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Por qué el volcán White Island de Nueva Zelanda entró en erupción sin previo aviso

Ya son 13 muertos confirmados, docenas de heridos y una gran número de desaparecidos. Las repentinas erupciones volcánicas en White Island, en la costa este de Nueva Zelanda, han resultado una catastrófica sorpresa para los expertos. ¿Por qué el volcán entró en erupción sin previo aviso?

Según han explicado los vulcanólogos de GeoNet, quienes operan un sistema de monitoreo de riesgos geológicos, la erupción fue impulsiva y de corta duración, con las cenizas elevándose a más de tres kilómetros.

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La primera clave que muchos expertos repiten se debe a los propios peligros de un volcán. En este caso, White Island es uno de los varios volcanes en Nueva Zelanda que pueden producir erupciones explosivas repentinas en cualquier momento. La razón: el magma es poco profundo, y el calor y los gases afectan las aguas superficiales y subterráneas para formar sistemas hidrotermales vigorosos.

Esto produce que el agua quede atrapada en los poros de las rocas en un estado sobrecalentado, por lo que cualquier proceso externo, ya sea un terremoto, la entrada de gas desde abajo o incluso un cambio en el nivel del agua del lago, puede inclinar el delicado equilibrio y liberar la presión sobre el agua caliente y atrapada.

Además, los vulcanólogos explican que la erupción resultante impulsada por el vapor, también llamada erupción hidrotérmica o freática, puede ocurrir repentinamente y con poca o ninguna advertencia. La expansión del agua en vapor es supersónica en velocidad y el líquido puede expandirse a 1.700 veces su volumen original.

El resultado son todo tipo de impactos catastróficos, ya que la energía de expansión es suficiente para romper rocas sólidas, excavar cráteres y expulsar fragmentos de rocas y cenizas a cientos de metros de distancia.

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Precisamente por lo ocurrido, los expertos señalan que existe una gran posibilidad de que ocurran nuevas erupciones, posiblemente más pequeñas a medida que el sistema se reequilibra.

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Por último, los vulcanólogos recuerdan que el propio seguimiento y la advertencia de erupciones hidrotermales es un gran desafío para la ciencia, principalmente porque la erupción no se produce por el magma, sino por el vapor, y esto es mucho más difícil de rastrear en los sistemas de monitoreo actuales. Lo normal es que no vean venir muchas de estas erupciones, por lo que los períodos de advertencia se reducen a segundos o minutos una vez se inicia un evento. [The Conversation]

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