Un equipo de investigadores de China y Estados Unidos aseguran haber encontrado la clave para aumentar la potencia de los reactores de fusión. Lo que proponen es reducir la distancia entre el plasma y las paredes de contención. En otras palabras, hacer más fina la capa que protege una cámara que contiene el equivalente al núcleo de una estrella.

Los reactores de fusión son el futuro más prometedor para la generación de energía eléctrica limpia. Los modelos actuales tipo Tokamak consisten en una cámara en forma de anillo en la que una serie de láseres de alta potencia hace entrar en fusión nuclear una pequeña cantidad de isótopos de hidrógeno. El resultado de esa fusión es una nube de plasma no muy distinta de las reacciones que tienen lugar en el núcleo de las estrellas. Para contener ese plasma, los reactores den fusión utilizan una serie de enormes electroimanes que generan un campo magnético.

El obstáculo de la fusión nuclear que aún lo separa de ser viable comercialmente es es lograr un punto en el que el sistema genere mucha más energía eléctrica de la que se consume en los láseres y en mantener el campo electromagnético que contiene el plasma.

Paredes más finas

Los doctores Xianzu Gong del Instituto de Físicas del Plasma de la Academia China de Ciencias, y Andrea Garofalo de General Atomics aseguran haber encontrado una solución. Esta solución pasa por una técnica aparentemente arriesgada: reducir el campo magnético que separa el plasma de las paredes del reactor.

Actualmente, los reactores de fusión tipo tokamak no pueden superar cierta presión ya que el plasma entra en un estado en el que se generan turbulencias o burbujas magnéticas que hacen oscilar peligrosamente la nube y dificultan su contención magnética.

En esencia, las pruebas realizadas por ambos investigadores concluyen en que reducir la distancia entre el plasma y la pared hace que las corrientes del plasma se autorregulen y absorban las turbulencias en un flujo continuo. Ello permite aumentar la presión del plasma. El resultado es un reactor más eficiente y estable. [Phys.org vía Nature World Report y Extreme Tech]

Foto de portada: Reddit

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