La historia comenzó el 5 de enero del 2012. Ese día y al llegar la tarde, el analista y experto en seguridad sueco Joel Eriksson mataba el tiempo en la red. Un día más buceando en los confines de la web por pura distracción hasta llegar a un foro donde encuentra un enigmático mensaje. Se trataba de una imagen con texto blanco y fondo negro que rezaba:

Hola, buscamos personas altamente inteligentes. Para encontrarlos hemos ideado una prueba. Hay un mensaje oculto en esta imagen. Encuéntralo y te llevará por el camino hasta nosotros. Esperamos conocer a los pocos que lleguen al final del camino. Buena suerte.

3301

As√≠ daba comienzo uno de los enigmas m√°s elaborados y misteriosos de la era de Internet. ¬ŅO quiz√° todo era una broma?

El se√Īuelo

Imagen: Primer mensaje de Cicada 3301

Eriksson, confeso amante de la seguridad y experto criptógrafo, no iba a dejar pasar ese día que había comenzado procrastinando y se había transformado en todo un reto, un puzzle misterioso, un desafío a su intelecto. Quizá fuera una broma, pensó, o una estafa… sea como fuere, el mensaje le había atrapado y despertó su interés de inmediato.

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El analista sab√≠a por experiencia que se trataba de un ejemplo de esteganograf√≠a digital, es decir, un m√©todo de ocultaci√≥n de informaci√≥n dentro de archivos multimedia. Los hay de muchos tipos, pero en este caso apostaba sin ninguna duda al LSB, trabajando sobre el c√≥digo de la imagen para alterar el color de cada pixel (las √°reas). Eriksson tambi√©n sab√≠a que el problema o desventaja del m√©todo es que es el m√°s conocido, y por tanto, el m√°s estudiado. El m√©todo suele dejar marcas similares a ruido blanco (se√Īal aleatoria) en el portador (en este caso la imagen contenedora). Y es que la t√©cnica por desgracia suele ser utilizada con fines criminales, siendo uno de ellos la ocultaci√≥n de pornograf√≠a infantil.

El analista entonces se fija en el final del mensaje, la firma con el 3301. Decide probar suerte descifrando el n√ļmero. Minutos despu√©s encuentra algo, una pista: una referencia a Tiberius Claudius Caesar (Claudio, el cuarto emperador romano de la dinast√≠a Julio-Claudia) junto a una l√≠nea de letras sin sentido aparente. Eriksson deduce que podr√≠an estar ejecutadas bajo el cifrado C√©sar.

Se trata de una t√©cnica simple y ampliamente usada en criptograf√≠a, tambi√©n conocida como cifrado por desplazamiento. Es un tipo de cifrado por sustituci√≥n en el que una letra en el texto original es reemplazada por una letra que se encuentra un n√ļmero fijo de posiciones m√°s adelante en el alfabeto. Un ejemplo: con un desplazamiento de 3, la letra A del abecedario ser√≠a sustituida por la D (3 lugares a la derecha). La t√©cnica recibe ese nombre porque, seg√ļn cuentan, Julio C√©sar lo utiliz√≥ con un desplazamiento de tres espacios para proteger sus mensajes m√°s importantes de contenido militar.

Como Claudio hab√≠a sido el cuarto emperador, Eriksson sugiri√≥ que el n√ļmero ‚Äú4‚ÄĚ podr√≠a ser clave. Hilando muy fino acab√≥ reemplazando caracteres que le llevaron hasta una direcci√≥n web, una url que se encontraba enterrada en el c√≥digo de la imagen. Bingo. El hombre hab√≠a resuelto el puzzle. Satisfecho, entra en la p√°gina.

Lo que se encontr√≥ all√≠ es una imagen similar a la que acompa√Īamos. Un pato con un mensaje que rezaba:

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Woops! S√≥lo fue un se√Īuelo. Parece que no has podido adivinar c√≥mo llegar al mensaje

Imagen: ¬Ņera el final del viaje?

Sea lo que fuera aquel mensaje, sus autores acababan de ganar a un discípulo. Y como Eriksson, cientos de amantes del misterio y buscadores de tesoros.

