Aunque el impresionante SR-71 es el avión fabricado en serie más rápido del mundo, el título de avión tripulado más rápido corresponde al North American X-15, un avión cohete tripulado que pulverizó todos los récords de velocidad en octubre de 1967.

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Despegue desde un NASA NB-52B

El X-15 voló por primera vez el 8 de junio de 1959 después de ser liberado desde un NB-52B de la NASA. Se fabricaron un total de tres aviones que realizaron 199 vuelos de prueba. Estas son las fotos del primero de esos vuelos.

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Liberación de la nave e ignición del cohete

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Vuelo libre

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Aterrizaje

El X-15 no llevaba un tren de aterrizaje tradicional, sino una rueda delantera y unos esquís en la parte posterior. La aleta inferior también se desprendía para poder facilitar la maniobra.

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Neil Armstrong, posando con el X-15

Personal de tierra revisando el X-15 mientras el B-52 desde el que despegó aterriza al fondo.

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El piloto de la NASA Bill Dana fue el √ļltimo en pilotar el X-15 en el vuelo de prueba n√ļmero 199. Corr√≠a el 24 de octubre de 1968.

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El vuelo de récord

El 3 de octubre de 1967, después del lanzamiento inicial desde el NB-52B de la NASA, el capitán de la fuerza aérea William "Pete" Knight comienza la ignición que le llevará a batir el récord de velocidad con Mach 6.7. La pintura blanca que recubre el X-15 estaba pensada para quemarse lentamente y proteger el fuselaje de las altas temperaturas generadas a esa velocidad.

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La pintura desechable es solo uno de los muchos cambios de dise√Īo por los que pas√≥ el X-15 a lo largo de su vida. Otras modificaciones inclu√≠an dos dep√≥sitos de combustible, fuselaje m√°s largo, morro m√°s bajo, mejoras en el cristal de cabina, aleta dorsal removible para acoplar motores ramjet, e instrumental fotogr√°fico para los experimentos.

Los accidentes

El X-15 no estuvo exento de problemas. Tuvo varios accidentes. En uno de ellos (vuelo 191) falleció el piloto Michael J. Adams.

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Especificaciones

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  • Tripulaci√≥n: 1
  • Longitud: 15,45 m
  • Envergadura: 6,8 m
  • Altura: 4,12 m
  • Superficie alar: 18,6 m¬≤
  • Peso en vac√≠o: 6.620 kg
  • Peso cargado: 15.420 kg
  • Planta motriz: un motor de cohete de combustible l√≠quido Thiokol XLR-99-RM-2 de 313 kN de empuje a 30 km de altitud.
  • Velocidad m√°xima: Mach 6,85 (7.274 km/h)
  • Alcance m√°ximo: 450 km
  • Techo de servicio: 108 km
  • Velocidad de ascensi√≥n: 300 m/s

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El X-15 ha sido probablemente el avión más importante para las investigaciones de la NASA en vuelo hipersónico. Ha sido el primero en:

  • Aplicar la teor√≠a de vuelo hipers√≥nico desarrollada en t√ļneles de viento.
  • reutilizar una aleaci√≥n estructural pensada para vuelo hipers√≥nico.
  • Utilizar un motor hipers√≥nico reutilizable y controlable por una persona.
  • Demostrar que un ser humano puede controlar un avi√≥n cohete en vuelo exoatmosf√©rico.
  • Estudiar las funciones vitales en vuelo hipers√≥nido y microgravedad.
  • Utilizar sistemas de navagaci√≥n para vuelos espaciales.
  • Demostrar el uso de controles de vuelo y aterrizaje a esas altitudes y a m√°s de 322 kil√≥metros del punto de aterrizaje.
  • Desarrollar aletas verticales para estabilizar el vuelo hipers√≥nico.
  • Permitir el desarrollo de trajes presurizados avanzados.

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