Bell X-1 (1946)

Primer avión en volar a reacción.

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X-3 ‚ÄúStiletto‚ÄĚ(1952)

Prueba de una nueva aleación de titanio para uso aeronáutico.

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X-15 (1959)

La aeronave tripulada m√°s r√°pida del mundo hasta hoy.

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X-22 (1966)

Prueba de aeronave STOVL con rotores basculantes.

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Grumman X-29 (1984)

Primera prueba de vuelo con alas en v invertida.

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X-38 (1999)

Vehículo orbital experimental de reentrada.

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Boeing X-45 (2002)

Prototipo de combate no tripulado.

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X-47B (2003)

Primer vehículo de combate no tripulado en aterrizar sobre un portaaviones.

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El programa X-Plane nunca lleg√≥ a cancelarse, pero se archiv√≥ en 2013 y su presupuesto se destin√≥ a otras √°reas porque hab√≠a varias tecnolog√≠as de construcci√≥n de estructuras de pol√≠mero de alta presi√≥n no circulares que a√ļn estaban demasiado verdes.

Mientras el programa X-Plane criaba polvo, la NASA ha hecho varios avances en el dise√Īo de una aeronave supers√≥nica silenciosa que podr√≠a abrir la puerta a aviones de pasajeros por encima de Mach 1. Seg√ļn explica Flightglobal, la agencia pretende desarrollar unas especificaciones preliminares este mismo a√Īo y poner en marcha un concurso de dise√Īo en 2017, y para eso hace falta dinero.

El presupuesto que la NASA ha pedido para el departamento de investigaci√≥n aeron√°utica en 2017 es de 790 millones de d√≥lares, un 23% m√°s que el de 2016 (640 millones). De ah√≠ seguir√≠a subiendo hasta llegar a los 1.300 millones en 2023, a√Īo en el que ya podr√≠amos ver dos prototipos nuevos de avi√≥n, uno supers√≥nico y el otro subs√≥nico. [v√≠a Flightglobal]

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Portada: Concepto de avión de pasajeros supersónico de Boeing. Foto: NASA

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