Ni √©l ni ninguno de los que se iniciaron en este enigm√°tico puzzle ese 5 enero del 2012 lo sab√≠an en aquel momento, pero se acababan de embarcar en uno de los desaf√≠os m√°s duraderos de la red, la b√ļsqueda de un acertijo que abre las puertas a lo desconocido, con mil y una teor√≠as sobre el autor/es que ha llevado a una multitud de competidores a trav√©s de la web y fuera de ella, desplaz√°ndose hasta ubicaciones f√≠sicas en diferentes enclaves del mundo para luego regresar y bucear a por nuevas pistas en las entra√Īas de la deep web.

El juego no había hecho más que empezar.

Cicada 3301

Imagen: logo Cicada 3301. Wikimedia Commons

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Dos a√Īos despu√©s, Eriksson le contar√≠a la historia a varios medios. √Čl fue, sin ninguna duda, una de las personas que lleg√≥ m√°s lejos en el primer desaf√≠o.

Normalmente, si se trata de algo demasiado fácil o demasiado rutinario, rápidamente pierdo el interés. Pero parecía que, después de todo, este desafío era un poco más duro que un simple cifrado César. Me enganché al momento.

Esa tarde de enero del 2012 y tras quedarse un rato pensando delante de la imagen con el pato, el analista toma la misma burla como una pista. Lo hace a través del programa OutGuess, una aplicación para Linux que permite cifrar información dentro de una imagen JPG usando la esteganografía.

Y vuelve a dar en el clavo. Se encuentra con otro mensaje oculto. A los pocos d√≠as el hombre descubre que no es el √ļnico detr√°s del misterioso acertijo, en reddit ya han creado un hilo para los amantes del misterio, o lo que es lo mismo, se hab√≠a abierto de par en par la caja de Pandora.

De repente, Eriksson se da de bruces con miles de usuarios que, cómo él, estaban desarrollando todo tipo de teorías y caminos hacia la posible solución. Reddit y algunos foros servirían desde entonces como plataforma de almacenamiento de ideas para compartir algunos datos o pistas.

En ese mar de informaci√≥n en el que se encontraba el analista comienzan a publicarse l√≠neas cifradas de un libro cada pocas horas, tambi√©n s√≠mbolos extra√Īos que Eriksson descifra como numerolog√≠a maya. El hombre los traduce y le llevan a otro conjunto cifrado. Hasta ese momento, como contar√≠a Eriksson, ninguno de los puzzles hab√≠a requerido de una habilidad avanzada, al menos para √©l, ‚Äúpero todo cambi√≥ y dio un giro inesperado. Las cosas empezaron a ponerse interesantes‚ÄĚ.

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Imagen: Cicada. BBC

Al poco tiempo, las t√©cnicas de cifrado subieron a un nivel superior, los puzzles, antes unidireccionales, llevaban a varios caminos: comenzaron a aparecer caracteres hexadecimales, ingenier√≠a inversa, los n√ļmeros primos‚Ķ Al mismo tiempo el entramado tomaba la simbolog√≠a que luego perdurar√≠a, las primeras im√°genes de cigarras (Cicada en ingl√©s), lo que fue interpretado r√°pidamente por muchos como un claro gui√Īo al imaginario de El silencio de los corderos de Thomas Harris.

Buscando informaci√≥n sobre los insectos Eriksson da con una nueva pista. Las cigarras que solamente se encuentran en ciertas zonas de Estados Unidos han adaptado sus ciclos vitales a los n√ļmeros primos (13 o 17) para evitar la sincronizaci√≥n con los ciclos de vida de sus depredadores. Por tanto, las mismas cigarras que llegaron a inspirar a Bob Dylan para su tema Day of the Locust (1970) arrojaban una nueva pista.

Poco despu√©s se acaba descubriendo el t√≠tulo del libro cifrado que hab√≠a comenzado en reddit. Se trataba de The Lady of the Fountain, un poema sobre el rey Arturo, a su vez parte de una colecci√≥n de manuscritos medievales galeses. Eriksson cuenta que la ‚Äúcomunidad‚ÄĚ acaba descifrando en muy poco tiempo la siguiente pista en el interior del poema. El resultado: un enigm√°tico ‚Äúll√°manos‚ÄĚ junto a un n√ļmero de tel√©fono.

