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Los gatos pueden contraer el coronavirus y transmitirlo a otros gatos

Un gato en Bangkok, Tailandia, a quien le tomaron la temperatura el pasado mes de mayo
Un gato en Bangkok, Tailandia, a quien le tomaron la temperatura el pasado mes de mayo
Imagen: Lillian Suwanrumpha (Getty Images)

Un nuevo estudio es el último en traer noticias mixtas sobre covid-19 y gatos. El trabajo encontró evidencia de que los gatos infectados con el coronavirus que causa covid-19 pueden transmitirlo fácilmente a otros gatos dentro de los dos días posteriores a la exposición. Sin embargo, ninguno de estos gatos documentados en el estudio se enferma una vez infectado, lo que sugiere, pero aún no confirma, que los felinos puedan manejar el virus mejor que las personas.

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Los investigadores veterinarios expusieron a seis gatos sanos que tenían menos de seis meses al nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, a través de la nariz y la boca. Luego, un día después, presentaron a otros dos gatos al grupo y los dejaron socializar; otro par de gatos sirvieron como controles. Los gatos fueron observados 21 días, y algunos fueron sacrificados y sometidos a autopsia en varios días para estudiar más de cerca los efectos de la infección en el cuerpo.

Todos los del primer grupo de gatos se infectaron y dieron positivo al virus entre uno y diez días después de la exposición. Los dos gatos que se agregaron más tarde al grupo también se infectaron a los dos días de haberse mezclado con ellos. En estos gatos infectados, se pueden encontrar rastros de ARN viral en la nariz, garganta, pulmones y recto dentro de los cuatro días posteriores a la infección, con niveles relativamente altos en la nariz y la garganta.

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Los hallazgos se publicaron en el sitio web de biorxiv, lo que significa que aún no han sido publicados ni revisados ​​por pares formalmente por otros científicos, aunque los autores han enviado su trabajo a una revista. En combinación con otras investigaciones publicadas similares, escribieron los autores, los resultados “muestran que los felinos son susceptibles a la infección por SARS-CoV-2 y podrían ser reservorios potenciales del virus”. 

El estudio también encontró que los gatos no desarrollaron ningún síntoma clínico mientras estaban infectados y solo tenían signos corporales menores, si es que tenían alguno, de que algo andaba mal, como inflamación a lo largo de las vías respiratorias y los pulmones. Todos los gatos también desarrollaron anticuerpos específicos contra el virus una semana después de la exposición, lo que indica que podrían tener protección contra la reinfección.

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Los hallazgos del estudio respaldan lo que ven los veterinarios en el mundo real. El jueves, por ejemplo, investigadores de la Universidad Texas A&M informaron que dos gatos domésticos en el estado habían dado positivo por el virus, aunque ambos estaban asintomáticos. Probablemente lo habían contraído de familiares humanos infectados.

Todavía hay preguntas importantes sobre cómo funciona covid-19 en gatos y otras mascotas, según el autor del estudio Juergen Richt, investigador veterinario de la Universidad Estatal de Kansas que se especializa en virus. Se deben realizar más investigaciones antes de que podamos concluir que los gatos no son capaces de enfermarse gravemente por el coronavirus como pueden hacerlo las personas, en particular los gatos mayores. También necesitamos estudiar si el virus sufre cambios genéticos importantes al infectar a los gatos, si puede permanecer en una caja de arena compartida e infectar a otros, y si los gatos pueden volver a infectarse.

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El hecho de que los gatos puedan transmitir fácilmente el virus a otros gatos, probablemente a través de los altos niveles de virus que eliminan de la nariz y la garganta al inicio de la infección, es potencialmente preocupante tanto para los gatos como para los humanos, agregó Richt.

La facilidad de transmisión entre gatos domésticos indica una importante necesidad de salud pública para investigar la cadena potencial de transmisión humano-gato-humano”, dijo por correo electrónico. “También es fundamental que los dueños de mascotas estén informados sobre los riesgos y las medidas preventivas para calmar los temores y desalentar el abandono de animales”.

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Tanto la Asociación Estadounidense de Medicina Veterinaria como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades ahora recomiendan que las personas que dan positivo en la prueba del virus eviten el contacto cercano con sus mascotas y otros miembros humanos del hogar mientras están enfermos, y que usen máscaras faciales a su alrededor cuando esto no sea posible.

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