Ilustración del compuesto. Los átomos de helio son los cubos verdes y el sodio las esferas moradas. Los cubos rojos son los electrones compartidos por ambos. Foto: Artem R. Oganov

Si nos atenemos a lo que nos explicaban en las clases de química, el helio es el segundo gas menos reactivo que existe. En condiciones normales es inerte y monoatómico y sus átomos no se asocian con otros elemento para formar compuestos. Parece que las clases de química necesitan actualizarse.

Los √°tomos est√°n formados por un n√ļcleo de protones con carga positiva rodeados por electrones con carga negativa. Cuantos m√°s protones tenga en el n√ļcleo, m√°s electrones puede sostener. Esos electrones se organizan en capas conc√©ntricas.

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Los átomos de un elemento se unen a los de otro compartiendo electrones en sus capas más externas, pero si esos niveles está llenos, normalmente no se unen. Los átomos de gases nobles como el helio o el neón tienen las capas exteriores completas, por lo que los átomos no se pueden unir a otros de manera tradicional.

Imagen de J√ļpiter, donde es probable que este tipo de compuestos se den de manera natural. Foto: NASA

Algunos gases nobles han demostrado ser capaces de combinarse si los sometemos a altísimas presiones, pero el helio había permanecido inalterable hasta ahora. Como mucho, se habían logrado unir átomos de helio enfriándolos hasta el punto de que se unen gracias a las fuerzas de van der Waals, pero son compuestos inestables.

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Lo que se ha logrado ahora es, si se confirma, crear el primer compuesto estable de helio. Suena simple, pero es algo que desaf√≠a completamente la qu√≠mica tal y como la conocemos. El doctor Ivan Popov, uno de los principales autores del estudio explica que ‚Äúla qu√≠mica cambia cuando se la somete a altas presiones como las que hay en el n√ļcleo de nuestro planeta o en los gigantes gaseosos, pero esto es revolucionario.‚ÄĚ Los resultados del experimento de Popov y su equipo a√ļn est√°n pendientes de revisi√≥n.

El compuesto se ha logrado sometiendo helio en estado gaseoso y cristales de sodio a alt√≠simas presiones mediante un yunque de diamante. El resultado es una estructura cristalina c√ļbica en la que los √°tomos de helio comparten los electrones con los de sodio. No es una uni√≥n en el sentido estricto de la palabra, pero es estable y responde a la f√≥rmula Na2He.

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Henry Rzepa, profesor de qu√≠mica del Colegio Imperial de Londres, cree que, aunque otros grupos a√ļn tienen que poder replicar el experimento para validarlo sus resultados s√≠ que podr√≠an estar en lo cierto. ‚ÄúHace tiempo que sospech√°bamos que existe una qu√≠mica diferente y regida por normas muy diferentes bajo condiciones extremas de alta presi√≥n. Este compuesto de helio y sodio es un fascinante atisbo de esta nueva frontera.‚ÄĚ

El descubrimiento es de mucha utilidad para el estudio de la qu√≠mica que tiene lugar en el interior de planetas gaseosos como J√ļpiter. [v√≠a Nature Chemistry]