Llegados a este punto, sólo unos pocos días después de que hubiera sido publicada la primera imagen de Cicada 3301, el analista ya había optado por dedicarle todo el tiempo que fuera necesario al rompecabezas:

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El n√ļmero de tel√©fono fue sin duda un giro inesperado. Tambi√©n se trataba del primer indicio de que esto no pod√≠a ser el trabajo de un troll al azar.

La l√≠nea estuvo conectada durante una d√≠a, tiempo suficiente para que los primeros en llegar recogieran el mensaje. Se trataba de una l√≠nea telef√≥nica proveniente de Texas. Ese d√≠a y al marcar el n√ļmero se activaba un mensaje a trav√©s de un contestador autom√°tico. En el mismo, una voz rob√≥tica dec√≠a lo siguiente:

Enhorabuena. Lo est√°s haciendo bien. Hay tres n√ļmeros primos asociados a la imagen original. El 3301 es uno de ellos. Debes encontrar los otros dos. Multiplica estos tres n√ļmeros y a√Īade un .com para llegar hasta el siguiente paso.

Buena suerte.

Este grupo de Goonies digitales sacaron de la multiplicaci√≥n un nuevo n√ļmero primo y una web: 845145127.com. Al acceder a la misma se encontraban con un reloj y una cuenta atr√°s junto a una imagen enorme de una cigarra. No hab√≠a duda, estaban en el camino correcto. Para Eriksson, ‚Äúese momento fue emocionante e impresionante si lo pienso ahora. Ese sentimiento compartido del descubrimiento fue inmenso. Pero es que lo mejor de todo es que la trama estaba a punto de hacerse a√ļn m√°s grande‚ÄĚ.

Cicada en el mundo real

Imagen: Matrix

Una vez que la cuenta de la web lleg√≥ a cero, el 9 de enero del 2012 a las 17:00 GMT, la p√°gina mostr√≥ 14 coordenadas GPS alrededor del mundo. Las ubicaciones se encontraban en lugares como Varsovia, Par√≠s, Seattle, Se√ļl, Arizona, Miami, Nueva Orleans, California, Sydney, Granada o Tokio. Eriksson no iba a llegar tan lejos como para viajar a todos estos lugares, simplemente esper√≥ a que el resto de ‚Äújugadores‚ÄĚ lo hicieran, bien porque viv√≠an en la zona, bien porque se desplazar√≠an hasta all√≠.

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Y así fue. Uno por uno fue informando de lo que habían encontrado: se trataba de carteles en postes de la luz, todos con la imagen de la cigarra y cada uno con un código QR. Para la comunidad en torno a Cicada 3301, un grupo cada vez más grande, aquello fue emocionante. Quien fuera que estaba detrás del desafío estaba dedicándole mucho esfuerzo y recursos.

Imagen: coordenadas para las localizaciones.

Los c√≥digos QR en los mensajes de los postes de la luz llevaban hasta unas nuevas im√°genes con contenido cifrado. La soluci√≥n llevaba hasta el poema Agrippa de William Gibson. Un poema que a su vez ofrec√≠a una serie de referencias a los n√ļmeros primos y como colof√≥n a una direcci√≥n de la red an√≥nima Tor. Desgraciadamente, con esta direcci√≥n terminaba la √ļltima pista de Cicada. Tras llegar hasta all√≠ los primeros ‚Äúconcursantes‚ÄĚ, el sitio cerr√≥ inesperadamente con un escueto mensaje:

Queremos a los mejores, no a los seguidores

Eriksson fue de los primeros en llegar hasta all√≠, pero no lo suficiente. En los d√≠as siguientes se dijo que unos pocos ‚Äúafortunados‚ÄĚ, los primeros, hab√≠an recibido un correo que obviamente ninguno desvel√≥. Se sabe, seg√ļn el analista, que los mensajes inclu√≠an una nueva lista de pruebas personales para cada uno, en este caso de criptograf√≠a avanzada. Y a partir de ah√≠ se pierde completamente la pista de hasta donde llegaron este selecto grupo. Seg√ļn contaba Eriksson:

Fue mi gran decepci√≥n, y hablando con otra gente, creo que fue por minutos, quiz√° horas. Es posible que si mi ciclo de sue√Īo-vigilia hubiera sido diferente, yo habr√≠a sido de los primeros.

