Esta es la pregunta que se han hecho científicos del departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Leicester en un estudio recién publicado en la revista Journal de Physics. El accidente que sirve de punto de partida a la película Gravity es un escenario hipotético denominado Síndrome de Kessler y, aunque muy improbable, podría llegar a ocurrir.

El escenario fue descrito por primera vez por el consultor de la NASA Donald J. Kessler, al que debe su nombre. En esencia, el s√≠ndrome explica que la explosi√≥n de uno de los muchos sat√©lites artificiales que orbita la Tierra podr√≠a crear una nube de metralla que da√Īase otros objetos en √≥rbita. Eventualmente, estas colisiones aumentar√≠an el riesgo de m√°s colisiones. La reacci√≥n en cadena resultante generar√≠a una cantidad tan enorme de microfragmentos de basura espacial orbitando a altas velocidades, que dejar√≠an inservible la √≥rbita m√°s baja de nuestro planeta, y llegar√≠an a poner en serios aprietos la carrera espacial.

¬ŅPuede ocurrir un suceso semejante? En Gravity, la explosi√≥n que desencadena el S√≠ndrome de Kessler es un misil que los sovi√©ticos env√≠an al espacio para destruir un sat√©lite. Este supuesto es muy improbable. Seg√ļn K. Raymer, T. Morris, O. Youle, y B. Jordan, autores del estudio, si existe un potencial culpable de comenzar este desastre en √≥rbita no es ning√ļn misil, sino el sat√©lite europeo Envisat.

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Envisat es un sat√©lite de investigaci√≥n del clima que la ESA puso en √≥rbita en 2002. En abril de 2012, la agencia europea perdi√≥ todo contacto con el sat√©lite y la misi√≥n se dio por terminada. Sin embargo, Envisat sigue en √≥rbita a 790 kil√≥metros de la superficie. A esa altura es donde m√°s basura en √≥rbita se acumula. Seg√ļn el estudio, su √≥rbita polar hace que se cruce a menudo con otros objetos. Dos veces cada a√Īo, este gigante de 8,2 toneladas pasa a menos de 200 metros de otro objeto.

Por supuesto, las posibilidades de un Evento Kessler siguen siendo remotas, pero el estudio de la Universidad de Leicester recomienda investigar m√°s a fondo una forma de deshacerse de Envisat de forma definitiva. El proceso, sin embargo, es complicado y costar√≠a millones de d√≥lares. El sat√©lite a√ļn estar√° 150 a√Īos en √≥rbita antes de que la gravedad terrestre lo atraiga hasta la atm√≥sfera y esta lo incinere. [Phys v√≠a Universidad de Leicester]

Render de Envisat: ESA