Foto: El entomólogo y experto en abejas Eli Wyman con el primer ejemplar redescubierto de la abeja gigante de Wallace (Megachile Pluto) en las islas indonesias de las Molucas del Norte (Clay Bolt)

Un misil negro del tamaño de un pulgar navega por el aire de la jungla, hay un zumbido atronador que anuncia su llegada. El enorme insecto aterriza pesadamente sibre un nido de termitas en un árbol, tomando un momento para plegar sus alas y estirar sus enormes mandíbulas curvas. Esta es la abeja gigante de Wallace, la abeja más fornida y torpe de la Tierra. Después de desaparecer durante casi cuatro décadas, la especie acaba de ser redescubierta en su nativa Indonesia.

La abeja gigante de Wallace (Megachile pluto) recibe su nombre de su descubridor original, Alfred Russel Wallace, el naturalista británico famoso por concebir de forma independiente la teoría de la evolución a través de la selección natural junto con Charles Darwin. Wallace recogió la abeja en una expedición en las islas del norte de las Molucas de Indonesia en 1858, describiéndola como un “gran insecto negro parecido a una avispa, con inmensas fauces como un escarabajo de ciervo”. El diminuto titán pasó más de un siglo sin ser descubierto por científicos occidentales, solo visto nuevamente por el entomólogo Adam Messer en 1981, quien pudo observar parte de su comportamiento en varias islas pequeñas. Pero desde entonces, nadie había documentado ningún encuentro con la gran abeja.

Todo eso cambió cuando un equipo de investigadores que visitó el norte de las Molucas el mes pasado vio a la abeja por primera vez en 38 años.

El redescubrimiento se produce después de años de arduo trabajo y planificación, según Clay Bolt, el fotógrafo de la naturaleza que documentó la abeja gigante el mes pasado. Hace varios años, Bolt estaba visitando las colecciones de abejas en el Museo Americano de Historia Natural, familiarizándose con las propias abejas nativas de América del Norte para un proyecto que documenta a los insectos poco apreciados. Eli Wyman, un entomólogo del museo, le mostró a Bolt un ejemplar extraordinario y raro de la abeja gigante de Wallace, y compartió su deseo de ver al insecto en la naturaleza.

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Foto: Una de las primeras imágenes de una abeja gigante viva de Wallace. Megachile Plutón es la abeja más grande del mundo, aproximadamente cuatro veces más grande que una abeja europea (Clay Bolt)

Juntos tramaron un plan para viajar a Indonesia y encontrar a la abeja.

“No estábamos seguros de cómo íbamos a lograrlo”, le dijo Bolt a Earther. Había poca información sobre la historia natural de la abeja, por lo que fue difícil encontrar hábitats adecuados para la búsqueda.

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En medio de esta planificación, Bolt presionó con éxito para que la abeja gigante se incluyera en las “25 más buscadas” bajo el programa de Búsqueda de Especies Perdidas de Global Wildlife Conservation, que busca financiar expediciones para encontrar especies. Cuando Bolt y Wyman vieron que un misterioso ejemplar de abeja gigante se vendió por 9.000 dólares en eBay a principios de 2018 sabían que debían encontrar a la rara abeja.

“Decidimos que teníamos que ir allí”, dijo Bolt. “Primero, verla en la naturaleza, documentarlo, pero también hacer contactos locales en Indonesia que podrían comenzar a trabajar con nosotros como socios para tratar de descubrir cómo proteger a la abeja”.

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Después de conectarse con otros investigadores interesados ​​en encontrar la abeja, Bolt y Wyman formaron un grupo de búsqueda que se embarcó para Indonesia en enero.

Foto: El fotógrafo de historia natural Clay Bolt y el escritor Glen Chilton examinan un montículo de termitas mientras buscan la abeja gigante de Wallace (Simon Robson)

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El equipo pasó casi una semana explorando las selvas tropicales en las Molucas del Norte, donde avanzaron a través de la humedad y el calor extremos, intercalados con tormentas de lluvia torrenciales. Había pocas pistas sobre dónde encontrar los insectos, salvo los nidos inusuales de la abeja, que están tallados en montículos de termitas activos en los árboles. Estas suites en miniatura están cuidadosamente forradas con resina para mantener alejadas al agua y las termitas.