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A los pocos días llegaba un mensaje a través de reddit proveniente de Cicada 3301. En el mismo se podía leer:

Hola, hemos encontrado a los individuos que buscábamos. Así que nuestra larga travesía llega a su fin… por ahora.

D√≠as despu√©s se filtraba parte del contenido de uno de los correos que la organizaci√≥n envi√≥ a uno de los primeros, un posible ‚Äúreclutado‚ÄĚ:

Todo el mundo nos han preguntado qu√© somos. Podemos decir que somos un grupo internacional, que no tenemos nombre, ni s√≠mbolo, ni listas de miembros. No tenemos un sitio web p√ļblico y no hacemos publicidad de nosotros mismos.

Cicada tras el primer desafío

Imagen: pintura de The Marriage of Heaven and Hell de W. Blake

Exactamente un a√Īo despu√©s del primer mensaje, el 4 de enero del 2013, llegaba un nuevo mensaje de Cicada. Una nueva imagen con otro mensaje y el mismo texto en blanco que rezaba:

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Hola de nuevo. Nuestra b√ļsqueda de personas inteligentes contin√ļa ahora.

Vuelta a empezar para todos desde la casilla cero. Eriksson y el resto comenzaban as√≠ un nuevo periplo, un primer puzzle en forma de imagen que tras su an√°lisis revelaba otro poema, esta vez del libro Liber Al Vel Legis, un escrito de car√°cter religioso por el mago y ocultista ingl√©s Aleister Crowley. El texto desembocar√≠a a su vez en un archivo para descargar de 130 MB que conten√≠a miles de n√ļmeros primos junto a un archivo MP3, en este caso con la canci√≥n The Instar Emergence de un artista llamado 3301.

Ese 2013 el enigma terminó como el primero. Tras una serie de pruebas que les llevaron a descifrar todo tipo de textos y otras siete nuevas localizaciones en el mundo real, unos pocos elegidos fueron aparentemente reclutados para otra serie de pruebas en privado.

Imagen: Liber Al Vel Legis. Wikimedia Commons

Y lo mismo ocurri√≥ en el 2014, misma fecha para dar rienda suelta a una masa cada vez m√°s grande √°vida de adentrarse en este juego de incierto final y prop√≥sito. Ese a√Īo, el primer mensaje comenzar√≠a por un tuit que les llevar√≠a por cuadros que hac√≠an referencia a la obra de The Marriage of Heaven and Hell de William Blake, pinturas de Goya e incluso un libro escrito en runas. Tambi√©n terminar√≠a de la misma forma, con unos pocos elegidos y otros tantos decepcionados.

Sin embargo, a diferencia de los a√Īos anteriores, en el 2014 los grupos y comunidades se organizaron mejor y llegados a un punto dejaron de mostrar todos sus pasos al p√ļblico, en cierto modo fue una manera de asegurarse llegar los primeros a la casilla final. El 2015 fue hu√©rfano de Cicada pero el 2016 arranc√≥ con un nuevo desaf√≠o, mismos par√°metros y resultado final.

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Habrá que esperar unos meses más para saber si en el 2017 existirá una nueva aventura, sin embargo, de lo que no queda ninguna duda es de que parte de la gracia está en que nadie sepa quién está detrás o el propósito (si lo hay) del mismo. Quizás esa sea precisamente su belleza.

Una peque√Īa b√ļsqueda en Google y podemos alimentarnos con todo tipo de teor√≠as (conspiranoicas o no) sobre sociedades secretas que dejan al club Bilderberg en pa√Īales. Historias donde, c√≥mo no, la CIA, NSA o el MI6 podr√≠an estar detr√°s para reclutar a gente.

Para otros, como el mismo Eriksson, tan sólo se trata de un juego enorme, un desafío, quizá más complicado de lo normal, en cualquier caso y para la gran mayoría de adeptos, una obsesión de lo más sana donde lo más importante es disfrutar del viaje.