Foto: Scott Bauer (Wikimedia Commons)

Un hecho fundamental sobre los himenópteros sociales (avispas, hormigas...) que la mayoría de las personas, incluidos los entomólogos, desconocen, es que no pueden vivir sin sus larvas.

La próxima vez que veas un hormiguero, una colmena de abejas o un nido de avispas, recuerda: ¡esa estructura es básicamente una UCI neonatal!

¬ŅPor qu√©? Echa un vistazo al cuerpo de una hormiga:

Ilustración: Clker

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¬ŅTe has fijado en la cintura? F√≠jate bien: el est√≥mago de la hormiga queda por detr√°s de su delgada cintura. Eso significa que las hormigas no pueden comer s√≥lidos.

Ahora, echa un vistazo a la larva de una hormiga:

Ilustración: Wheeler & Wheeler

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¬ŅTe has fijado en la cintura? No hay ninguna ¬°porque las larvas comen alimentos s√≥lidos!

Esto es lo que sucede: las hormigas trabajan duro en el hormiguero para criar a cientos de bebés. Salen a buscar comida y la llevan de vuelta al nido, donde la mastican y la colocan sobre las larvas. Las larvas tragan y digieren la comida por ellos. Especialmente las proteínas. Luego, secretan líquidos ricos en nutrientes para las hormigas. Es su principal fuente de aminoácidos y ácidos grasos.

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¬ŅY qui√©n pone los huevos para producir larvas? La reina*.

¬ŅY qu√© pasa cuando muere la reina**? No hay huevos, por lo tanto no hay larvas***.

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¬ŅQu√© pasa cuando no hay larvas? Mala nutrici√≥n. En definitiva, no hay raz√≥n para el nido. Las hormigas se desorganizan gradualmente y tras unas semanas mueren. Esto tambi√©n aplica a otros himen√≥pteros sociales, como las avispas.

(*) En realidad, en muchas especies de hormigas, principalmente las Formicinae productoras de ácido, las obreras también pueden poner huevos y, por lo tanto, mantener a la colonia durante mucho tiempo tras la muerte de la reina.

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(**) Las reinas normalmente viven m√°s tiempo que las obreras.

(***) Las avispas y las hormigas m√°s ‚Äúprimitivas‚ÄĚ pueden producir con mayor facilidad una nueva reina que ser√° la pr√≥xima hembra de la jerarqu√≠a. Sin embargo, si ninguna de ellas es lo suficientemente f√©rtil, el nido no durar√° mucho. Las abejas trabajan de manera diferente.

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Eduardo Fox es doctor en zoología y entomología por la Universidad Estatal de São Paulo. Esta entrada fue publicada originalmente en Quora.