Entonces, el equipo buscó nidos, dividiéndose y observando montículos de termitas con binoculares con la esperanza de que apareciera un gran zumbador.

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Después de días de búsqueda infructuosa, la expedición llegó a su último día. Iswan, un guía indonesio del equipo, observó un montículo de termitas de baja altitud y, tras una inspección más profunda, vio un agujero redondo de un cuarto de tamaño perforado en un costado; lo suficientemente grande para una abeja gigante de Wallace. Cuando Iswan subió y miró dentro del agujero, retrocedió, pensando que vio una serpiente moverse hacia adentro. Después de que Wyman echó un vistazo y pensó que aquello se veía exactamente como el nido de una abeja, Bolt miró con un faro.

No era una serpiente, sino Megachile Pluto, que bloqueaba la entrada a su morada.

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Quietos, el equipo cubrió la salida del nido con tubos para que pudieran recogerarla sin que la abeja saliera volando.

“Básicamente nos estábamos volviendo locos después de tantos años de planificación y casi perdiendo la esperanza”, relató Bolt. “Fue un momento increíble darse cuenta de que vinimos por este camino, donde otras personas lo habían buscado, y aquí estábamos: sucios y sudorosos y de alguna manera encontramos al insecto. Para mí, fue un momento de tremenda gratitud”.

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Foto: El fotógrafo de historia natural Clay Bolt hace las primeras fotos de una abeja gigante de Wallace viva en su nido, que se encuentra en los montículos de termitas en el norte de Moluccas, Indonesia (Simon Robson)

Cuando llegó el momento de la abeja, Bolt le hizo cosquillas con un poco de hierba para sacarla del nido, donde se mostró tan magnífica como el espécimen del museo, e incluso más. Cuatro veces más grande que una abeja de miel, la abeja gigante de Wallace es un espectáculo digno de ver, y más que merecedora del nombre que Messer le dio a la especie en los años 80: “Raja ofu”, la reina de las abejas.

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Aunque las mandíbulas largas son desconcertantes, no son para pellizcar, sino que se usan para transportar globos de resina de vuelta al nido. Las abejas también viven solas, y no tienen las tendencias defensivas y punzantes de sus parientes que viven en las colmenas.

Después de tomar muchas fotos y videos del increíble insecto, Bolt había logrado lo que tantos ansiaban: fotografiar a una abeja gigante de Wallace.

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Ahora que la abeja ha sido redescubierta, Bolt dice que queda mucho trabajo por hacer para proteger a la especie. Debe haber un estudio adicional sobre la cantidad de abejas que hay alrededor y los hábitats que utilizan.

Bolt notó que una falta relativa de conocimiento local de la existencia de la abeja es algo tranquilizador, ya que muy pocas personas saben dónde están los nidos en general. Pero el lado negativo de no estar al tanto de la biodiversidad especial significa que no hay manera de proteger hábitats clave contra la destrucción u otras amenazas.

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Bolt dijo que los próximos pasos son trabajar con investigadores indonesios y grupos de conservación para establecer la protección de la abeja. Una de las rutas podría consistir en elevar a la abeja gigante como un avatar de la biodiversidad local, al igual que lo que se ha hecho con el ala estándar de Wallace, un ave en la región.

“Es un símbolo de estas islas”, dijo Bolt sobre el ave. “Está en muchos envases diferentes y todo tipo de productos impresos”.

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Para Bolt, el redescubrimiento de la abeja gigante de Wallace es un rayo de luz en un momento oscuro para la biodiversidad de la Tierra.

“Esto realmente me ofreció esperanza. Hay tantas malas noticias saliendo, con todas estas especies perdidas, y creo que a veces es fácil rendirse y decir ‘no hay esperanza para nada’”, dijo Bolt. La abeja gigante de Wallace muestra que, con tiempo y esfuerzo, se pueden volver a encontrar incluso especies perdidas.