Un camión retirando la nieve y esparciendo sal.
Foto: Morry Gash (AP Images)

La sal derrite la nieve. No recuerdo cu√°ndo aprend√≠ esa letan√≠a, pero la he tenido en la cabeza como una verdad universal inmutable durante a√Īos. La realidad, sin embargo, es que la sal no derrite la nieve ni el hielo. Lo que hace es proteger la carretera mediante un fascinante proceso qu√≠mico.

Julie Pollock es profesora de qu√≠mica en la Universidad de Richmond y explica c√≥mo interact√ļan la nieve y el hielo en este post de The Conversation. La sal no derrite la nieve, lo que hace es ¬†bajar la temperatura de congelaci√≥n del agua. En estado normal, el agua se congela a cero grados Celsius (32 grados Farenheit). Si disolvemos sal en el agua, las mol√©culas de cloruro de sodio se interponen en el proceso de congelaci√≥n, dificultando la formaci√≥n de cristales de hielo.

Gr√°fica: Julie Pollock (CC BY-ND 4.0)

Con sal, la temperatura de congelación del agua baja a alrededor de -10 grados Celsius (unos 14 grados Farenheit) aunque la temperatura varía en función de la proporción de sal. Esta es la razón también por la que el agua de mar no se congela tan fácilmente.

Para que el proceso funcione, el agua debe estar en estado liquido. Esa es la razón por la que los camiones suelen rociar las carreteras con sal (o con una solución de agua y sal) antes de que nieve. Lo que buscan no es derretir la nieve, sino impedir que el agua de nieve se vuelva a congelar formando peligrosas placas de hielo en aceras y carreteras. Rociar la sal sobre la nieve es mucho menos efectivo porque hay que esperar a que el sol o la fricción de las ruedas funda la nieve lo suficiente para que la sal se disuelva en agua líquida.

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La excepci√≥n a esto es cuando la temperatura desciende por debajo de los -10 grados Celsius. En los pa√≠ses en los que hace tanto fr√≠o los camiones suelen seguir echando sal (a menudo mezclada con gravilla o peque√Īas impurezas) no porque derrita la nieve, sino porque cubre la carretera de una capa que ayuda a mejorar el agarre de los veh√≠culos. [The Conversation]